Een fietsongeluk van $ 20.243: de agressieve tactieken van het Zuckerberg-ziekenhuis laten patiënten met hoge rekeningen achter

Ik heb een jaar over ER-rekeningen geschreven. Zuckerberg San Francisco General heeft de meest verrassende factureringspraktijken die ik heb gezien.

Deel vanZiekenhuizen hielden ER-kosten geheim. We hebben ze blootgelegd.

Update: nadat dit verhaal op 7 januari was gepubliceerd, nam het Zuckerberg San Francisco General Hospital contact op met Nina Dang om haar te informeren dat haar rekening zou worden verlaagd naar $ 200, de normale eigen bijdrage van haar plan voor een bezoek aan de eerste hulp. Bovendien plant de raad van toezicht van San Francisco - die toezicht houdt op het ziekenhuis - nu hoorzittingen over zijn factureringspraktijken. U kunt meer lezen over die updates hier .

Op 3 april bevond Nina Dang, 24, zich in een positie zoals zoveel fietsers uit San Francisco - op de stoep met een gebroken arm.



Een omstander zag haar vallen en belde een ambulance. Ze was half helder voor die rit, wakker maar niet in staat om fundamentele vragen te beantwoorden over waar ze woonde. Paramedici brachten haar naar de eerste hulp in het Zuckerberg San Francisco General Hospital, waar artsen röntgenfoto's van haar arm maakten en een CT-scan maakten van haar hersenen en ruggengraat. Ze vertrok met haar arm in een spalk, op pijnstillers en met de aanbeveling om een ​​orthopedist te raadplegen.

Een paar maanden later kreeg Dang een rekening van $ 24.074,50. Premera Blue Cross, haar zorgverzekeraar, zou daarvan slechts $ 3.830,79 dekken - een bedrag dat volgens haar redelijk was voor de geleverde diensten. Dat liet Dang met $ 20.243,71 te betalen, die het ziekenhuis midden december dreigde te sturen naar collecties.

Nina Dang een paar dagen na haar ongeluk (links) en zes weken later na de operatie (rechts).

Met dank aan Nina Dang

Acht maanden na mijn fietsongeluk denk ik nog steeds aan [de rekening], wat gek voor me is, zegt Dang.

waarom heeft amerika geen gratis gezondheidszorg?

Dangs ervaring met Zuckerberg San Francisco General is niet uniek. Vox bekeek vijf patiëntenrekeningen van de eerstehulpafdeling van het ziekenhuis, in overleg met medische factureringsexperts, en ontdekte dat de facturering van het ziekenhuis particulier verzekerde patiënten tienduizenden dollars kan kosten voor zorg die hen in andere ziekenhuizen waarschijnlijk aanzienlijk minder zou kosten.

De rekeningen werden allemaal door patiënten ingediend bij Vox's Emergency Room Billing Database, die als basis diende voor een jaar lang onderzoek naar ER-factureringspraktijken.

Help onze rapportage

Ziekenhuizen houden SEH-kosten geheim. Deel hier uw rekening om dat te helpen veranderen.

Zuckerberg San Francisco General (ZSFG), onlangs hernoemd naar de Facebook-oprichter nadat hij een donatie had gedaan $ 75 miljoen , is het grootste openbare ziekenhuis in San Francisco en het enige eersteklas traumacentrum van de stad. Maar het neemt niet deel aan de netwerken van particuliere zorgverzekeraars - een verrassing die patiënten zoals Dang leren nadat ze ervan uitgaan dat hun dekking een reis naar een grote openbare SEH omvat.

De meeste grote ziekenhuis-ER's onderhandelen over prijzen voor zorg met grote zorgverzekeraars en worden als in-netwerk beschouwd. Zuckerberg San Francisco General heeft die onderhandelingen niet gedaan met privéplannen, waardoor ze buiten het netwerk vallen. Dat zorgt ervoor dat veel verzekerde patiënten hoge rekeningen moeten betalen.

Het probleem is vooral acuut voor patiënten als Dang: zij die per ambulance naar het ziekenhuis worden gebracht, nog herstellende zijn van een trauma en weinig vermogen hebben om onderzoek te doen of een faciliteit binnen het netwerk te kiezen.

Een woordvoerder van het ziekenhuis bevestigde dat ZSFG geen particuliere ziektekostenverzekering accepteert en beschrijft dit als een normale factureringspraktijk. Hij zei dat de focus van het ziekenhuis ligt op het dienen van mensen met dekking voor de volksgezondheid - zelfs als dat betekent dat die kosten moeten worden gecompenseerd met hoge rekeningen voor de particulier verzekerden.

Het is een vrij algemeen iets, zei Brent Andrew, de woordvoerder van het ziekenhuis. Wij zijn het traumacentrum voor de hele stad. Onze missie is om mensen te dienen die vanwege hun financiële behoeften achtergesteld zijn. Op die populatie moeten we inspelen.

Zuckerberg San Francisco General Hospital waar Nina Dang spoedeisende zorg kreeg.

Emma Marie Chiang voor Vox

Maar de meeste medische factureringsexperts zeggen dat het zeldzaam is dat grote spoedeisende hulpafdelingen buiten het netwerk zijn met alle particuliere gezondheidsplannen.

Volgens wat ik heb gezien, is dat ongebruikelijk, zegt Christopher Garmon, een econoom aan de Universiteit van Missouri, Kansas City, die studies verrassing medische rekeningen. Ik heb anekdotes gehoord van sommige ziekenhuizen die een dergelijke strategie proberen, maar mijn indruk is dat het niet lang duurt.

De gegevens ondersteunen hem: Garmon's eigen onderzoek constateert dat slechts 1 procent van de ambulances terechtkomt op spoedeisende hulp buiten het netwerk.

Inderdaad, de meeste andere openbare traumacentra - inclusief die in de buurt Sacramento, Californië of Portland - adverteren allemaal een lange lijst met ziekteverzekeringsplannen die ze accepteren, rechtstreeks op hun websites.

Voorstanders van patiënten die de rekeningen van San Francisco beoordeelden, waren ook verrast door de praktijk.

Het is echt ongebruikelijk dat dit het geval is. Meestal zijn het de artsen die vaak geen netwerk hebben. Voor de ER om buiten het netwerk te zijn? Dat is een beetje vreemd, zegt Robert Berman van Systemedic, een advocatenkantoor voor medische facturering dat de rekeningen van Dang heeft beoordeeld.

Twee van de patiënten die ik interviewde, waren in staat om hun rekeningen terug te draaien, beide met veel tijd en moeite. Drie betwisten nog steeds de aanklacht, met het argument dat ze niet konden weten dat het ziekenhuis dat een ambulance voor hen had geselecteerd niet door hun ziektekostenverzekering werd gedekt.

Het is angstaanjagend en frustrerend, zegt Alexa Sulvetta, 31, die tot nu toe meer dan $ 3.000 aan juridische kosten heeft uitgegeven om een ​​rekening van $ 31.000 van haar bezoek aan de eerste hulp aan te vechten. Het kan een enorme impact hebben op mijn kredietwaardigheid op het moment dat we nadenken over het kopen van een nieuw huis.

Een ongebruikelijke factureringspraktijk in het enige eersteklas traumacentrum van San Francisco

Het Zuckerberg San Francisco General Hospital, opgericht in 1872, schat dat het momenteel zorgt voor een op de vijf inwoners van de stad. Het pocht dat het van de stad is drukste eerste hulp . Het ziet jaarlijks ongeveer 80.000 patiënten en ontvangt een derde van de ambulances van de stad.

In 2015 maakte het ziekenhuis krantenkoppen toen het een geschenk van $ 75 miljoen ontving van Facebook-oprichter Mark Zuckerberg en zijn vrouw, Priscilla Chan, die wordt geloofd om de grootste donatie ooit aan een openbaar ziekenhuis in de Verenigde Staten te zijn. Het ziekenhuis gebruikte het geschenk om te helpen bij de bouw van een nieuw traumacentrum, dat in 2016 werd geopend.

Priscilla en ik zijn van mening dat iedereen toegang verdient tot hoogwaardige gezondheidszorg, zei Mark Zuckerberg in een verklaring die werd vrijgegeven toen hij en Chan de donatie deden.

Een woordvoerder van de Zuckerberg Chan Foundation weigerde commentaar te geven op dit verhaal.

Het Zuckerberg San Francisco General Hospital en Trauma Center.

Emma Marie Chiang voor Vox

De grote donatie is niet het enige waardoor het ziekenhuis opvalt.

Experts zeggen dat het abnormaal is dat zo'n groot ziekenhuis buiten het netwerk is van alle particuliere zorgverzekeraars, zoals ZSFG.

werd wakker en kon mijn arm niet bewegen

Wanneer artsen en ziekenhuizen lid worden van het netwerk van een bepaald ziekteverzekeringsplan, komen ze specifieke tarieven overeen voor hun diensten, van een routinematige fysieke tot een complexe operatie tot een SEH-bezoek.

Artsen eindigen meestal buiten het netwerk als ze niet tot die overeenkomst kunnen komen. De artsen denken misschien dat het verzekeringsplan te lage tarieven biedt, maar de verzekeraar stelt dat de prijzen van de arts gewoon te hoog zijn.

Maar ziekenhuizen zelf, met name eerstehulpafdelingen, komen doorgaans niet in geschillen terecht waardoor ze buiten het netwerk vallen. Ik heb dit in mijn eigen berichtgeving gezien. Ik heb gelezen meer dan duizend rekeningen voor spoedeisende hulp , en in bijna alle van hen is de faciliteit in-netwerk met de verzekering van de patiënt.

Garmon, de gezondheidseconoom, legt uit dat verzekeraars bijna altijd in staat zijn om een ​​tarief binnen het netwerk te bedingen met grote ziekenhuizen omdat patiënten die faciliteiten willen gebruiken.

Over het algemeen zijn werkgeversplannen meer inclusief in termen van de ziekenhuisfaciliteiten die ze hebben, zegt Garmon. Het niet hebben van een groot ziekenhuis in het netwerk is een groot probleem. Het is het soort dingen dat de kranten haalt en dat je niet vaak ziet.

Garmon's Onderzoek toont aan dat ongeveer een op de vijf patiënten op de spoedafdeling een onverwachte medische rekening krijgt van een arts buiten het netwerk die in hun ziekenhuis binnen het netwerk werkt. Maar slechts ongeveer één op de 100 patiënten krijgt een verrassingsrekening omdat het ziekenhuis zelf geen netwerk heeft.

Tenzij staten wetten hebben die facturering buiten het netwerk regelen - en de meeste niet - patiënten komen vaak vast te zitten in het midden van deze contractgeschillen.

Bij een bezoek aan de spoedeisende hulp hebben patiënten die per ambulance worden binnengebracht vaak weinig tot geen zeggenschap over waar ze heen worden gebracht.

Andrew, de woordvoerder van het ziekenhuis, gaf toe dat de verzekeringspolis patiënten als Dang in een moeilijke positie kan brengen.

Nina Dang wijst op de totale kosten van medische rekeningen van $ 24.074,50 van het Zuckerberg San Francisco General Hospital. Haar rekeningnummer is om privacyredenen aangepast.

Emma Marie Chiang voor Vox

Ik begrijp dat deze situatie een probleem is voor verzekerde personen die hier binnenkomen, zei Andrew. Ze heeft misschien het gevoel dat ze geen keus had om hierheen te komen, en misschien ook niet.

Toch legde hij de status van het ziekenhuis buiten het netwerk op twee manieren uit. Ten eerste zei hij dat verzekeraars degenen zijn die het laatste woord hebben over wie lid wordt van een netwerk. Ten tweede benadrukte hij dat de primaire missie van het ziekenhuis is om kwetsbare bevolkingsgroepen, zoals onverzekerden en patiënten met een laag inkomen, te helpen met Medicaid.

Voor ons is de uitdaging dat we niet zomaar een ziekenhuis willen worden, zei hij. Onze missie is om mensen te dienen die vanwege hun financiële behoeften achtergesteld zijn. We hebben het gevoel dat we moeten terugvorderen wat we kunnen van mensen die verzekerd zijn, omdat we mensen ondersteunen die niet verzekerd zijn.

Ik denk niet dat er een manier is om dit te vermijden

Alicia Rodriquez, 28, belandde afgelopen januari bij Zuckerberg General met een slopende migraine.

Ik kon niet echt bewegen en kon de telefoon nauwelijks vasthouden. Ik was arbeidsongeschikt, zegt Rodriquez, die deze migraine al sinds de middelbare school heeft. Ik kon 911 bellen en toen ze me eenmaal hadden geëvalueerd, zeiden ze dat ze me naar de eerste hulp wilden brengen.

Een neuroloog kwam naar Rodriquez op de eerste hulp en adviseerde uiteindelijk een CT-scan om er zeker van te zijn dat ze geen hersentumor had. Ze kreeg ook morfine om de pijn te behandelen. De situatie was bekend bij Rodriquez: vanwege haar lange geschiedenis van migraine heeft ze eerder een soortgelijke behandeling gehad op andere eerstehulpafdelingen in Noord-Californië.

Lees meer van Sarah Kliff's rapportage over verborgen kosten voor spoedeisende hulp.

Maar de rekening voor dit bezoek was heel anders dan die van de andere omdat het ziekenhuis geen netwerk had met haar ziektekostenverzekering, Cigna. Het ziekenhuis factureerde Rodriquez $ 12.768. Cigna betaalde slechts $ 2.767, waardoor ze een rekening overhield van iets meer dan $ 10.000.

Ik denk niet dat er een manier is om dit te vermijden, zegt ze. Ze brachten me naar het dichtstbijzijnde ziekenhuis. Ik zou het dichtstbijzijnde ziekenhuis in het netwerk niet hebben kunnen onderzoeken. Ik kon niet zien.

Rodriquez is momenteel in beroep tegen de rekening bij haar verzekering en vraagt ​​Cigna om een ​​hogere prijs te betalen. Ze is optimistisch dat haar beroep succesvol zal zijn, maar als dat niet het geval is, verwacht ze een klacht in te dienen bij het ziekenhuis en mogelijk de regelgevende instanties van de staat.

Op dit moment is het al een heel jaar aan de gang, zegt Rodriquez, die sindsdien naar Colorado is verhuisd. Sinds januari weet ik dat de rekening gaat komen. Dus er is altijd iets in mijn achterhoofd.

Geen duurzame oplossing: wetten maken patiënten kwetsbaar voor torenhoge rekeningen

Toen Dang voor het eerst haar rekening van $ 20.243,71 kreeg, wendde ze zich tot haar ziektekostenverzekering en vroeg haar om een ​​hoger deel van de vergoedingen te betalen. Maar de verzekering wees dat beroep af en verklaarde dat ze al een redelijke vergoeding had betaald om de geleverde diensten te dekken.

U kunt verantwoordelijk worden gehouden voor eventuele kosten die het toegestane bedrag overschrijden wanneer u een gedekte service ontvangt van een niet-netwerkaanbieder, aldus de brief. Dit staat algemeen bekend als saldo-facturering.

Premera-woordvoerder Steve Kipp vertelde me via e-mail dat de verzekeraar ongeveer twee keer betaalde wat Medicare zou betalen voor dezelfde diensten. Zuckerberg factureerde 12 keer de Medicare-prijs. De werkgever van Dang heeft sindsdien contact opgenomen met Premera om te zien of ze rechtstreeks met het ziekenhuis een lagere prijs kunnen bedingen.

Patiënten zoals Dang en Rodriquez hebben weinig bescherming onder de staats- of federale wetgeving. Terwijl Californië eigenlijk een aantal van de meest consumentvriendelijke wetten heeft om bescherm sommige patiënten tegen onverwachte noodrekeningen , haar gezondheidsplan valt niet onder die regels. Meerdere senatoren hebben in de Senaat wetgeving voorgesteld om dit probleem op te lossen, maar die wetsvoorstellen hebben tot nu toe weinig beweging gezien.

Voorlopig gaan de meeste patiënten in beroep tegen hun rekeningen bij het ziekenhuis, hun verzekeringsplannen of zelfs de rechtbank.

Acht maanden na mijn fietsongeluk denk ik er nog steeds aan, zegt Dang.

Emma Marie Chiang voor Vox

Dangs postoperatieve litteken ongeveer acht maanden na haar fietsongeluk.

Emma Marie Chiang voor Vox

In 2009 dienden patiënten op de spoedeisende hulp in een class action-rechtszaak tegen het ziekenhuis. De hoofdaanklager in de zaak wilde verlichting van de buiten het netwerk vallende rekening die hij ontving nadat hij zijn duim daar opnieuw had bevestigd.

De rechter oordeelde in het nadeel van de patiënten en vond dat het gedrag van het ziekenhuis legaal was volgens de Californische verzekeringsregels.

De manier waarop patiënten dit kunnen oplossen, is door het ziekenhuis voor de rechter te dagen in een procedure voor geringe vorderingen, maar uiteindelijk is dat gewoon geen duurzame oplossing, zegt Nicholas Carlin, de advocaat die de rechtszaak heeft aangespannen.

Alexa Sulvetta betwist nog steeds een rekening van $ 31.250 die ze afgelopen voorjaar ontving voor de behandeling van een gebroken enkel nadat ze van een rotsklimmuur was gevallen. Net als bij andere patiënten maakte het ziekenhuis geen deel uit van het verzekeringsnetwerk van Sulvetta. (Ik heb de zaak van Sulvetta eerder behandeld in een apart verhaal over traumakosten voor spoedeisende hulp.)

Alexa Sulvetta en haar man, Ben Verley, in hun huis in Oakland, Californië.

hoeveel plagen zijn er geweest?
Heidi de Marco / KHN

Ze ontving een rekening van $ 113.336 voor haar eendaagse verblijf, en haar verzekering stemde ermee in om slechts een deel te betalen van wat zij redelijk achtte - Sulvetta bleef achter met de rekening van $ 31.250.

Sulvetta heeft afgelopen december een advocaat in de arm genomen om het wetsvoorstel aan te vechten. Ze heeft de rekening tot nu toe met $ 8.000 verlaagd, maar heeft ook meer dan $ 3.000 aan juridische kosten betaald.

Ik hoop het onder de $ 5.000 of $ 10.000 te krijgen, zegt ze. Het is frustrerend dat ik een advocaat moet inhuren, maar tot nu toe is het de moeite waard geweest.


Help onze rapportage

Ziekenhuizen houden SEH-kosten geheim. Deel uw rekening om daar verandering in te brengen.