3 mogelijke toekomsten voor Covid-19 in de VS - met hoop op een terugkeer naar normaal

De volgende maand kan bepalen wie er leeft om de normaliteit terug te zien komen.

Op 26 mei 2020 hangt een masker aan een hek voor de New York Stock Exchange.

Johannes Eisele/AFP/Getty Images

De toekomst van de Amerikaanse Covid-19-epidemie kan nu hierin worden gedestilleerd: vertrouwen en hoop op de lange termijn, maar onzekerheid op de korte termijn en misschien zelfs wanhoop.



Vaccins rollen snel uit, waardoor het land wordt opgezet om de uitbraken te verpletteren die ons leven het afgelopen jaar hebben vervormd.

Maar op korte termijn, misschien de volgende maand, staan ​​de VS voor een paar mogelijke paden. Het slechtste scenario: een vierde golf van het coronavirus overtreft vaccinaties en doodt nog eens duizenden mensen, zelfs nu het land de finish nadert met Covid-19. De beste mogelijkheid: de versnelde uitrol van het vaccin en de voortdurende waakzaamheid houden het virus op het huidige niveau of resulteren hopelijk in minder infecties - waardoor de VS veilig en met meer levens gered de finishlijn kunnen passeren. Dan is er een middenweg: gevallen stijgen, maar vaccins beschermen het land tegen meer ziekenhuisopnames en sterfgevallen.

Het pad dat de VS inslaat, zal echter worden bepaald door een van de meest onvoorspelbare dingen: menselijk gedrag.

Het publiek zou te snel kunnen loskomen van de Covid-19-voorzorgsmaatregelen, maskers weggooien en geen sociale afstand nemen voordat voldoende mensen zijn gevaccineerd. Zoals al is gedaan in sommige plaatsen , zouden beleidsmakers het land in deze richting kunnen duwen door de beperkingen op te heffen voordat de uitrol van het vaccin echt een kritieke massa heeft bereikt. Een van deze dingen, of een combinatie van beide, kan leiden tot een vierde golf.

Maar als Amerikanen het nog wat langer volhouden en de vaccinatiegraad blijft stijgen, zouden de VS het einde van de huidige grote uitbraken kunnen bereiken - als de gevallen bijna nul afnemen - voordat dat gebeurt.

Het goede nieuws is dat het einde in zicht lijkt. Met de huidige vaccinatiegraad zou het land zijn hele volwassen bevolking kunnen inenten tegen juli , waardoor we in de zomer voldoende tijd hebben om ons leven weer normaal te maken en hopelijk met anderen te vieren. Een land dat het grootste deel van zijn bevolking heeft ingeënt, Israël , heeft aangetoond dat dit mogelijk is, door zijn economie te heropenen en tegelijkertijd de Covid-19-curve te doorbreken.

Ja, er zijn enkele zorgen op de korte termijn, vertelde Jen Kates, directeur van het wereldwijde gezondheids- en hiv-beleid bij de Kaiser Family Foundation, me. Maar tot nu toe staan ​​we – voorzichtig – aan de andere kant. … Als we doorzetten en de vaccinatie echt versnellen, zullen we tegen de zomer op een veel, veel betere plek zijn.

De vraag is nu wat er tussen hier en daar ligt.

Meld je aan voor de nieuwsbrief van The Weeds

De Duitse Lopez van Vox is hier om u te begeleiden bij de uitbarsting van beleidsvorming van de Biden-regering. Schrijf u in om onze nieuwsbrief elke vrijdag te ontvangen.

Het slechtste kortetermijnscenario: gevallen, ziekenhuisopnames en sterfgevallen stijgen in een vierde golf

Dit is het worstcasescenario - het scenario waarvan CDC-directeur Rochelle Walensky zei dat het haar vervult met een gevoel van... naderend onheil .

Dit is hoe het zou kunnen uitpakken: in de komende weken blijven staten de beperkingen die ze hebben ingevoerd om Covid-19 te bestrijden versoepelen, bedrijven openen (met name binnenlocaties) en hun maskermandaten intrekken. Het publiek volgt dit voorbeeld en omarmt het bijna-einde van Covid-19 door erop uit te gaan en nauw contact te hebben met familie, vrienden en vreemden, zelfs als ze nog niet volledig zijn gevaccineerd. De vaccincampagne kan al deze nieuwe sociale activiteiten niet bijhouden, en meer mensen lopen het virus op dan er worden ingeënt.

Dus het coronavirus verspreidt zich, springend tussen al deze kwetsbare mensen die zich weer vermengen, terwijl meer besmettelijke coronavirusvarianten zich tegelijkertijd snel verspreiden, waardoor de golf nog hoger wordt. (B.1.1.7, de variant die in het VK lijkt te zijn ontstaan, is nu de dominante oorzaak van nieuwe infecties in de VS, zei Walensky woensdag.)

Dat gezegd hebbende, lijkt het er niet op dat de VS in het algemeen afstevent op het worstcasescenario, althans nog niet. Een recente stijging van het aantal Covid-19-gevallen heeft mogelijk een plateau bereikt. De VS heeft nog steeds veel dagelijkse nieuwe Covid-19-gevallen - bijna 500 keer die van Australië na controle voor de bevolking - maar het wordt misschien niet erger.

Een grafiek van dagelijkse nieuwe Covid-19-gevallen in de VS.

Covid-19-gevallen in de VS lijken af ​​te vlakken, maar het handhaven daarvan is afhankelijk van vaccinaties die de verspreiding van nieuwe varianten overtreffen.

Onze wereld in gegevens

De zorg is dat dit allemaal kan veranderen - en snel - als gevolg van exponentiële verspreiding, waardoor infecties in een steeds sneller tempo toenemen. Tijdens de derde golf van de VS in de herfst duurde het ongeveer een maand voordat de dagelijkse nieuwe gevallen verdubbelden van ongeveer 40.000 naar 80.000. Maar het duurde slechts ongeveer twee weken voordat de dagelijkse nieuwe gevallen opnieuw verdubbelden, van 80.000 naar 160.000.

Dit gebeurt misschien al in Michigan, wat: is hard getroffen door Covid-19 in de afgelopen weken. De huidige stijging van de staat is nog niet zo erg als de vorige, maar het leidt nog steeds tot meer ziekenhuisopnames en sterfgevallen. Als het daar al gebeurt, kan het ergens anders gebeuren.

Het middellange kortetermijnpad: gevallen van Covid-19 stijgen, maar geen ziekenhuisopnames en sterfgevallen

Tijdens de pandemie hebben Covid-19-ontkenners beweerd dat stijgingen in gevallen slechts een casedemie waren, wat betekent dat de gevallen toenamen maar ziekenhuisopnames en sterfgevallen niet, en daarom was er niets om je zorgen over te maken.

Dat was het grootste deel van het afgelopen jaar onzin, aangewakkerd door een cruciaal misverstand: stijgingen van het aantal ziekenhuisopnames en sterfgevallen blijven meestal achter bij de stijging van het aantal gevallen omdat het tijd kost voordat mensen ziek worden, in het ziekenhuis belanden en sterven nadat ze besmet zijn geraakt.

Maar dankzij de vaccins kan nu zoiets gebeuren. Tot nu toe hebben de bevolkingsgroepen die kwetsbaarder zijn voor Covid-19, op basis van leeftijd, meer van het vaccin gekregen. Het resultaat is dat meer dan 76 procent van de volwassenen van 65 jaar en ouder heeft ten minste één dosis gekregen, en meer dan 57 procent volledig zijn gevaccineerd (hetzij door het eenmalige Johnson & Johnson-vaccin of een tweeledige vaccin van Moderna of Pfizer). In het afgelopen jaar vertegenwoordigde deze leeftijdsgroep ongeveer 80 procent van alle Covid-19-sterfgevallen in de VS.

Nu veel van de kwetsbaren zijn gevaccineerd, vertaalt een stijging van het aantal Covid-19-gevallen zich mogelijk niet in een significante stijging van het aantal ziekenhuisopnames en sterfgevallen. Jongere mensen kunnen het virus oplopen, maar ze komen niet opdagen in het ziekenhuis of sterven niet in hetzelfde tempo als oudere personen. Het virus zou de race naar de vaccins verliezen.

Dus de VS kan nog steeds een vierde stijging van het aantal gevallen zien. Maar, zoals Amesh Adalja van het Johns Hopkins Center for Health Security me vertelde, het zal een andere smaak hebben dan eerdere golven, omdat de vaccins het virus hebben verdreven, inclusief de varianten die tot nu toe zijn ontdekt.

Dit is nog speculatief.

Ik denk dat het een beetje te vroeg is om te zeggen, zei epidemioloog Saskia Popescu van de George Mason University over dat scenario. Het terugbrengen van een vierde golf tot een casedemie vereist nog steeds actie - ervoor zorgen dat vaccins snel blijven uitgaan, vooral voor kwetsbare bevolkingsgroepen.

Het beste kortetermijnscenario: helemaal geen vierde stijging

Dit scenario – waarbij gevallen, ziekenhuisopnames en sterfgevallen allemaal stabiel blijven of blijven dalen – hangt af van het feit dat beleidsmakers hun staten niet te snel heropenen, dat het Amerikaanse volk de volksgezondheidsrichtlijnen zoals sociale afstand en maskering blijft volgen, en dat de uitrol van het vaccin verbetert , of op zijn minst het huidige tempo aan te houden.

Het kan ook worden geholpen door warmer weer in het grootste deel van het land in de komende weken, waardoor Amerikanen worden gedwongen meer te doen in buitenruimtes waar het virus zich niet zo gemakkelijk verspreidt.

De geschiedenis geeft misschien niet veel reden tot optimisme. Amerika heeft over het algemeen slecht werk geleverd met zijn beleidsaanpak en publieke therapietrouw tijdens de pandemie (vandaar America's hoog dodental in vergelijking met veel van zijn ontwikkelde leeftijdsgenoten). Zoals Popescu het uitdrukte, hebben de VS echt moeite gehad om waakzaam te blijven wanneer de finish in zicht is.

Maar het land zou het kunnen. Als Amerikanen het nog een tijdje volhouden - mogelijk slechts enkele weken - zouden we ons plotseling in een wereld kunnen bevinden waar de meeste Amerikaanse volwassenen ten minste één injectie van het vaccin hebben gekregen. Als we daar komen en het eerste scenario op deze lijst vermijden, kan dit ertoe leiden dat tienduizenden van ons in de buurt zijn om het te vieren.

Het scenario op langere termijn is zekerder - en hoopvol

Ondanks alle onzekerheid rond de korte termijn, is er een scenario op langere termijn dat zeer waarschijnlijk lijkt: dankzij de vaccins zal de VS het einde van de grote uitbraken bereiken en de zomer zal het begin zijn van onze terugkeer naar normaal.

Er is een voorbeeld uit de praktijk dat Amerikanen hoop zou moeten geven: Israël. Dankzij goede planning en flexibiliteit , Israël is volledig gevaccineerd meer dan 56 procent van de bevolking, met inbegrip van de overgrote meerderheid van de oudere demografie. Daardoor kon het zijn economie bijna volledig weer openen, aangezien de gevallen van Covid-19 kelderen tot niveaus die sinds de zomer van 2020 niet meer zijn gezien.

Een grafiek van Covid-19-gevallen in Israël.

Covid-19-gevallen in Israël laten een daling zien tot bijna pre-pandemische niveaus na een succesvolle vaccinatie-inspanning.

spider man ver van huis na aftiteling
Onze wereld in gegevens

Dit is ongelooflijk bemoedigend. Het laat zien dat de vaccins werken en echt een uitweg zijn uit de pandemie. Het is er, zei Adalja. De real-world gegevens laten zien welke toekomst we uiteindelijk zullen bereiken als alles op schema blijft en we blijven vaccineren.

De VS is op dat punt goed op weg. Nu al, meer dan 19 procent van de Amerikaanse bevolking is volledig gevaccineerd. Met meer dan 3 miljoen doses als het per dag wordt toegediend, zal het land in iets meer dan een maand de meerderheid van de bevolking volledig kunnen inenten - en alle volwassenen binnen drie maanden. Als die trend zich voortzet, zou de VS de gebroken curve van Israël in slechts enkele maanden of zelfs weken kunnen reproduceren.

Dan gaat het eindelijk gebeuren. We zullen onszelf terug vinden op feestjes met familie, op diners met vrienden en in bioscopen met vreemden. Wat een paar maanden geleden als te riskant werd beschouwd, zal de norm zijn die we een jaar lang hebben gewenst.

Ik denk dat dat punt achteraf duidelijk zal worden, Bill Hanage, een epidemioloog aan Harvard, heeft me eerder verteld . We zullen plotseling beseffen dat we lachen, binnenshuis, met mensen die we niet kennen en van wie de vaccinstatus onbekend is, en we zullen denken: 'Wauw, dit zou ondenkbaar zijn geweest toen...'

Er staan ​​ons nog grote uitdagingen te wachten. Het vermijden van de dodelijkste van de kortetermijnscenario's kan tienduizenden levens redden. Ervoor zorgen dat voldoende mensen worden gevaccineerd - door zowel de toegang te verbeteren als de aarzeling tegen vaccins aan te pakken - zal van cruciaal belang zijn. En het is een race tegen de klok: de mogelijkheid dat er ergere varianten ontstaan, neemt toe naarmate het virus zich blijft verspreiden en muteren.

Het is belangrijk om ook de rest van de wereld te helpen bij haar inspanningen – niet alleen om humanitaire redenen, maar omdat het coronavirus en zijn varianten vanuit andere landen de VS kunnen binnensluipen.

Toch lijkt de gelukkigere toekomst nu een kwestie van wanneer, niet of. Na een jaar waarin onze toekomst constant zo onzeker leek, hebben we nu dit uitstel om naar uit te kijken - en het is waarschijnlijk slechts een kwestie van tijd.