Amerika's holle middenklasse

De kosten van levensonderhoud zijn gestegen, de lonen niet, en de schulden blijven zich maar opstapelen.

Een gezin van drie valt onder een menigte van hun leeftijdsgenoten

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd De goederen

Delia deed alles goed. Ze ging naar de universiteit, ze behaalde een lerarenopleiding, ze vond een betrouwbare baan en ze trouwde. Zij en haar man hadden twee kinderen. We volgden het traditionele pad naar middenklasse en economische zekerheid, vertelde ze me. Of dat dacht ik.



Als leraar in New Jersey verdient Delia, 41 jaar oud, ongeveer 115.000 dollar per jaar; haar man, die als timmerman werkt, verdient $ 45.000. Hun gecombineerde gezinssalaris van $ 160.000 plaatst hen stevig in de Amerikaanse middenklasse, waarvan de grenzen worden beschouwd als tweederde van het mediane gezinsinkomen in de VS aan de laagste kant en het dubbele van diezelfde mediaan aan de hoogste, en aangepast voor de locatie. (Volgens de Pew Middenklasse Calculator , plaatst Delia's gezinsinkomen haar gezin op de middelste rij, samen met 49 procent van de huishoudens in het grotere driestatengebied.)

Voor de meeste mensen klinkt $ 160.000 als veel geld. Middle tier klinkt behoorlijk solide. Dus waarom voelt Delia zich zo wanhopig? Ze kan $ 150 per maand op een pensioenrekening zetten, maar de noodspaarrekening van het gezin schommelt op slechts $ 400. Op vakantie gaan betekende jongleren met de kosten van verschillende creditcards. Ik heb niet het gevoel dat ik ooit een dag zal hebben dat ik me geen zorgen zal maken over geld, zei ze. Ik ben boos op mijn partner omdat hij niet meer geld heeft verdiend, maar meer op zijn waardeloze werkgever omdat hij hem niet meer heeft betaald.

Delia maakt deel uit van een groeiende groep mensen wiens inkomen hen technisch gezien in de middenklasse van Amerikaanse verdieners plaatst, maar wiens uitgaven - of het nu gaat om huisvesting, medische kosten, schulden, kinderopvang, ouderenzorg of de tientallen andere verwachtingen die gepaard gaan met veronderstelde leven in de middenklasse — laat ze van maand tot maand leven, met weinig spaargeld voor noodgevallen of pensioen.

Pre-pandemische Amerikanen uit de middenklasse modelleerden de overtuiging dat alles in orde was. De werkloosheid was laag ; het consumentenvertrouwen was hoog; de woningmarkt herstelde. In 2019 verdiende 95 procent van de mensen in huishoudens meer dan $ 100.000 per jaar meldde dat ze het financieel goed deden , een stijging van 13 procent ten opzichte van 2013. Maar die positieve economische indicatoren verhulden een grotere realiteit.

Veertig jaar geleden verwees de term middenklasse naar Amerikanen die met succes een versie van de Amerikaanse droom hadden verkregen: een vast inkomen uit een of twee verdieners, een huis en zekerheid voor de toekomst. Het betekende de mogelijkheid om activa te sparen en te verwerven. Nu betekent het vooral de mogelijkheid om uw rekeningen op autopay en serviceschuld te zetten. De stabiliteit die ooit de middenklasse kenmerkte, die haar zo'n begeerde en ambitieuze echelon van het Amerikaanse bestaan ​​maakte, is uitgehold.


Het is moeilijk te zeggen of iemand deel uitmaakt van de holle middenklasse, omdat ze nog steeds alle uiterlijke kenmerken van de middenklasse uitvoeren. Vóór de pandemie waren (en zijn ze grotendeels nog steeds zonder ontslag) bezig met het kopen en leasen van auto's, het kopen van huizen, het op vakantie gaan en het dekken van de opleiding en activiteiten van hun kinderen. Ze nemen gewoon enorme schulden op zich om dit te doen.

Zoals journalist en sociaal criticus Barbara Ehrenreich heeft opgemerkt, is het: erg duur om arm te zijn . Het wordt ook steeds duurder om middenklasse te zijn, deels omdat de lonen voor iedereen behalve de rijken de afgelopen vier decennia zijn gestagneerd. De meeste Amerikanen uit de middenklasse lijken meer te verdienen - ze krijgen loonsverhogingen, hoe klein ook, die soms worden gefactureerd naarmate de kosten van levensonderhoud stijgen. Toch houden deze stijgingen grotendeels gelijke tred met de inflatie, niet met de werkelijke kosten van levensonderhoud.

wat betekent het om anti-racist te zijn?
De kern van deze vraag is de zware, verwarrende kwestie van de identiteit van de Amerikaanse middenklasse en het psychologische en sociale wrak dat gepaard gaat met het verliezen ervan

Basiskosten nemen een groter deel van het maandelijkse loon van de middenklasse in beslag. In 2019 besteedde de middenklasse ongeveer $ 4.900 per jaar aan out-of-pocket zorgkosten . Meer mensen met een gemiddeld en hoog inkomen dan ooit huren, en 27 procent wordt als kostendekkend beschouwd, meer dan 30 procent van hun inkomen aan huur betalen, vooral in dure metrogebieden . Dan is er nog de werkelijk astronomische prijs van kinderopvang. In de staat Washington bijvoorbeeld, die in de VS op de negende plaats staat wat betreft kosten voor kinderopvang, kost de zorg voor een baby en een 4-jarige gemiddeld $ 25.605 per jaar, of 35,5 procent van het mediane gezinsinkomen; u kunt de kosten in uw staat vinden hier .

Veel huishoudens uit de middenklasse proberen erachter te komen welke uitgaven ze onmiddellijk met contant geld moeten dekken en wat op een creditcard kan worden gezet, gefinancierd of op de een of andere manier kan worden uitgesteld. In maart 2020 sloeg de schuld van de huishoudens toe $ 14,3 biljoen – het hoogste sinds de financiële crisis van 2008, toen het 12,7 biljoen dollar bereikte. In het eerste kwartaal van 2020 zijn de gemiddelde lening voor een nieuwe auto was een record van $ 33.738, met een gemiddelde maandelijkse betaling van $ 569 (de gemiddelde betaling voor een gebruikte auto is $ 397).

En dan is er studieschuld , wat, voor Amerikanen, momenteel in totaal is $ 1,56 biljoen . Niet iedereen heeft schulden voor studieleningen, maar onder degenen die dat wel hebben - velen met een diploma en banen die hen schijnbaar in de middenklasse plaatsen - is de gemiddelde schuldenlast $ 32.731. De gemiddelde maandelijkse (pre-pandemische) betaling is $ 393.

Sommige van deze kosten zijn sinds het begin van de pandemie licht verschoven; federale betalingen voor studieleningen zijn bijvoorbeeld gepauzeerd sinds februari. Maar in januari zijn iets minder dan 12 miljoen huurders een gemiddeld $ 5.850 aan achterstallige huur en nutsvoorzieningen . En sommige kosten, zoals kinderopvang, zijn klaar om nog meer escaleren als de pandemie voorbij is.

Dus waarom beteugelen mensen uit de middenklasse niet gewoon hun uitgaven? De kern van deze vraag is de zware, verwarrende kwestie van de identiteit van de Amerikaanse middenklasse en het psychologische en sociale wrak dat gepaard gaat met het verliezen ervan. Ik weet niet of ik deze identiteit zou kunnen afschudden, ongeacht hoeveel geld ik wel of niet heb, vertelde Leigh, die $ 80.000 per jaar verdient en al haar mee naar huis betalen aan huur en creditcardrekeningen, me. Het zit bij mij ingebakken. Als je arm bent opgegroeid en middenklasse bent geworden, is het erg bitter om die status in te trekken; als je ouders jaren hebben gewerkt om in de middenklasse te komen, gaat vallen vaak gepaard met grote schande .

Er is ook de moeilijkheid om de consumptiepatronen van uw gezin aanzienlijk te veranderen. Als ze eenmaal zijn vastgesteld, vinden velen het onmogelijk om hun eigen verwachtingen voor vakanties, activiteiten en scholing te veranderen - laat staan ​​die van hun partners of kinderen. Waarom? Omdat de middenklasse spectaculair slecht is in eerlijk over geld praten. Gemakkelijk beschikbaar krediet faciliteert onze slechtste gewoonten, onze handigste leugens, ons meest laffe zelf.

Een hand houdt een creditcard vast

Sommigen zeggen dat Amerikanen met grote letters slecht over geld kunnen praten, maar echt rijke mensen praten de hele tijd over geld, net als echt arme mensen. Kinderen die arm opgroeien leren het refrein dat we ons niet kunnen veroorloven op jonge leeftijd; zoals Aja Romano opmerkte in deze Vox-discussie van dat alles Hillbilly Elegy klopt, als je arm bent, weet je elke cent die je op de bank hebt, tot op de laatste cent, en je hebt al precies berekend hoeveel benzine je in je auto kunt stoppen en hoe ver je met dat gas komt voordat je uit je geld komen.

Het zijn mensen uit de middenklasse, of mensen die zich nog steeds vastklampen aan de identiteit van de middenklasse, zelfs als ze er bovenuit zijn gestegen of eruit zijn gevallen, die niet weten hoe ze over geld moeten praten. Ze weten niet hoe ze erover moeten praten met hun leeftijdsgenoten of hun ouders of hun kinderen, en vaak zelfs niet met hun partners. In plaats daarvan staan ​​zovelen van ons onszelf toe om standaard te kiezen voor het uitgestrekte midden, het typische, de mediaan, het democratische wij dat opduikt in tv-commercials - een plaats in de Amerikaanse verbeelding die wordt vereerd door politici en wordt overschreven met verhalen over bootstrapping, hard werken en meritocratie.

In werkelijkheid is de Amerikaanse middenklasse minder een economische classificatie geworden en meer een modus: een manier van voelen, een houding ten opzichte van de rest van de wereld, gebaseerd op privilege of place. Daarom is het zo ongepast om over de economische realiteit te praten; de toenemende paniek over medische rekeningen bestaat op een ander vlak dan het onuitsprekelijke gevoel van normaal.

Joni Ernst vs Theresa Greenfield-platforms

Normaal wordt minder gedefinieerd door wat het is dan door wat het niet is. Anders gezegd, hoe precair je bestaan ​​in de middenklasse ook is, het voelt essentieel om afstand te nemen van of je niet te identificeren met de precariteit van de armen of de arbeidersklasse. Je behoudt je identiteit als middenklasse door jezelf te definiëren als niet arm, niet arbeidersklasse, ongeacht uw schuldenlast of het gemak waarmee u in financiële ondergang zou kunnen afdalen. Zovelen zijn zo geobsedeerd door zichzelf te definiëren als niet arm dat ze niet kunnen worstelen met de veranderingen in het bestedingspatroon die hen er eigenlijk van zouden weerhouden dat te worden.

Solidariteit - vooral solidariteit tussen klassen - neemt al tientallen jaren af. Toen de middenklasse halverwege de 20e eeuw voor het eerst begon uit te breiden in de Verenigde Staten, deed ze dat grotendeels door het werk van vakbonden, die pleitten voor salarissen en voordelen die miljoenen arbeiders in staat stelden een aanbetaling te doen en te sparen voor de toekomst. Er zijn nog steeds honderdduizenden vakbondswerkers in de middenklasse (leraren, verpleegsters, handelaars), maar veel van de solidariteit met werknemers buiten je beroep, of zelfs je specifieke werkplek, is verdampt.

De Amerikaanse middenklasse is minder een economische classificatie geworden en meer een modus: een manier van voelen, een houding ten opzichte van de rest van de wereld

Bovendien hebben de meeste politici een spectaculair slecht werk geleverd door een beleid te formuleren dat openhartig spreekt over de realiteit van de klassen. Ze praten vaag over het uitbreiden van de middenklasse en noemen specifieke hoge kosten zoals medische premies, maar wanneer was de laatste keer dat je een politicus hoorde praten over creditcardschulden? Hoe minder er over dit soort problemen wordt gepraat, hoe individueler ze zich voelen, in tegenstelling tot een realiteit voor miljoenen Amerikanen.

Delia is bijvoorbeeld een echt persoon, maar Delia is niet haar echte naam; ze wil niet dat anderen de zaken van haar familie kennen. Ze denkt ook dat al haar vrienden en buren in een betere financiële situatie verkeren dan zij. Ze praten er nooit over, maar ze denkt dat ze betere tarieven voor hun hypotheken hebben, meer eigen vermogen in hun huizen - hoe kunnen ze anders $ 60.000 SUV's rijden en zwembaden opzetten in de zomer? Maar iemand van buitenaf zou naar Delia's leven kunnen kijken en iets vergelijkbaars kunnen denken.

Zo krijg je het holle midden: wanneer een groep mensen doodsbang is om arm te zijn, geen idee hebben hoe ze met anderen over geld moeten praten en geen politieke wil hebben om te pleiten voor veranderingen die hun positie zouden veranderen.


Toen ik voor het eerst probeerde de toestand van een groot deel van de huidige middenklasse te beschrijven - een redelijk hoog inkomen, maar met rekeningen en schulden die het moeilijk maken om een ​​vangnet voor hun gezin te smeden - wilde ik er een woord voor, een suggestieve term. De term holle midden kwam uiteindelijk, via Twitter, van Carina Wytiaz, maar de overgrote meerderheid van de mensen die reageerden, zei dat wat ik uitlegde gewoon, nou ja, middenklasse was. Tonnen schulden, tonnen rekeningen, heel weinig overgebleven.

De middenklasse begon echter pas echt uit te hollen in de afgelopen 20 jaar. In 1960 was de persoonlijke spaarquote (het percentage huishoudens dat na belastingen spaarde) 11 procent. In 1990 was dat 8,8 procent. In 2000 was het gedaald tot 4,2 procent, voordat het uiteindelijk een dieptepunt van 3,6 procent bereikte in 2007. Dat aantal groeide in de nasleep van de Grote Recessie, met een piek van 12 procent in 2012 voordat het weer daalde toen consumenten meer vertrouwen kregen in hun uitgaven. Dit is zo omdat consumentenvertrouwen betekent niet meer besparingen; het betekent dat meer mensen met toegang tot krediet vertrouwen hebben in het gebruik ervan, en lage rentetarieven ontmoedigen besparingen.

De ironie van het holle midden is dat pogingen om de klassenstabiliteit van uw kinderen te verzekeren vaak schuldpatronen reproduceren voor de volgende generatie

We normaliseren lage spaarrentes terwijl we ons steeds meer op ons gemak voelen bij het aangaan van consumentenschulden - een symptoom, zoals financieel analist Karen Petrou zet het , van diepe economische malaise. In het begin van de jaren '80, inkomen-tot-schuldratio schommelde tussen 0,55 en 0,65, wat betekende dat de totale schuld van een huishouden tussen de 55 en 65 procent van het inkomen na belastingen bedroeg.

De ratio bereikte voor het eerst 1,0 in 2003 en steeg helemaal tot 1,24 vóór de crash van 2007. Nu is het gestabiliseerd op iets minder dan 1, dus een middenklassegezin dat $ 80.000 verdient, heeft ergens rond de $ 80.000 aan schulden. Tot voor kort zou het grootste deel van die schuld hypotheekschuld zijn geweest. In de afgelopen tien jaar is het aandeel begon te verschuiven in de richting van studieleningen, autoleningen, creditcardschulden en medische schulden: zogenaamde slechte schulden.

Meer mensen gaan ook met pensioen met schulden - of kunnen niet met pensioen gaan, of komen uit hun pensioen om schulden af ​​​​te lossen. In 2016 was de mediane schuld van een huishouden met een 65-plusser aan het hoofd $ 31.300 , meer dan vierenhalf keer zoveel als in 1989. Deze schulden komen van hypotheken, maar ook van studieleningen die voor hun kinderen of voor zichzelf zijn afgesloten toen ze, halverwege hun loopbaan, tijdens een van de recessies van de 2000, of creditcardschuld die kosten probeert te dekken wanneer ze geen werk hebben.

De banen kwamen terug na de recessie van 2001, econoom Christian Weller , wiens onderzoek zich richt op sparen en pensioenen van de middenklasse, vertelde me. Maar de lonen zijn nooit echt gestegen. De uitkeringen werden gekort en toen kregen mensen eind 2007 weer een enorme recessie, en de banengroei komt pas echt terug tot 2010. Dat is een lange periode van veel economische pijn voor veel mensen.

Toen de banen terugkwamen, waren veel van hen niet geweldig. Mensen werden tewerkgesteld als gig-arbeiders of onafhankelijke contractanten, precaire rollen met weinig voordelen en weinig stabiliteit. Degenen die schulden hadden gemaakt om door de Grote Recessie te komen, bouwden nu meer schulden op om de middenklasse te blijven, of om te proberen hun kinderen een toekomst voor de middenklasse te bieden. Meer dan tien jaar later is alleen de top 20 procent van de verdieners daadwerkelijk hersteld van de Grote Recessie, deels omdat het percentage van de middenklasse met opwaarderende activa - of het nu in de vorm van een huis of aandelen is - bleef dalen .

Hier is het verhaal van Delia leerzaam. In 2005 had ze de baan van haar leraar en haar man had een veelbelovend bouwbedrijf. Ze hadden voor het eerst een solide economische basis en besloten te doen wat veel mensen in die positie doen: een huis kopen. Het probleem met hun strategie openbaarde zich pas achteraf; ze kochten op het hoogtepunt van de huizenbubbel in het midden van de jaren 2000. Ze hielden zich zo lang mogelijk aan hun huis vast, maar in 2012 waren ze aan het verdrinken. Uiteindelijk hebben ze het bedrijf van haar man stopgezet en het huis short verkocht, waardoor ze geen eigen vermogen meer hadden.

Hun huis was niet afgeschermd en hun krediet was nog steeds intact, maar ze voelden plotseling zeven jaar achter. Ze trokken in bij Delia's ouders, maar ontdekten dat ook zij al jaren moeite hadden om hun hypotheek te betalen en een slechte aanpassing hadden gedaan om in hun huis te kunnen blijven. Delia en haar man begonnen de hypotheekbetalingen te dekken, die nu $ 3.300 per maand zijn, en de meeste maandelijkse kosten. Acht jaar later zijn ze er nog steeds.

rock and play slaper sids risk
Een klein meisje zit bovenop de schouders van haar vader

Hoewel Delia's baan als leraar stabiel is, verdient haar man minder dan toen hij zijn eigen bedrijf runde. Ze betalen ook privéschoolgeld voor hun twee dochters, wat een groot deel van hun inkomen opslokt. Ze kunnen hun kinderen van de privéschool halen en ze in het openbaar plaatsen, maar de kinderen hebben vrienden gemaakt en Delia is van plan hen de kans te geven om uit dezelfde claustrofobische stad te komen waar ze opgroeide.

Als de meisjes hier willen komen wonen, is dat prima, legde Delia uit. Maar ik wil dat ze hun eigen verhaal kunnen schrijven en zichzelf naar eigen inzicht kunnen uitvinden. Een privéschool zou hen toegang kunnen geven tot betere universiteiten, waarmee ik bedoel betere kansen op werk of reizen of mogelijkheden om andere mensen te ontmoeten.

De ironie van het holle midden is dat pogingen om de klassenstabiliteit van uw kinderen te verzekeren, vaak schuldpatronen reproduceren voor de volgende generatie. De schoonfamilie van Delia uit de middenklasse woont in een afbetaald huis in Texas, maar volgens haar hebben de ouders van Delia nooit een goede financiële beslissing genomen.

Zo liepen ze jaren achter met hun hypotheek, en daarom zijn Delia en haar man gedwongen deze aan te gaan. Haar ouders hebben geen spaargeld en Delia en haar man zullen de zorg voor hen blijven verzorgen en betalen naarmate ze ouder worden. Als er de komende tien jaar niets verandert aan hun financiële situatie of de exorbitante kosten van het hoger onderwijs in Amerika, zullen Delia en haar man of hun kinderen waarschijnlijk grote hoeveelheden studentenschulden aangaan om hun studie te betalen.

Voor de topverdieners in onze samenleving reproduceren rijkdom en activa rijkdom en activa. Voor de holle middenklasse reproduceert schuld schuld. Het grote verschil tussen de ogenschijnlijk middenklasse en de armen is dat de ene groep het leven begon met toegang tot krediet en net genoeg steun en geld had om toegang te blijven krijgen.


De komende maanden zal ik me voor deze column concentreren op verschillende aspecten van de holle middenklasse: mensen die in de schaduw van Covid-19 de prestaties van de middenklasse-status niet hebben kunnen handhaven; wiens opleiding hen in de culturele middenklasse plaatst, maar wiens loon hen nauwelijks boven de armoedegrens plaatst; wiens ouders naar de VS emigreerden om stabiliteit in de middenklasse te verkrijgen en door te geven, maar worstelen nu om datgene te behouden waarvoor ze zo hard hebben gewerkt.

Ik zal praten met degenen die zich ambivalent voelen over, buitengesloten zijn van of gevangen zitten in het eigenwoningbezit; degenen die moeite hebben om tegelijkertijd ouderenzorg en kinderopvang te betalen; en anderen die nu leden van hun uitgebreide familie ondersteunen nadat ze de middenklasse hebben bereikt. Er zijn zoveel elkaar kruisende en gecompliceerde manieren om vandaag deel uit te maken van het holle midden, en ik wil diep ingaan op de economische verschuivingen, het overheidsbeleid en de geleefde ervaringen die hen informeren.

Het lijden van de gehuisveste, de gevoede en de werkende moet niet worden gelijkgesteld met het lijden van degenen die worden uitgezet, honger en chronische werkloosheid. Maar als de middenklasse de ruggengraat van Amerika is, wat zegt ze dan over de staat van de natie – psychologisch, politiek, sociologisch – dat de ruggengraat te zwak is om haar eigen gewicht te dragen? Als sparen een afkorting is voor belofte en potentieel, wat betekent het dan dat we er zo weinig van hebben? Op welk punt verlaten we de farce van de stabiele, veilige Amerikaanse middenklasse en beginnen we te praten over manieren om het leven voor iedereen veiliger te maken, op en neer de werkelijke inkomensschaal?

Hoe meer we aandringen op het verdoezelen van de economische realiteit van het bestaan ​​van de middenklasse, hoe moeilijker het is om de politieke en sociale macht te verzamelen om de inkomensongelijkheid daadwerkelijk het hoofd te bieden. We blijven onze worstelingen beschouwen als persoonlijk en beschamend, en onze verantwoordelijkheid alleen, in plaats van als symptomen van systemisch falen, het resultaat van gebroken idealen uit het verleden die door de jury zijn gemanipuleerd naar het heden.

De muren komen dichterbij, vertelde Nicole, die in South Carolina woont met $ 65.000 per jaar zonder spaargeld en zonder ondersteuningssysteem, me. De kloof tussen inkomsten en uitgaven wordt alleen maar groter. Ik weet niet waar het systeem zal breken. Maar het zal wel gebeuren als we er niets aan doen.

Als je je ervaring als onderdeel van de holle middenklasse met The Goods wilt delen, stuur dan een e-mail annehelenpetersen@vox.com of vul in deze vorm .

hoe u uw persoonlijke stijl kunt vinden