De Amerikaanse Revolutie was een enorme overwinning voor gelijkheid. Liberalen zouden het moeten vieren.

Links keert de revolutie de rug toe. Dit is waarom dat een vergissing is.

Generaal Washington in de slag bij Princeton.

Generaal Washington in de slag bij Princeton.

In januari 2016 publiceerde de New Yorker een omslag waarop de beroemdste presidenten van Amerika terugdeinzen van afschuw voor het beeld van Donald Trump op het tv-scherm:



heeft iemand powerball gewonnen 13-1/16

De omslag werd alom bespot door liberale commentatoren – niet vanwege zijn aanval op Trump, maar omdat hij suggereerde dat de afgebeelde presidenten een morele standaard vertegenwoordigden die onze lof en respect waard is.

'Wat onsmakelijk is aan Trump is niet dat hij ouderwetse Amerikaanse waarden schendt' schreef Tim Murphy van Mother Jones in een typische reactie. 'Trump is onsmakelijk omdat hij gebruikmaakt van bepaalde ouderwetse Amerikaanse waarden - nativisme, onbezonnen stoere praat, langzaam brandend autoritarisme; familiedynastieën - die in onze geschiedenis een niet onbelangrijke rol hebben gespeeld.'

De kritiek strekte zich uit tot verschillende tijdperken van Amerikaanse presidenten. Maar het was ook symbolisch voor de verschuiving van modern links van de erfenis van de revolutie in het bijzonder, en naar de fundamentele breuk met de traditionele helden van ons nationale pantheon.

Volgens Yale-historicus Steven Pincus zijn liberalen de afgelopen generatie steeds meer aangemoedigd in hun veroordelingen van de oprichters van Amerika. De Amerikaanse linkerzijde staat klaar om de revolutie overboord te gooien, om de geest en de erfenis van 1776 af te doen als louter de oorzaak van een racistische, seksistische, hypocriete aristocratie die we resoluut moeten afwijzen.

Ze zouden verkeerd zijn om dit te doen. Modern links is misschien uit de pas gelopen met ons revolutionaire erfgoed. Maar het zou het moeten terugvorderen: ondanks al zijn wratten heeft de revolutie echt een egalitaire visie op Amerika ontketend die frontaal de economische en sociale ongelijkheid aanviel. Het is een traditie die liberalen moeten vieren en koesteren, terwijl ze de reikwijdte en ambities uitbreiden en vergroten.

Het bottom-up radicalisme van 1776: een ware 'politieke revolutie'

De Amerikaanse Revolutie luidde een beweging in die privilegesystemen afbrak ten gunste van meer egalitaire manieren om de samenleving te organiseren.

De revolutie maakte een einde aan structuren van eerstgeboorterecht en daagde het idee van een landadel uit. Het maakte volkssoevereiniteit een onschendbare belofte van de Amerikaanse regering, althans in principe. Het hielp populaire bewegingen op gang te brengen, niet alleen in Amerika, maar over de hele wereld.

De definitieve versie van deze interpretatie komt van: Het radicalisme van de Amerikaanse revolutie, een boek uit 1991 van Brown historicus Gordon Wood. De revolutie, schrijft Wood, 'was even radicaal en revolutionair als alle andere in de geschiedenis', en vernietigde de overtuigingen over de superioriteit van de rijken die eeuwenlang stand hadden gehouden:

[De Revolutie] bracht aanzien en zelfs dominantie bij gewone mensen die lang werden veracht en gaf waardigheid aan hun ondergeschikte arbeid op een manier die ongekend is in de geschiedenis en in een mate die elders in de wereld niet wordt geëvenaard. De revolutie elimineerde niet alleen de monarchie en creëerde republieken; het reconstrueerde in feite wat Amerikanen bedoelden met publieke of staatsmacht en bracht een geheel nieuw soort populaire politiek teweeg.

De revolutie schiep niet alleen een politieke en juridische omgeving die bevorderlijk was voor economische expansie; het bracht ook krachtige en populaire ondernemers- en commerciële energieën vrij die het economische landschap van het land veranderden. Kortom, de revolutie was de meest radicale en meest ingrijpende gebeurtenis in de Amerikaanse geschiedenis.

Woods boek geeft een uitputtende kroniek van hoe enorm de sociale en economische veranderingen van de revolutie waren: de explosie van de populaire religie; het verscheuren van een cultuur van een monarchie naar een republiek; de plotselinge groei van het openbaar onderwijs voor jongens en meisjes.

De meest prominente figuren in het revolutionaire verhaal - de politici die we ons herinneren - waren inderdaad rijker en waren meer toegewijd aan het beschermen van hun economisch eigenbelang dan modern links zou willen.

Maar de Founding Fathers zijn gewoon een klein deel van het verhaal van de revolutie. Dit is wat Amerikaans links het meest fundamenteel is vergeten over de Amerikaanse Revolutie: dat zijn voetvolk allesbehalve aristocraten was.

hoe herken je een reptielachtige mensachtige?

'Ik maakte deel uit van de burgerrechtenbeweging en als ik naar de begindagen van de revolutie kijk, zie ik hetzelfde: een grootschalige, wijdverbreide volksopstand van stad tot stad', zegt Ray Raphael, auteur van De geest van '74: hoe de Amerikaanse revolutie begon, over de boeren uit Massachusetts die de beweging begonnen. 'Als mensen zeggen dat de revolutie een hoop stront is omdat het allemaal elites waren, dan missen ze dat dit echt een opstand van onderaf was.'

Meer dan 90 procent van de mensen in Massachusetts stond achter de revolutie, en Raphael merkt op dat de uitzondering grotendeels de adel was die door patronage of zaken aan de kroon was gebonden. De leiders op de conventie waren langzame bekeerlingen tot de revolutionaire zaak, aangespoord door een overweldigend populistisch sentiment.

'Het was de meest fundamentele uiting van democratie die je je maar kunt voorstellen. Dat hoort bij de revolutie', zegt Raphael. 'Daar wil je je hoofd niet over draaien.'

Waarom links deze versie van de revolutie heeft afgewezen?

Ik zou de kracht achter het meest fundamentele bezwaar tegen het vieren van de revolutie moeten erkennen: veel van de oprichters waren racistische, seksistische kolonisatoren die vastbesloten waren de Amerikaanse Indianen van het continent te vegen.

Die beschuldigingen zijn waar. Niemand mag ooit vergeten dat, hoewel ze principieel tegen slavernij waren, veel van de oprichters commerciële fortuinen creëerden door andere mensen te bezitten.

Thomas Jefferson, slechts één kerel in een veel grotere revolutie.

Dat deel van het verhaal van de oprichters is in onze geschiedenis veel te vaak uitgewist. En daarom is het begrijpelijk dat velen aan de linkerkant overdreven hebben gecorrigeerd door te zeggen dat 4 juli 1776 in de eerste plaats moet worden begrepen als een bevestiging van dat deel van hun wereld:

  • 'Onze Founding Fathers-fetisj wurgt Amerika: de rampzalige gevolgen van onze kinderlijke heldenverering' schrijft Elias Isquith in Salon.
  • 'Vergeet de grondleggers' zegt Barry Gewen in de New York Times Book Review, in een samenvatting van het belangrijkste academische onderzoek. 'De door God gegeven of door de natuur gegeven rechten die ze voor zichzelf claimden, omvatten het recht om Afrikanen in slavernij te houden. '
  • 'De Amerikaanse Revolutie was een vergissing' toegevoegd Vox' Dylan Matthews in een stuk dat soortgelijke thema's weergeeft.
  • 'De typische strategie van degenen aan de linkerkant is nu ofwel de oprichters te negeren - op grond van het feit dat ze geen elitegeschiedenis doen - of om op hun hypocrisie te wijzen - slaven van Jefferson, Madison en Washington', schrijft Pincus, de Yale professor.

Het is belangrijk om de oprichters aan de kaak te stellen vanwege hun racisme en berusting in slavernij. Dat is uiteraard correct en noodzakelijk.

Het probleem is dat we, door 21e-eeuwse opvattingen over ras en gender toe te passen op een 18e-eeuwse context, het risico lopen de echte erfenis van de revolutie te missen. De oprichters waren inderdaad racisten volgens moderne maatstaven. Maar zelfs binnen haar eigen tijd was de revolutie een kracht voor beide ras- en economische gelijkheid - en kan meer dan 240 jaar later de blauwdruk voor die doelen blijven.

De geest van '76 was de grootste kracht voor emancipatie tot Lincoln

Toen de revolutie in 1776 begon, was slavernij in elke kolonie legaal. Alleen Pennsylvania had zelfs een afschaffingsmaatschappij. Slavernij bestond al twee eeuwen op Amerikaanse bodem zonder substantieel te zijn uitgedaagd door blanken.

De Amerikaanse Revolutie bracht daar verandering in. Pennsylvania's emancipatie Act van 1780, de eerste in zijn soort, werd geschreven door revolutionaire leiders en noemde expliciet de strijd tegen de Britse overheersing als inspiratiebron. Soortgelijke Noordelijke emancipatiehandelingen volgden: in Massachusetts en New Hampshire in 1783, en het jaar daarop in Connecticut en Rhode Island.

cameron 10 dingen die ik haat aan jou

'Politici, predikers en propagandisten ontvouwden de retoriek van natuurlijke rechten', Paul J. Polgar, historicus aan het College of William & Mary, schreef in een essay uit 2011 voor de Tijdschrift van de Vroege Republiek , 'en de onmiddellijke post-revolutionaire periode was getuige van de opkomst van samenlevingen voor de afschaffing van de afschaffing zo ver naar het zuiden als Virginia.'

'Slavernij was legaal in elke kolonie, en de revolutie leidde rechtstreeks tot de afschaffing van de slavernij in het noorden van de Verenigde Staten', zegt Mary Beth Norton, een professor op de geschiedenisafdeling van Cornell, in een e-mail.

Zelfs de elites in Philadelphia werden meegesleept door dit sentiment. De Onafhankelijkheidsverklaring, die de Amerikaanse verbeelding zo volledig heeft veroverd dat ze in een moderne context bloedeloos lijkt, weerspiegelde hoe krachtig die ideeën bleken te zijn.

'De filosofie van de Verklaring van Rechten predikte niet alleen revolutie, het predikte de universele revolutie', schrijft Carl Becker in zijn boek uit 1922, De verklaring van Onafhankelijkheid. 'Door te verklaren dat de onvervreemdbare rechten voor alle mensen hetzelfde waren en de enige zekere basis van politieke instellingen, impliceerde dit dat de instellingen die eigen waren aan één volk dat ook waren voor alle mensen.'

Ondanks de revisionistische pogingen van zuidelijke reactionairen, schrijft Becker, waren de ingrijpende odes aan gelijkheid in de verklaring bedoeld om van toepassing te zijn op zowel blanke als zwarte Amerikanen.

'Het leerde dat onder alle lokale en tijdelijke diversiteit, onder de oppervlakkige eigenschappen en talenten die mannen en naties onderscheiden, alle mensen gelijk zijn in het bezit van een gemeenschappelijke menselijkheid', zegt Becker.

hoe laat sluit de halloween winkel

Elke grote beweging voor Amerikaanse vooruitgang heeft zich gehuld in de retoriek van de oprichters

Abraham Lincoln merkte eens op: 'Ik heb nooit een politiek gevoel gehad dat niet voortkwam uit de gevoelens die belichaamd waren in de Onafhankelijkheidsverklaring.'

Hij is nauwelijks alleen. Inderdaad, bijna elke grote beweging voor sociale, economische of raciale gelijkheid in Amerika heeft zich gehuld in de retoriek die aanvankelijk tijdens het revolutionaire tijdperk tot stand kwam. Ook het moderne Amerikaanse links dat afstand wil nemen van de Onafhankelijkheidsverklaring breekt daarmee met:

  • Frederick Douglass en de vroege abolitionisten, die spraken over hun missie als het vervullen van de belofte van raciale emancipatie van de revolutie. ('Om hun opstand tegen het gevestigde regime te rechtvaardigen, wendden de abolitionisten zich natuurlijk tot de Onafhankelijkheidsverklaring', schrijft Becker . )
  • De Seneca Falls-conventie in 1848 - het lanceerplatform van de vrouwenrechtenbeweging in Amerika - waar Elizabeth Cady Stanton de 'Declaration of Sentiments' schreef. Een groot deel ervan is direct opgeheven uit de Onafhankelijkheidsverklaring, en de afgevaardigden van Seneca Falls spraken expliciet over hun missie als een verlengstuk van het Continentale Congres.
  • Eugene V. Debs, de meest succesvolle socialistische presidentskandidaat niet uit Vermont, die ook werkte binnen het kader dat door de revolutionairen was opgesteld. 'Ik hou van de vierde juli. Het ademt de geest van revolutie,' Debs zei .
  • Martin Luther King Jr., wiens uitbundige lof van de Amerikaanse Revolutie is zelfs meer over de top dan de mijne.
  • Revolutionaire, egalitaire bewegingen in de 18e, 19e en 20e eeuw in Frankrijk, Latijns-Amerika, Haïti, communistische Vietnam (!), en Hongarije die expliciet de egalitaire doelstellingen van de Amerikaanse Revolutie als inspiratiebron hebben genoemd.

Ik zou door kunnen gaan, maar het patroon hier is duidelijk: de weg naar vooruitgang is niet voortgekomen uit het verwerpen van de verklaring en revolutie, maar door de reikwijdte ervan uit te breiden tot die welke de oprichters ten onrechte hebben veronachtzaamd.