Bernie Sanders versus de miljardairs

De socialistische senator van Vermont stelt zich kandidaat voor het presidentschap

Op een zondagochtend in september vorig jaar in Waterloo, Iowa, kwamen ongeveer 150 mensen naar het plaatselijke kunstcentrum om een ​​toespraak te horen van de enige socialistische senator van de Verenigde Staten. Bernie Sanders uit Vermont, met wit haar en 73 jaar oud, sprak ongeveer een uur lang met zijn grauwe, dikke Brooklyn-accent. Zijn opvattingen zijn, zei hij, 'een beetje anders dan de meeste opvattingen'. Sanders hekelde de macht van de rijken, pleitte voor gezondheidszorg voor één betaler en de publieke financiering van verkiezingen - en riep op tot een 'politieke revolutie' in Amerika.

De menigte van overwegend oudere, liberale Iowans leek de pitch van de senator leuk te vinden. Toen Sanders zei dat de top 25 hedgefondsmanagers vorig jaar meer geld verdienden dan 425.000 leraren op openbare scholen, snakten velen naar adem. Toen hij zei dat Wall Street-bankiers 'te groot waren om in de gevangenis te zitten', klapten velen. En toen hij het woord opende voor vragen, leidde een van een jonger publiekslid, Rachel Antonuccio, tot bijzonder luid gejuich. 'Ik heb een heel simpele vraag,' zei ze tegen Sanders. 'Wilt u zich kandidaat stellen voor het presidentschap?'



Toen Sanders het applaus had gestild, gaf hij niet de terughoudende non-respons van de standaardpoliticus. Hij gaf toe dat hij 'overdacht' had om te rennen, en zei dat hij werd gemotiveerd door de 'enorme problemen' waarmee de VS te maken hebben - maar toen stortte hij snel in zijn twijfels.

'Ik hou niet zo van heldenverering en al dat soort dingen', zei hij. 'Als iemand zoals ik - of ik - president zou worden, is er geen kans in de wereld dat iets belangrijks zou kunnen worden bereikt zonder de actieve, ongekende steun van miljoenen mensen, die bereid zouden zijn een verbintenis aan te gaan - zoals wij niet hebben gemaakt!'

'60 procent van het Amerikaanse volk zal waarschijnlijk niet stemmen bij de komende verkiezingen. Denk je dat je met die dynamiek verandering kunt bewerkstelligen?'

Sanders voerde aan dat zijn standpunten - kritisch over de rijken en de macht van het bedrijfsleven, voorstander van hervorming van campagnefinanciering, sceptisch over handelsderegulering en snijden in sociale diensten - de steun hadden van de meeste Amerikanen. Maar, zei hij, meer dan de helft van het publiek bleef politiek apathisch. 'Zestig procent van het Amerikaanse volk zal waarschijnlijk niet stemmen bij de komende verkiezingen', zei hij. 'Denk je dat je met die dynamiek verandering kunt bewerkstelligen? Je kunt de beste mens ter wereld in het Witte Huis hebben die alle juiste gevechten voert, en hij of zij zal falen.'

De vraag, zei hij, was of die gemiddelde Amerikanen zouden deelnemen aan het politieke proces - want als ze dat niet deden, zou de macht van miljardairs en bedrijfsbelangen nooit worden gecontroleerd. Hij vroeg: 'Zullen die mensen opstaan ​​en vechten?' Toen iemand in het publiek 'Ja' riep, onderbrak Sanders hem. 'Het is gemakkelijk om te zeggen dat ze dat zullen doen.' Hij verhief zijn stem verder: 'Maar ik weet dat ik niet in het Witte Huis wil zijn tegen de Koch-broers, die 24 uur per dag, zeven dagen per week advertenties zullen vertonen, in een poging mij en mijn familie te vernietigen. en al het andere waar we in geloven, en niet dat mensen erbij betrokken raken. En ik weet niet of dat kan.' Hij wikkelde zich af: 'Dat probeer ik uit te zoeken.'

is elf op de plank echt

Deze week, Sanders bevestigd aan de Associated Press dat hij in feite in de Democratische nominatierace zou springen. De meeste waarnemers geloven natuurlijk dat Hillary Clinton die wedstrijd bijna zeker zal winnen. Maar de afgelopen maanden zijn progressieve activisten steeds meer in de war geraakt door Clintons standpunten over zowel economische als buitenlandse beleidskwesties. Ze neemt over het algemeen een verzoenende, in plaats van confronterende toon aan tegenover de rijken - wat misschien niet verwonderlijk is, aangezien ze wordt geaccepteerd miljoenen aan spreekgelden en donaties van bedrijven en banken, zowel voor haarzelf als voor de stichting van haar familie. Net als Obama wil Clinton steun krijgen van en nauw samenwerken met veel van de rijkste mensen in het land.

Bernie Sanders biedt een heel andere benadering. Hij gelooft dat het centrale probleem in Amerika vandaag de dag is dat de natie afdrijft naar een oligarchie. Om dit te stoppen, hoopt hij het Amerikaanse publiek te mobiliseren - inclusief traditioneel Republikeinse kiesdistricten zoals oudere, landelijke en blanke kiezers - om een ​​expliciete, volledige uitdaging aan te gaan tegen de macht van miljardairs en bedrijfsbelangen. Met Het boek van Thomas Piketty een bestseller worden, en politici als Elizabeth Warren en Bill de Blasio die enthousiaste steun krijgen voor campagnes tegen ongelijkheid, zouden de Democratische kiezers klaar kunnen zijn voor de pitch van Bernie Sanders?

De socialistische senator

Het woord 'socialist' wordt in de VS over het algemeen als een bijnaam beschouwd, wat duidt op steun voor buitensporige regeringsmacht of zelfs dictatoriaal misbruik in communistische stijl. Maar het is een term die Sanders omarmt. Een portret van Eugene Debs, arbeidsorganisator en vijfvoudig kandidaat voor het presidentschap van de Socialistische Partij, hangt aan een muur van het Senaatskantoor van Sanders in Washington, DC. Eind jaren zeventig maakte Sanders educatieve filmstrips voor scholen en schreef en vertelde een over Debs , waarin hij hem 'een socialist, een revolutionair en waarschijnlijk de meest effectieve en populaire leider die de Amerikaanse arbeidersklasse ooit heeft gehad' noemde. Sanders vertelde C-SPAN in 2011 dat Debs pionierde met ideeën als pensioenuitkeringen en het recht op gezondheidszorg. Toen Jeff Zeleny van ABC hem in augustus ondervroeg over het socialistische label, zei Sanders reageerde , 'Hoor je me ineenkrimpen? Hoor je me onder de tafel rennen?'

Het portret van Debs herinnert ons eraan dat Sanders gedurende de veertig jaar dat hij in de politiek heeft gewerkt - als eeuwige derdekandidaat, burgemeester van Burlington, congreslid en vervolgens senator - vooral gericht was op het controleren van de macht van de rijken. Zelfs als student aan de Universiteit van Chicago in de jaren zestig raakte hij, beïnvloed door de uren die hij in de bibliotheek doorbracht met het lezen van beroemde filosofen, gefrustreerd door zijn medestudentenactivisten, die meer geïnteresseerd waren in ras of imperialisme dan in de klassenstrijd. Ze konden niet zien dat alles waar ze tegen protesteerden, hij... zei later , was geworteld in 'een economisch systeem waarin de rijken in hoge mate het politieke en economische leven van het land beheersen'.

'Bernie is in veel opzichten een radicaal uit de jaren dertig, in tegenstelling tot een radicaal uit de jaren zestig', zegt professor Garrison Nelson van de Universiteit van Vermont. 'De radicalen van de jaren dertig gingen allemaal over vakbonden, bedrijven - in feite economische kwesties in plaats van culturele.' Richard Sugarman, een oude vriend die tijdens zijn vroege politieke carrière nauw met Sanders samenwerkte, is het daarmee eens. 'We besteedden veel minder tijd aan sociale kwesties en veel meer tijd aan economische kwesties', vertelde hij me. 'Bernard begon altijd met de vraag: 'Wat is de economische rechtvaardigheid van de situatie?'

Sanders zit voor een afbeelding van Eugene V. Debs in 1990 (Steve Liss/the LIFE Images Collection/Getty Images)

Sanders' ouders waren Joodse immigranten uit Polen en zijn vader sprak geen Engels. Ze woonden in een klein appartement in Brooklyn. 'Mijn moeders droom was om haar eigen huis te bezitten, en dat heeft ze nooit bereikt', vertelde hij me. 'We hebben nooit honger gehad. Maar geld was altijd een groot probleem binnen ons gezin. Het zorgde voor veel spanning tussen mijn moeder en mijn vader.'

Na de universiteit en een paar doelloze jaren na zijn afstuderen verhuisde Sanders in 1968 permanent naar Vermont en woont daar sindsdien. In die tijd werd Vermont gezien als een landelijk toevluchtsoord van New York, en een golf van migranten hervormde de conservatieve staat. Slechts een paar jaar later liep Sanders een vergadering binnen van een lokale derde partij, de Liberty Union Party, en verliet zijn kandidaat voor de Senaat van de Verenigde Staten. Het zou de eerste van 20 externe of onafhankelijke biedingen zijn voor een ambt - waarvan hij er 14 zou winnen.

De eerste overwinning van Sanders - zijn verkiezing tot burgemeester van de grootste stad van Vermont, Burlington, in 1981 - werd nationaal nieuws. Ontevreden met de stijgende kosten van levensonderhoud, was hij uit het niets gekomen om een ​​diepgewortelde democratische zittende president uit te dagen, die hem in feite negeerde. Maar Sanders had een scherp politiek oog voor het vinden van bepalende kwesties. Hij verzette zich tegen een plan om high-end appartementen te bouwen aan de waterkant van Burlington als een excuus voor de rijken, bekritiseerde voorgestelde verhogingen van de onroerendgoedbelasting als te regressief en kreeg een cruciale goedkeuring van de politie-unie van de stad. Na een bittere hertellingsstrijd eindigde hij met 4.030 stemmen tegen 4.020 van de zittende. Verhalen uit het hele land kondigden aan dat een socialist de burgemeester van de grootste stad van Vermont zou worden. Er was een rapport met de kop: 'Iedereen is bang.'

De Sanders-agenda

Hoewel Sanders duidelijk aan de linkerkant van de huidige Democratische Partij staat, was het platform dat hij in Waterloo, Iowa uitzette, niet zo extreem als het woord 'socialist' mensen zou doen denken. 'Hij is een 'kleine S'-socialist', zegt Nelson. 'Hij is niet: 'Laten we de regering volledig vernieuwen, de bedrijven opsplitsen, vijfjarenplannen maken.' Hij gaat niet te ver op een ideologische lijn.'

De belangrijkste kwestie waarop Sanders 'volledig socialisme' omarmt, is de gezondheidszorg, waar hij zijn langdurige steun aan een gezondheidszorgsysteem voor één betaler handhaaft. In Waterloo noemde Sanders Obamacare een 'bescheiden stap voorwaarts', maar riep op tot uitbreiding van de dekking en verlaging van de zorgkosten, net zoals de kandidaten Obama en Clinton in 2008 deden. Het probleem is dat in het huidige systeem, zei hij, 'het doel is voor de verzekeringsmaatschappijen en de farmaceutische bedrijven om zoveel mogelijk geld te verdienen.' (Als congreslid bracht Sanders een buslading borstkankerpatiënten naar Canada zodat ze goedkopere medicijnen op recept konden kopen.)

Maar de steun voor alleenbetalers is niet zo radicaal in de thuisstaat van Sanders, die in 2011 in de richting van het eerste dergelijke systeem van het land begon te bewegen. Na jaren van pleitbezorging en bittere teleurstelling over de compromissen met de gezondheidsindustrie die Bill Clinton en Barack Obama gemaakt, was Sanders juichend over de prestatie van Vermont. 'Als we het doen en het goed doen, zullen andere staten in de rij gaan staan ​​en ons volgen', zei hij zei . 'En we krijgen een nationaal systeem.' Sindsdien is het plan echter mislukt, samen met de staat implementatie voor onbepaalde tijd uitstellen . 'Het is niet dat het niet gelukt is. Het is niet geïmplementeerd,' Sanders vertelde De heuvel in februari.

SandersPQ1

Op andere punten lijkt Sanders meer op een traditionele populistische democraat, die bereid is de zorgen van het bedrijfsleven en de rijken te negeren om te proberen de minder bedeelden te helpen. 'L stemde tegen alle handelsovereenkomsten,' vertelde hij me. 'Ongebreidelde vrijhandel is een ramp geweest voor het Amerikaanse volk.' Hij heeft geen tijd voor haviken met een tekort en bespot in plaats daarvan 'hervorming van rechten' als een 'codewoord' dat 'bezuinigen op sociale zekerheid en gezondheidszorg' betekent. In plaats van te snijden in de sociale zekerheid, zegt hij, moeten we die uitbreiden, nadat we de loonheffingen voor de rijken hebben verhoogd. Over onderwijs zegt hij 'het wordt tijd dat we erover nadenken' om de universiteit voor iedereen gratis te maken. Hij heeft betoogd dat de overheid miljarden meer zou moeten besteden aan infrastructuur om banen te creëren. En hij steunt de wijziging van de grondwet om een ​​grotere regulering van de campagnefinanciering door het congres mogelijk te maken, net als de rest van zijn partij.

Elders is hij voorzichtiger. Hij heeft geen steun uitgesproken voor het verhogen van de belastingen op de middenklasse, in plaats daarvan met het argument dat ze al onder druk komen te staan. Wat betreft sociale kwesties, zoals abortus, wapenrechten en homorechten, staat hij volledig binnen de hoofdstroom van de Democratische Partij – niet aan haar linkerzijde. En wat betreft buitenlands beleid, terwijl hij zich verzette tegen de oorlog in Irak, betuigt hij sympathie voor de veiligheidszorgen van Israël en waarschuwt hij voor de gevaren van ISIS – standpunten die soms hebben geleid tot ongemakkelijke confrontaties met een paar meer radicale bestanddelen.

'Hij kent het spelletje', zegt Nelson. 'De meeste radicalen kennen het spel niet, en ze willen het spel niet leren omdat het hun zuiverheid in gevaar zou brengen. Maar hij houdt ervan om verkiezingen te winnen, en hij heeft een heel goed idee van wat wel en niet werkt.' In Waterloo sprak Sanders het vertrouwen uit dat de standpunten die hij naar voren brengt algemeen populair waren. 'Ik geloof dat we over al deze kwesties de overgrote meerderheid van de mensen aan onze kant hebben.'

Burgemeester van Burlington

Een half uur voor het Waterloo-evenement ontmoette ik Sanders in een café in het centrum. Het was een kille, winderige zondagochtend en er waren maar weinig plaatsen in de buurt open. We zaten buiten aan een tafel, Sanders bestelde thee en ik vroeg hem waarom Obama's presidentschap niet voldeed aan de verwachtingen van progressieven. 'Ik hou van Barack Obama. Ik denk dat hij een heel, heel slimme man is', zei hij. 'Zijn opvattingen, zijn hart, hoewel niet erg vooruitstrevend, zijn progressiever dan ik denk dat sommige van zijn acties hebben laten zien.' Maar zijn 'grote fout', zei Sanders, was zijn 'post-partijgebonden' benadering van de politiek in Washington. 'Hij geloofde dat mensen in het Congres konden gaan zitten en serieuze discussies konden voeren over serieuze kwesties en verder konden gaan. Nou, hij had het mis.'

In plaats daarvan, zei Sanders, 'was er een ongekend niveau van obstructie' van de GOP, 'letterlijk beginnend vanaf de dag dat hij werd ingehuldigd.' Sanders voerde aan dat de belangrijkste strategie van de GOP was om actie op elk punt te blokkeren, zodat het Amerikaanse volk Obama de schuld zou geven van een mislukking. 'En ik denk dat hij dat niet begreep,' zei hij. 'Dat is hun politieke strategie geweest, en over het algemeen is het redelijk succesvol geweest.'

Als Sanders vindt dat Obama voorbereid had moeten zijn op een onmiddellijke, tand-en-nagel-gevecht, komt dat misschien omdat hij er zelf een kreeg vlak na zijn beëdiging als burgemeester van Burlington in 1981. Zijn 'meest bittere vijanden', zei hij tegen een verslaggever van in die tijd waren de lokale democraten, die de 13-koppige raad van schepenen van de stad controleerden. Bestuursleden beschouwden de overwinning van Sanders als een belachelijke belediging en waren van mening dat een Democraat twee jaar later zeker het burgemeesterschap zou heroveren. Dus toen de nieuwe burgemeester probeerde de door de vorige regering overgehouden stadsambtenaren te vervangen door zijn eigen aangestelden, blokkeerden de Democraten ze bijna allemaal en weigerden zelfs hoorzittingen te houden gezien hun benoemingen. Vergeet socialistische hervormingen - Sanders kon niet eens een staf krijgen. 'Hij opereerde zonder enige vorm van bestuur', zei Linda Niedweske, zijn eerste campagneleider van het burgemeesterschap.

De sfeer was gespannen. Al vroeg werd zijn politieke onervarenheid bespot. In een gênant geval nomineerde hij een man voor een stadsfunctie zonder te beseffen dat de man een maand eerder was overleden. Een democratische wethouder vertelde een verslaggever dat Sanders 'vrij grof' was. Een folder genaamd de 'Burlington Flea Press', anoniem geschreven door een schijnbaar stadhuis insider, verspreidde geruchten dat Sanders echt een communist was, geen socialist. Hij kreeg zelfs een bekeuring voor het parkeren van zijn auto op de parkeerplaats van de burgemeester. 'Ik denk dat ik nu verwacht dat de democraten in het bestuur gaan proberen om elke dag van mijn leven zo moeilijk mogelijk te maken', zei Sanders destijds. 'Dat is prima. We zullen in natura beantwoorden.'

Screen_Shot_2014-10-09_at_3.38.08_PM.0.png

Een cover van maart 1981 van de Vermont Vanguard Press staat in de kop 'Hoe Burlington een radicale burgemeester kreeg.'

In plaats van zijn tegenstanders door de rede of door compromissen te beïnvloeden, voerde hij campagne om ze uit hun ambt te krijgen - hij rekruteerde uitdagers, organiseerde vrijwilligers en werkte zichzelf tot uitputting. Verder richtte hij zich op de vervelende, dagelijkse details om ervoor te zorgen dat diensten werden verleend. 'Hij begreep dat als je burgemeester zou worden van een stad met een erg koud klimaat en veel sneeuw, sneeuwruimen in plaats van ideologie meestal de overhand zou hebben', zegt Sugarman. Hij begon rond te rijden op sneeuwtrucks om toezicht te houden op het ploegen, en startte zelfs een vrijwilligersprogramma genaamd Operation Snow Shovel om senioren te helpen.

De kiezers beloonden hem. In 1982 gingen de meeste van zijn Democratische tegenstanders ten onder en Sanders' aangestelden werden al snel bevestigd. En toen Sanders het jaar daarop zelf herkiesbaar was, won hij gemakkelijk, met 52 procent in een driewegrace. 'We kwamen dicht bij een verdubbeling van de opkomst' vergeleken met zijn eerste verkiezing, vertelde Sanders me. 'Waarom? Omdat we onze beloften hebben gehouden. Wel hebben we aandacht besteed aan de lage-inkomens- en arbeiderswijken. Ze zagen dat parken werden verbeterd, ze zagen dat hun straten werden omgeploegd en geplaveid. Mensen zagen - 'Oh mijn god, de overheid werkt!''

Hoewel sommige van zijn meest bittere vijanden nooit volledig zouden worden overwonnen, begonnen de spanningen met zakelijke belangen af ​​te koelen toen ze zich realiseerden dat Sanders banen naar de stad wilde brengen en niet hun rijkdom in beslag wilde nemen. 'De belastingen gingen omhoog en de regering rekende nieuwe vergoedingen voor allerlei dingen die hen ergerden,' zei Nelson. 'Maar de slimmere bedrijven hebben met Bernie leren leven.' Het voorstel om hoogbouw aan de waterkant te maken werd gesneuveld, maar de ontwikkelaar erachter begon nauw samen te werken met Sanders op andere zaken, en ze werden goede vrienden. Het radicalisme van Sanders beperkte zich voornamelijk tot het buitenlands beleid - ja, Burlington had er een, inclusief resoluties ter ondersteuning van het Sandinistische regime in Nicaragua. (De aanhangers van de burgemeester kregen de bijnaam 'Sanders-ista's'.)

Sanders diende vier termijnen van twee jaar als burgemeester en liet een erfenis na. 'Als Bernie Sanders geen burgemeester was geworden, zou de stad hopeloos opgejaagd zijn en de arme mensen uit Burlington zijn afgeprijsd', zei Nelson in 1991 tegen Lois Romano van de Washington Post. Toch kwam er nooit iets van een socialistische revolutie. Maar Sanders had zijn profiel voldoende vergroot om in 1990 tot het enige congreslid van Vermont te worden gekozen - de eerste onafhankelijke verkozene in het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden in 40 jaar.

politieke revolutie

Gedurende zijn twee en een halve decennia in het Congres heeft Sanders vaak met Republikeinen gewerkt aan individuele kwesties. In 2005 noemde Matt Taibbi hem de House's 'amendement koning' omdat Sanders sinds de GOP-overname van 1994 meer amendementen had goedgekeurd door de grondstemming dan welke andere wetgever dan ook. 'Hij bereikt dit enerzijds door meedogenloos actief te zijn, en anderzijds door zijn status als onafhankelijke te gebruiken om links-rechts coalities te vormen', schreef Taibbi. Sanders zocht naar kwesties die de meeste Amerikanen zouden aanspreken en algemeen populair zouden zijn, zelfs als - vooral als - het door het bedrijfsleven beïnvloede leiderschap van beide partijen ze liever zou vermijden.

Maar kleine overwinningen waren niet genoeg voor Sanders, die altijd geobsedeerd was door het grote geheel. Hij zegt nu dat de trend waarvoor hij al decennia waarschuwt - de opkomst van de oligarchie - alleen maar urgenter en nijpender is geworden. Ondanks zijn overtuiging dat het Amerikaanse volk het met hem eens is, heeft de Republikeinse Partij op de een of andere manier veel verkiezingen gewonnen, ook al is ze verder naar rechts opgeschoven. 'De Republikeinse Partij op dit moment in Washington is zeer gedisciplineerd, zeer, zeer goed gefinancierd, en houdt zich min of meer aan het standpunt van de Koch-broeder,' vertelde Sanders me. Ze zijn 'van een rechtse partij naar een extreemrechtse partij geëvolueerd'. Net als bij de Burlington-democraten gelooft Sanders dat er niet met hen kan worden onderhandeld over belangrijke kwesties - alleen verslagen.

Hoe zou een nederlaag mogelijk zijn? Democraten hebben al enkele voordelen onder de presidentiële kiezers, met grote voorsprong onder raciale minderheden, vrouwen en jonge kiezers. Maar in de tussentijd zijn de kiezers meestal ouder en witter. In 2010 en 2014 wonnen de Democratische congreskandidaten historisch gezien laag percentages van de blanke stemmen, en in 2012, Obama verloren blanken en blanke senioren door de meeste Democratische presidentskandidaten sinds de jaren tachtig. Plus de GOP heeft een ingebouwde rand in beide kamers van het Congres - van de gerrymandered kaart en natuurlijke geografie voor House-districten, plus de oververtegenwoordiging van landelijke blanke staten in de Senaat.

Toch heeft Sanders zelf herhaaldelijk dubbelcijferige overwinningen behaald in Vermont op één na witste , op één na oudste , en op een na meest landelijke staat in de natie. Dienovereenkomstig is hij van mening dat de enige manier om de macht van de GOP te breken, is om veel van hun eigen kernstemmers - blanke kiezers, landelijke kiezers en senioren - tegen hen en tegen de macht van de rijken op te zetten.

Dit is de politieke revolutie die Sanders hoopt te bereiken, en dit is waarom hij heeft het afgelopen jaar herhaaldelijk Iowa en New Hampshire bezocht. 'Ik weet niet hoe je de blanke arbeidersklasse kunt overgeven aan de Republikeinse Partij, die overuren maakt om de arbeidersklasse in Amerika te vernietigen', vertelde Sanders me. 'Het idee dat democraten verliezen onder senioren als je een grote Republikeinse poging doet om de sociale zekerheid, Medicare en Medicaid te vernietigen, gaat letterlijk mijn begrip te boven.'

'De agenda van de gebroeders Koch is het intrekken van vrijwel alle belangrijke wetgeving van de afgelopen 80 jaar die de middenklasse heeft beschermd'

Dus waarom gebeurt het? 'Ik denk dat de gemiddelde theekransje persoon boos is omdat hij of zij het gezinsinkomen heeft zien dalen, hun studie onbetaalbaar is, ze worstelen met de gezondheidszorg, ze hebben hun baan naar China zien gaan,' zei Sanders. 'Maar de mensen die het theekransje financieren geloven in al die dingen! Dus ik denk dat je ze eerst moet uitleggen hoe ze worden gemanipuleerd door de gebroeders Koch en de mensen die het geld in het theekransje steken.'

Die verklaring is de laatste tijd het hoofdthema van Sanders' politieke project. In Waterloo somde Sanders een stortvloed aan statistieken op over groeiende ongelijkheid - de diagnose van het probleem. Vervolgens identificeerde hij de boosdoener - miljardairs, bedrijven en in het bijzonder de gebroeders Koch, wiens namen hij 18 keer noemde. Hij besteedde enkele minuten aan het lezen en bekritiseren van het politieke platform van de Libertarische Partij vanaf 1980, toen David Koch de vice-presidentskandidaat was. Hij citeerde secties ter ondersteuning van 'de intrekking van de federale wetten inzake campagnefinanciering', 'de afschaffing van Medicare- en Medicaid-programma's', 'de intrekking van het frauduleuze, failliete en steeds onderdrukkende socialezekerheidsstelsel' en de intrekking van de minimumloonwetten en persoonlijke en vennootschapsbelasting.

'De agenda van de gebroeders Koch,' zei Sanders, 'is om vrijwel elk belangrijk stuk wetgeving in te trekken dat de afgelopen 80 jaar tot wet is gekomen en dat de middenklasse, de ouderen, de kinderen, de zieken en de meest kwetsbaren van dit land.'

In wezen roept Sanders de Democratische Partij op om een ​​retorische oorlog te voeren tegen de miljardairs, om het grote publiek beter tegen hen te mobiliseren en hun macht te breken. Hij gelooft dat de macht van de rijken de bepalende factor is van onze politiek en wil die dienovereenkomstig verhogen. De details van hoe deze mobilisatie gebeurt en wat het publiek doet als het eenmaal is gemobiliseerd (behalve Republikeinen wegstemmen), zijn minder duidelijk. De algemene suggestie van Sanders is meestal voor een mars naar Washington. 'Wil je de studiekosten verlagen? Dan moet je met een paar miljoen van je vrienden in Washington verschijnen!' vertelde hij een toeschouwer in Waterloo. 'Wil je het minimumloon verhogen? Breng 2 miljoen arbeiders naar Washington,' vervolgde hij.

Een groot deel van de partij is al aangetrokken tot zijn retoriek, zo niet al zijn beleid. Afgelopen september stemde elke senaatsdemocraat voor een wijziging van de Amerikaanse grondwet om de beslissing van het Citizens United Supreme Court over campagnefinanciering ongedaan te maken. En Harry Reid heeft positief Sanders-achtig geklonken over het onderwerp van de Koch-broers, door hun namen herhaaldelijk op de Senaatsvloer te noemen in toespraken. Hoewel het slechts retoriek is, hebben politici die het gebruiken de neiging om zeer heftige reacties uit te lokken bij hun doelwitten - Obama's korte, eenmalige gebruik van de term 'fat-cat bankiers' resulteerde in nogal terugslag van bankiers die zich beledigd voelden.

SandersPQ2

Sanders spreekt tijdens een bijeenkomst in 2010 in Washington, DC. (Tim Sloan/Getty Images)

Maar het is uiterst onwaarschijnlijk dat Hillary Clinton de vlag van klassenstrijd zal opnemen in haar presidentiële campagne. Volgens een rapport van Amy Chozick van de New York Times, afgelopen september onderzocht ze, door middel van gesprekken met donateurs en vrienden in het bedrijfsleven, hoe haar campagne ongelijkheid kan aanpakken 'zonder bedrijven te vervreemden of de rijken te berispen'. En naast Clintons wens om campagnegeld in te zamelen, is er een lang gekoesterde overtuiging onder veel Democratische politieke adviseurs dat kritische berichten over de rijken eenvoudigweg is niet effectief in de Amerikaanse politiek. In plaats daarvan, zo stellen ze, bewondert een groot deel van het Amerikaanse publiek liever succesvolle zakenlieden en streeft ernaar om zoals zij te zijn. En gebrek aan vertrouwen in de overheid is een reëel en consistent kracht in de Amerikaanse politiek en de publieke opinie.

Sanders erkent dit allemaal, maar wil mensen ervan overtuigen dat ze de miljardairs en bedrijven de schuld moeten geven die de regering aan de touwtjes trekken en de versnellingen opkrikken. Het probleem is volgens hem dat veel Amerikanen niet geloven dat de Democratische Partij voor hen zal vechten - omdat, zegt hij, 'bedrijfsinvloed de partij conservatiever maakt, wat twijfel oproept bij de mensen.' Een campagne gericht op kwesties van ongelijkheid en de macht van de rijken, zo betoogde hij, kan mensen ervan overtuigen dat de Democraten weer voor hen zullen vechten. 'Je wint omdat je daar vecht voor werkende gezinnen over de hele linie, voor senioren, voor de kinderen', zegt hij. 'Zo win je.' Buiten Vermont is het echter een theorie die onbewezen blijft.

Een presidentiële run

Nadat Sanders zijn twijfels had geuit over het presidentschap in Waterloo, stelde een publiekslid de vraag of hij zich als onafhankelijk of als democraat zou kandidaat stellen. 'Dat is een goede vraag!' zei Sanders geanimeerd. 'Ik zou graag jullie mening erover horen.' Hij legde zijn gedachten uit aan de menigte. Een onafhankelijke kandidatuur zou aantrekkelijk kunnen zijn vanwege 'enorme frustratie bij beide partijen', maar het is erg moeilijk om in 50 staten op de stemming te komen. En hij benadrukte dat hij nooit zou weglopen als een spoiler als het zou kunnen leiden tot de verkiezing van een Republikeinse president - 'die fout hebben we in het verleden gemaakt.' Aan de andere kant, als hij als Democraat meedeed, 'is het makkelijker om op de stembus te komen, kun je in de debatten komen en zullen de media je serieuzer nemen'. Het nadeel? 'Mensen zijn niet overweldigend enthousiast over de Democratische Partij.'

Sanders vroeg het publiek wat beter klonk, en ongeveer 80 procent van hen stak zijn hand op ten gunste van een primaire wedstrijd. 'Ik denk dat je als Democraat loopt, omdat je het debat, met Hillary of wie dan ook, in de richting wilt duwen die je wilt zien gaan', zei een publiekslid. 'We moeten horen dat het establishment wordt uitgedaagd.' Sanders stelde vervolgens de menigte nog een vraag. 'Ik weet dat Iowa politiek anders beoefent dan andere staten,' zei hij, kennende grinnikend. 'Hoeveel van jullie zouden bereid zijn hard te werken als ik zou rennen?' Een flinke meerderheid stak weer de hand op.

Nu Sanders zijn kandidatuur aankondigt, kunnen zijn ideeën over tientallen jaren in de spotlights komen te staan. In 2007 en 2008 debatteerden de kandidaten in de Democratische voorverkiezingen 26 keer, hoewel dat aantal deze cyclus zeker veel lager zal zijn. De beste hoop van Sanders is dat er behalve Clinton maar weinig andere kandidaten in de race zijn. Als er acht uitdagers op het podium staan, kan hij gemakkelijk door de media worden afgedaan als een mafkees, zoals Dennis Kucinich en Mike Gravel. Als het alleen hij en Clinton zijn die debatteren, is dat precies het contrast waar hij op hoopt. 'Ik denk dat er honger is naar iemand die het op zal nemen tegen banken, bedrijven en de rijken', zegt Huck Gutman, de voormalige stafchef van Sanders.

'Hoeveel van jullie zouden bereid zijn hard te werken als ik zou rennen?' vroeg Sander. Een aanzienlijke meerderheid van de menigte stak zijn hand op.

Het is heel aannemelijk dat we een moment zullen zien waarop Sanders profiteert van zo'n golf van aandacht, hoe kort ook. 'Ik heb nachtmerries dat iemand als Bernie Sanders vlam vat en problemen veroorzaakt voor Hillary Clinton', vertelde een pro-Clinton Democratische agent aan MSNBC's Alex Seitz-Wald vorig jaar. Maar weinig bekende uitdagers die stijgen in de peilingen, zullen dan waarschijnlijk dalen. In de GOP-race in 2012 leidde ontevredenheid met koploper Mitt Romney tot een golf van aandacht en opiniepeilingen voor verschillende andere uitdagers - Michele Bachmann, Rick Perry, Herman Cain, Newt Gingrich, Rick Santorum - die al snel opvlamden. Politicologen John Sides en Lynn Vavreck gekenmerkt dit patroon als 'ontdekking, controle en verval'. De GOP-kiezer leerde meer over een interessante nieuwe uitdager, maar realiseerde zich uiteindelijk dat hij of zij niet de juiste keuze was - misschien vanwege zorgen over de verkiesbaarheid.

Toch kunnen Iowa en New Hampshire twee voordelige staten zijn voor Sanders. Landelijk en blank, ze lijken demografisch op Vermont en zijn gevuld met precies het soort kiezers dat hij voor zijn revolutie wil. 'Een misvatting over Vermont is dat het een stel Volvo-rijdende liberalen is', zei Gutman. 'Er rijden daar veel meer mensen in opgelapte oude auto's dan in Volvo's, en ze vormen het hart van Bernies kiesdistrict. Bernie doet een beroep op werkende gezinnen, senioren, veteranen - op mensen die zeggen: 'Ik word geduwd en geduwd.' Maar hoewel outsider-republikeinen zoals Pat Buchanan, Mike Huckabee en Rick Santorum overwinningen hebben behaald in Iowa of New Hampshire, echte outsider Democraten hebben daar de afgelopen jaren minder geluk gehad. En daarna wordt de weg alleen maar moeilijker.

Idealen zijn mooi, maar pragmatici gaan met de wereld om zoals die is. Bernie Sanders weet dat heel goed - en Hillary Clinton ook. Zelfs als de politieke revolutie nog niet helemaal werkelijkheid wordt, hervormt Sanders, door zichzelf te positioneren voor een run, de wereld waarmee Clinton te maken zal krijgen door een bedreiging voor haar linkerzijde te vormen. Hoe ze reageert, zal gevolgen hebben voor haar eigen kandidatuur, het platform van de Democratische Partij en mogelijk zelfs het presidentschap. 'Ik hou van Hillary. Ik respecteer Hillary', vertelde Sanders me. 'Maar het is belangrijk dat we zaken bespreken. Dat is waar de toekomst van Amerika over zal gaan.'

Dit stuk is oorspronkelijk gepubliceerd in oktober 2014. Het is bijgewerkt.


Editor: Eleanor Barkhorn Lead afbeelding: Bernie Sanders op een persconferentie in september 2009 (Win McNamee/Getty Images)