Verveeld en eenzaam? Geef je telefoon de schuld.

Onze emoties zijn tegenwoordig radicaal anders dan wat 19e-eeuwse Amerikanen voelden. Dat komt deels door de techniek.

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd hercoderen

Ontdekken en uitleggen hoe onze digitale wereld verandert - en ons verandert.

De meeste mensen gaan ervan uit dat sociale media ons narcistischer, dwangmatiger en eenzamer maken. Maar is dat echt waar?



Een nieuw boek met de titel Verveeld Eenzaam Boos Stom probeert deze vraag te beantwoorden door naar het verleden te kijken. De auteurs onderzochten dagboeken, brieven en memoires van een brede dwarsdoorsnede van Amerikanen uit de 19e en 20e eeuw, in een poging hun innerlijke leven zo goed mogelijk vast te leggen. Daarna namen ze interviews af met moderne Amerikanen om te begrijpen hoe hun emoties worden getransformeerd door technologische veranderingen.

Het idee was om te zien hoe onze kijk op verveling, eenzaamheid, zelfzucht en gemeenschap in de loop van de tijd is geëvolueerd, en hoe technologieën die evoluties hebben veroorzaakt. En wat ze vonden was opvallend: we ontwikkelen niet alleen nieuwe apparaten om onze emoties te uiten - onze apparaten veranderen zelfs welke emoties we uiten.

Ik nam contact op met een van de auteurs van het boek, Susan J. Matt, voor meer informatie. Matt is cultuurhistoricus aan de Weber State University.

Een licht bewerkte transcriptie van ons gesprek volgt.


Sean Illing

Ik wil beginnen met te vragen naar de mensen die de basis vormen voor je onderzoek - zowel de mensen die je vandaag hebt geïnterviewd als de mensen uit de 18e en 19e eeuw wier memoires, dagboeken en brieven je hebt bekeken. Hebben we het over een brede dwarsdoorsnede van mensen? Is dit representatief voor de bredere bevolking? Of was het een beperktere demografie waar je naar keek?

Susan J. Matt

Zeker voor de 19e en 20e eeuw wierpen we een zo breed mogelijk net uit. En wie dagboeken en memoires achterlaat, hangt natuurlijk enigszins af van hun sociale klasse en hun geletterdheid.

Maar we waren bijvoorbeeld in staat om de memoires van slaven te krijgen over eenzaamheid, naast de vele andere problemen waarmee ze in de slavernij werden geconfronteerd. We waren in staat om de ervaringen van verveling door fabrieksarbeiders en de ervaringen van goudzoekers van het eerste telegram dat ze ontvingen te krijgen.

Onze mondelinge geschiedenissen van de ervaringen van 21e-eeuwse Amerikanen scheeftrekken waarschijnlijk de middenklasse en blank, maar 20 procent van onze geïnterviewden was Afro-Amerikaans, Aziatisch-Amerikaans of Latina. En we hebben geprobeerd om zoveel mogelijk verschillende lagen van de bevolking op te nemen, van 18 tot 87 jaar oud, dus we hebben vrachtwagenchauffeurs en we hebben dichters en verpleegsters en gepensioneerden.

We kunnen niet zeggen dat iedereen in Amerika ervaart wat we beschrijven, maar het lijkt een heel grote, mainstream emotionele stijl die we zien ontstaan.

Sean Illing

Oké, dus laten we teruggaan naar het verleden. Wat betekende het om je te vervelen of eenzaam te zijn in de 18e of 19e eeuw?

Susan J. Matt

Heel verschillende dingen. Het woord verveling bestond pas halverwege de 19e eeuw. Wanneer mensen lege momenten ervoeren, beschreven ze die als saai, eentonig of vervelend. Verveling was nog geen ervaringscategorie.

Mensen verwachtten gevoelens van lege tijd en accepteerden die als een essentieel onderdeel van het mens-zijn. Het betekent niet dat ze genoten van saaie momenten, maar ze waren niet verrast door lege tijden. En in feite dachten velen dat God de wereld zo had ingedeeld.

Net zoals 19e-eeuwse Amerikanen monotonie als onvermijdelijk accepteerden, accepteerden ze ook eenzaamheid - of zoals ze het noemden, eenzaamheid - als onderdeel van de orde der dingen; ze vonden het onaangenaam maar niet onverwacht en dat iedereen eenzaamheid in zijn leven zou gaan ervaren.

Sean Illing

En hoe onderscheid je verveling van eenzaamheid?

Susan J. Matt

Ik denk dat we tegenwoordig over het algemeen alleen zijn eenzaamheid noemen. In de 19e eeuw sprak men er vaak over in termen van eenzaamheid, en het werd over het algemeen in een positiever, verlossend licht gezien. Alleen al het hebben van die andere taal gaf de ervaring van alleen zijn een andere betekenis en waarde.

De studie van de geschiedenis van emoties suggereert dat hoewel we dezelfde woorden voor gevoelens door de eeuwen heen kunnen gebruiken, deze woorden in verschillende tijdperken ingebed zijn in verschillende culturen en uiteindelijk heel verschillende connotaties krijgen.

Als gevolg hiervan betekenen de woorden iets anders en kan het gevoel zelf ook anders zijn. Niet alleen vanwege taal, maar taal heeft zeker invloed op hoe we denken over hoe we ons voelen.

Sean Illing

Dus voor het grootste deel van de menselijke geschiedenis waren eenzaamheid of verveling gewoon geaccepteerde kenmerken van de menselijke conditie. Maar nu hoeven we nooit meer alleen te zijn; we kunnen altijd inpluggen en onszelf afleiden van wat recht voor ons ligt. Dat lijkt een monumentale verschuiving in bewustzijn.

Susan J. Matt

Het is. De opkomst van de smartphone heeft zeker geleid tot constant gezelschap - of in ieder geval de belofte van constant gezelschap. We vinden het niet altijd. Maar de telefoon is er altijd en wenkt ons met de belofte van vervulling en opwinding. Het belooft instant entertainment en afwisseling.

Maar het is niet de eerste technologie waar mensen gebruik van maakten om verveling en eenzaamheid te verlichten.

Sean Illing

Kun je me een voorbeeld geven?

's nachts koud in bed

Susan J. Matt

Zeker: de radio. We vonden veel mensen in de jaren 1920 en 1930 die dachten dat de radio hun leven en tijd veranderde, vaak het sentiment uitend. Dankzij de radio hoef ik niet in eenzaamheid in mijn huis te zitten. We hebben daar bewijs van gevonden in de jaren 1920, '30 en '40.

De smartphone heeft die ervaring versterkt omdat hij niet alleen luistert naar wat het lokale station te bieden heeft; nu met online media is er keuze, en natuurlijk bieden smartphones visueel entertainment en directe tweerichtingsgesprekken.

Dus de smartphone vertegenwoordigt een behoorlijk dramatische verschuiving in onze verwachtingen van gezelschap en entertainment - en een verschuiving in hoe we reageren op gevoelens als verveling en eenzaamheid. Vanwege de beloften van het digitale tijdperk, wanneer we die gevoelens ervaren, zijn we meer verrast en gealarmeerd dan onze voorouders.

Sean Illing

Wat verliezen we door het verlies van ons vermogen om alleen te zijn zonder eenzaam te zijn?

Susan J. Matt

Ik denk dat er veel dingen zijn die mensen opgeven als ze het vermogen verliezen om alleen te zijn. Onvervulde momenten, momenten waarop je geen entertainment hebt, of momenten waarop je geen gezelschap hebt, kunnen zelfs tot creativiteit leiden. Zeker veel 19e-eeuwse romantici dachten dat.

Stil zijn bij jezelf kan toegang geven tot allerlei ideeën en overpeinzingen die anders niet zouden plaatsvinden. Dus misschien in onze zoektocht om een ​​einde te maken aan verveling, wordt onze creativiteit belemmerd, en worden we eigenlijk steeds saaier.

Amerikanen vieren zelfredzaamheid als een waarde, maar het is heel duidelijk dat we niet langer alleen willen zijn

In sommige opzichten maakt onze afhankelijkheid van de telefoon ons ook minder onafhankelijk. Amerikanen vieren zelfredzaamheid altijd als een waarde, maar het is heel duidelijk dat we niet langer alleen of alleen willen zijn. Ik heb gemengde gevoelens over de hele mythologie van zelfredzaamheid. Maar zeker, terwijl de mythe dat we zelfredzaam zijn voortleeft, lijkt ons vermogen om alleen te zijn aan de kant te gaan.

En 21e-eeuwse Amerikanen ontwikkelen al deze verwachtingen om te allen tijde een soort grenzeloos, volledig bevredigend en sociaal leven te hebben, waardoor we echt niet uitgerust zijn om om te gaan met de momenten die niet zo zijn.

Sean Illing

Maakt sociale media de mensen die het gebruiken bozer en narcistischer?

Susan J. Matt

We ontdekten zeker dat onder de mensen die we vandaag interviewden, ze spraken over hoe ze nieuwe en groeiende druk voelden om zichzelf uit te drukken, te vieren en te markeren.

Mensen spraken over het bewust proberen hun afbeeldingen te bewerken om een ​​perfect zelf te presenteren; ze realiseerden zich dat anderen dat ook deden. Het netto-effect is dat Amerikanen die tijd online doorbrengen, zeker het gevoel hebben dat ze op het openbare internetplein zouden moeten zijn en zich graag laten zien. Dit heeft mensen een groter gevoel van zichzelf gegeven en het belang van dat zelf.

We zagen ook mensen die spraken over hoe ze dachten dat er een verband was tussen narcisme en woede; dat mensen graag aandacht wilden krijgen op internet, en dat het hebben van sterke en soms agressieve meningen op sociale media een manier was om meer zaken, meer verkeer naar je tweet of je update te krijgen.

Dus dit grotere zelfgevoel, en de toenemende druk om het in de online wereld te promoten, lijkt zowel de zelfviering als de woede te vergroten.

Een persoon die we interviewden, een oppas uit Florida, vertelde ons dat ze dacht dat er een verband was tussen de twee gevoelens. Mensen raakten zo gewend aan het krijgen van eindeloze bevestigingen van vrienden en familieleden op Facebook of Instagram dat ze, als ze die niet kregen, niet wisten hoe ze ermee om moesten gaan, wat als gevolg daarvan hun woede verhoogde.

Sean Illing

Het lijkt alsof we een psychologische kruk voor onszelf hebben gecreëerd, en nu kunnen we niet meer zonder.

Susan J. Matt

Ik bedoel, we hebben allemaal op een verontrustende manier honger naar aandacht, toch? En dan zijn we erg teleurgesteld als we het niet krijgen. En onze nieuwe hoop op onbeperkte bevestiging kan onze woede voeden als we die bevestiging niet echt ontvangen.

Dat is natuurlijk niet de enige reden waarom mensen boos worden op internet. Ik wil een deel van de sociaal gewichtige en rechtvaardige oorzaken die mensen online nastreven niet minimaliseren, waar woede een zeer legitiem hulpmiddel is voor sociale verandering.

Sean Illing

Hoe is deze druk om te presteren, om onszelf te merken, onze persoonlijkheid te veranderen, behalve dat het ons simpelweg narcistischer maakt?

Susan J. Matt

Een ding dat we interessant vonden, was hoe 18e- en 19e-eeuwse Amerikanen zichzelf zagen. Van kinds af aan werden mensen voortdurend gewaarschuwd tegen zelfviering en zelfpromotie en vertelden ze dat ze altijd moesten onthouden dat ze sterfelijk, zwak en gebrekkig waren. Het in gedachten houden van dit idee van menselijke zwakheid maakte allemaal deel uit van het vermijden van de zonde van ijdelheid; die leringen waren bedoeld om mensen bewust te maken van hun menselijke grenzen.

hoe lang is elsa in bevroren 2

In de loop van de 19e en 20e eeuw vielen deze oudere gevoelens van ijdelheid, van de ijdele zinloosheid van het leven, weg. En als gevolg daarvan zien we tegenwoordig dat wanneer mensen berichten op sociale media plaatsen, er geen besef is van hun eigen beperkingen als mens. Er is vaak weinig bescheidenheid, of weinig angst dat je te ver gaat in zelfpromotie. Dus 19e-eeuwse moralisten zouden zeker verbaasd zijn geweest over ons zelfonthullende en zelfbevorderende gedrag.

Sean Illing

In het boek zegt u dat het nieuwe Amerikaanse zelf wordt verscheurd tussen individualisme en gemeenschap, tussen egoïsme en gezelligheid. Kun je uitleggen wat je bedoelt?

Susan J. Matt

Narcisme is een goed voorbeeld. Aan de ene kant ging de oude mythe van Narcissus over iemand die naar zichzelf staarde en wegkwelde terwijl hij liefdevol in zijn spiegelbeeld in een poel staarde. Tegenwoordig worden Amerikanen vaak van dat gedrag beschuldigd, maar er is een belangrijk verschil.

Hoewel het constant uploaden van selfies als egoïstisch kan worden opgevat, is het verlangen naar bevestiging van de gemeenschap diep van binnen vaak de motivatie. Waar je naar op zoek bent als je al deze dingen post, is dat je vrienden en familie je leuk vinden. Rechts? En dat is een heel sociaal en gemeenschapsinstinct.

En veel bloggers die we interviewden, zeiden hetzelfde. Het is niet alleen Facebook en Twitter, waar we op zoek zijn naar de Likes of de thumbs-ups of de harten. Bloggers vertelden ons dat ze zich wilden uiten, maar het betekende alleen iets voor hen als andere mensen het leuk vonden.

De spanning tussen individualisme en communitarisme bestaat dus al lang in het Amerikaanse leven. En het speelt zich opnieuw af op sociale media, omdat mensen proberen hun individuele stem naar buiten te brengen terwijl ze de bevestiging en goedkeuring van anderen zoeken.

Sean Illing

Het is een interessant punt over de digitale gemeenschappen die we vormen, maar tegelijkertijd is dit de meest lege, onbevredigende gemeenschap die je je kunt voorstellen. Het is online, het is afstandelijk en het is gebaseerd op wederzijdse zelfbevrediging. Mensen hebben meer nodig dan dit, nietwaar?

Susan J. Matt

Absoluut. En dat was heel duidelijk toen we woede bestudeerden. In het boek beschrijven we 19e-eeuwse verontwaardiging bijeenkomsten , die opvallend wijdverbreid waren.

Het waren gelegenheden waar mensen oog in oog kwamen te staan ​​en samenkwamen op het stadsplein, om een ​​gemeenschapsgevoel op te bouwen rond een gedeelde zaak of klacht. Een historicus schat dat er in het 19e-eeuwse Amerika elke vijf dagen een bijeenkomst van verontwaardiging was.

Daarentegen zien we tegenwoordig veel meer geïsoleerde uitingen van woede, en vaak zijn mensen gewoon op zoek naar de Likes voor hun positie. Dat bouwt niet de sterke banden op van sociale bewegingen uit het verleden. Dat is iets wat Zeynep Tufekci naar voren bracht in haar boek uit 2017 Twitter en traangas : dat de banden in deze online sociale bewegingen niet zo duurzaam zijn, en dat dit hun succes en uithoudingsvermogen beperkt.

Sean Illing

Hoe weet je dat het technologie is die onze houding verandert en niet een andere kracht of aspect van cultuur?

Susan J. Matt

We willen zeker niet zeggen dat het allemaal te wijten is aan technologie. Maar er zijn enkele apparaten - of het nu de 19e-eeuwse camera, de telefoon, de radio of de smartphone is - die het innerlijke leven van Amerikanen hebben hervormd. Deze apparaten doen het echter niet alleen.

Veranderende religieuze theologieën versterken deze patronen. Veranderingen in onze kapitalistische economie liggen eraan ten grondslag, en deze apparaten zijn zowel producten van die cultuur als vormgevers van die cultuur. Het is dus vooral een wederkerig proces; technologie is een driver, maar het is niet de enige driver.

Sean Illing

Als je gelijk hebt, lijkt het alsof de technologie ons bezit, en niet andersom.

Susan J. Matt

Nou, dat is een van die klassieke vragen: zijn we meesters van onze tools, of zijn onze tools meesters van ons?

Een ding waar we ons allemaal meer bewust van zouden kunnen zijn, is het begrip dat zowel emoties als technologieën historische artefacten zijn, dat ze door mensen zijn gevormd. Dat besef maakt duidelijk dat we daadwerkelijk de macht hebben om ze collectief te veranderen.

En zoals mijn co-auteur Luke Fernandez vaak zegt, is technologisch ontwerp een soort wetgeving. Sommigen willen technologie reguleren om de culturele, sociale en politieke effecten ervan te beheersen, maar we moeten ook praten over het opnieuw ontwerpen van technologie om een ​​ander soort emotionele cultuur tot stand te brengen.

Sean Illing

Maak je je zorgen dat we te veel kracht aan onze machines toekennen - dat ons innerlijke leven niet echt veel is veranderd en dat we tegenwoordig gewoon meer tools hebben om onszelf uit te drukken?

Susan J. Matt

Ik geloof echt dat emoties in de loop van de tijd veranderen, niet alleen vanwege technologie, maar als gevolg van een hele reeks culturele en economische veranderingen. Ja, we hebben meer instrumenten om onszelf uit te drukken, maar we hebben nieuwe gevoelens om uit te drukken die kenmerkend zijn voor onze tijd en plaats. Emoties houden niet alleen stand en worden uitgedrukt via nieuwe apparaten. Apparaten transformeren ze - leer ons nieuwe gewoonten, koester nieuwe verwachtingen en modelleer ook nieuw gedrag.

Emoties houden niet alleen stand en worden uitgedrukt via nieuwe apparaten. Apparaten transformeren ze - leer ons nieuwe gewoonten, koester nieuwe verwachtingen en modelleer ook nieuw gedrag.

Sean Illing

Wat is het resultaat van een boek als dit? Waar wil je dat de lezer mee wegloopt?

Susan J. Matt

We wilden dat lezers begrepen dat zoveel van onze zorgen over Facebook dat ons eenzaam maakt of Google dat ons dom maakt of selfies die ons narcistisch maken, vragen waren die een langer historisch perspectief nodig hebben. En dat ze niet alleen konden worden beantwoord door eenzaamheid in de jaren tachtig te meten en vandaag te meten.

We willen dat mensen begrijpen dat dit vragen zijn over onze fundamentele psychologie die in de loop van de tijd verandert. Het grote patroon dat we zien als we de met elkaar verweven geschiedenissen van emotionele en technologische veranderingen in de afgelopen twee eeuwen volgen, is de stijgende Amerikaanse hoop op een grenzeloos zelf.

Terwijl 19e-eeuwse Amerikanen grenzen zagen aan het aantal mensen dat ze konden kennen, hoeveel ze zichzelf moesten promoten, hoeveel opwinding ze moesten verwachten, gaan de Amerikanen van de 21e eeuw die eindeloze bevestiging, ongebreidelde woede, oneindige cognitieve kracht, oneindige amusement en constant gezelschap zijn ons als mensen verschuldigd. Onze technologie geeft ons deze hoop, hoewel ze niet altijd worden gerealiseerd.


Recode en Vox hebben hun krachten gebundeld om te ontdekken en uit te leggen hoe onze digitale wereld verandert - en ons verandert. Abboneer op Podcasts hercoderen om Kara Swisher en Peter Kafka de moeilijke gesprekken te horen leiden die de technologische industrie tegenwoordig nodig heeft.