Chinees ruimtestation Tiangong-1 is teruggekeerd naar de aarde en stort neer in de Stille Zuidzee

Ruimteagentschappen wisten niet precies wanneer of waar het onbeheersbare station uit zijn baan zou vallen.

Een hemels paleis is eindelijk teruggekeerd naar de aarde.

Na twee jaar onbemande cruisen in een baan om de aarde, is het Chinese ruimtestation Tiangong-1, of hemels paleis in het Mandarijn, eindelijk uitgevallen en stort het neer in de atmosfeer van de aarde. Zondag om 20.16 uur oosterse tijd stortte het ruimtevaartuig ter grootte van een schoolbus in de zuidelijke Stille Oceaan. bevestigd .



De crash maakt een einde aan weken van speculatie over wanneer en waar het ruimtestation in een vurige finale naar de aarde zou kunnen terugkeren. Zelfs in de dagen voorafgaand aan de crash, niemand kon de plek van de laatste duik voorspellen, wat leidde tot een wereldwijd raadspel.

Het leger heeft niet precies aangegeven waar het viel, hoewel NBC rapporten het is ergens tussen Californië en Hawaï.

Een paar stukjes Tiangong-1 zijn mogelijk door de atmosfeer in de oceaan terechtgekomen. Maar het is waarschijnlijk dat het grootste deel van het ruimtestation tijdens zijn afdaling is verbrand. (Als je op de een of andere manier een stuk Tiangong-1 vindt, wees dan voorzichtig. Space.com notities dat wat er nog over is van het vaartuig waarschijnlijk bedekt is met een giftige raketbrandstof.)

Waarom wist niemand waar Tiangong-1 zou landen?

Tiangong-1 werd gelanceerd in 2011 en was het eerste ruimtestation uit China. Het was meer een prototype dan een vaartuig bedoeld voor langdurig gebruik. Het zag slechts twee bemande missies tijdens zijn operationele leven en ging in 2015 met pensioen.

Maar in 2016 verloor China de communicatie met en de controle over het station om redenen die nooit helemaal duidelijk zijn geworden. Tot dat moment was het plan om het buiten dienst gestelde station via een gecontroleerde laatste afdaling terug naar de aarde te brengen. Een paar goed getimede boegschroefstoten zouden ervoor hebben gezorgd dat het station veilig in een van de wereldzeeën was geland.

Vanwege een fenomeen dat orbitaal verval wordt genoemd, is het lege, bedrieglijke ruimtestation gestaag op eigen kracht terug naar de aarde gegaan.

Het was moeilijk om precies te voorspellen wanneer en waar het ruimtestation zou neerstorten. Vorige week heeft de European Space Agency in kaart gebracht een potentiële crashzone die een absoluut enorm gebied van de aarde besloeg. Het was zo moeilijk te voorspellen omdat de snelheid waarmee Tiangong-1 afdaalde gedeeltelijk werd bepaald door de wrijving die het ondervond toen het in botsing kwam met de bovenste lagen van de atmosfeer. De omstandigheden daar zijn moeilijk te meten en moeilijk te modelleren in computersimulaties.

Dat gezegd hebbende, weet dat de kans dat iemand van ons wordt geraakt door een vallend stuk ruimteschroot oneindig klein was - slechts één op een biljoen, volgens de non-profit Aerospace Corporation. Ter vergelijking: het risico om door de bliksem getroffen te worden is één op 1,4 miljoen en het risico dat iemand in de VS omkomt bij een orkaan is ongeveer één op zes miljoen, legt het uit.

Er is maar één persoon in de geschiedenis van het ruimtetijdperk die op de grond wordt geraakt door puin uit de ruimte: Lottie Williams. In 1997 Williams bemoeide zich met haar eigen zaken in een park in Tulsa, Oklahoma, toen een stuk uiteengevallen raket haar op de schouder raakte. Het was maar een flitsende klap, een retrospectief van Wired rapporten , en het puin was relatief licht en reisde waarschijnlijk met een lage snelheid.

Verbazingwekkend genoeg was het enige geregistreerde geval van een persoon die werd getroffen door een meteoriet kwam ook voor in de Verenigde Staten. (VS! VS!)

Ann Hodges, een inwoner van Sylacauga, Alabama, werd in 1954 in de maag geraakt door een ruimtesteen toen er een door het dak van haar huis raasde. Ze kreeg een enorme, vervelende kneuzing en ze overleefde.

Hoe groot is het probleem van ruimteafval?

Tiangong-1 crashte. Maar het is niet het enige oncontroleerbare stuk metaal in een baan om ons heen.

Er zijn meer dan 22.000 objecten groter dan 4 inch die mogelijk een bedreiging kunnen vormen voor onze satellieten of ruimtevaartuigen. Er is een nog groter aantal kleine objecten die niet worden gevolgd. In totaal kunnen er 160 miljoen plus stukken ruimteafval rond de aarde cirkelen, de ESA vindt . Eenvoudiger gezegd: de ruimte rond de aarde wordt een autokerkhof.

NASA/JPL

En vanwege de snelheid waarmee ze reizen, het best gemeten in mijlen per seconde, zijn het in wezen ook projectielen die gaten in onze satellieten kunnen schieten en schade kunnen toebrengen aan onze satellieten.

En hoe meer ruimteafval, hoe groter de dreiging: als deze objecten andere objecten in een baan om de aarde vernietigen, maken ze nog meer puin. Dat is zorgwekkend, aangezien de hoeveelheid achtergebleven materiaal toeneemt.

Europees Ruimteagentschap

Objecten zoals Tiangong-1 komen relatief snel terug naar de aarde, binnen een paar jaar. Dat komt omdat het ruimtestation relatief dicht bij de grond is, met een baan van meer dan 120 mijl. Maar objecten in een baan boven de 620 mijl kunnen naar verwachting blijven eeuwen in de ruimte . De angst is dat er op een dag zoveel ruimteschroot zal zijn dat we het in wezen onmogelijk of zeer gevaarlijk hebben gemaakt voor ruimtevaartuigen om onze planeet helemaal verlaten .