Clinton ontsloeg ook zijn FBI-chef – maar hij werd op dat moment niet onderzocht door de FBI

28 DEC 1993: PRESIDENT BILL CLINTON GLIMLACHT TIJDENS EEN NIET-CONFERENTIESPEL TUSSEN DE ARKANSAS RAZORB

James Comey heeft geschiedenis geschreven, maar niet op de manier die hij had gewild: in de 82-jarige geschiedenis van de moderne FBI is hij pas de tweede van de beste wetshandhavers van het land die door een zittende president wordt ontslagen.

De eerste was FBI-directeur William Sessions, die president Bill Clinton in 1993 ontsloeg na beschuldigingen van ethische schendingen. Sessions (geen familie van Trumps procureur-generaal Jeff Sessions) was slechts zes jaar bezig met zijn 10-jarige ambtstermijn, en het ontslag hielp de weg vrijmaken voor wat jaren van spanningen tussen Clinton en de FBI werden.

Maar Donald Trump is niet Bill Clinton, en Jim Comey is niet Bill Sessions. Clinton ontsloeg de FBI-chef pas na een onderzoek van enkele maanden dat werd afgerond voordat Clinton zelfs maar aantrad. Die diepe duik in de acties van Sessions resulteerde in een 161-pagina's tellend rapport kroniek, tot in de kleinste details , een patroon van vermeende ethische schendingen. Wat nog belangrijker is, Clinton - in tegenstelling tot Trump – stond niet onder actief FBI-onderzoek toen hij besloot om Sessions te verdrijven.



Daarentegen heeft Trump de man ontslagen die een strafrechtelijk onderzoek leidde naar de eigen campagne van de president. De beschuldigingen – dat het Trump-team actief samenspande met Rusland om Trump te helpen het Witte Huis te winnen – konden niet zwaarder zijn. De zet van Trump zou het FBI-onderzoek op korte termijn kunnen belemmeren, maar het is vrijwel zeker dat het een proces zal versnellen dat zijn presidentschap voortijdig zou kunnen beëindigen.

De FBI heeft eerder presidenten achterna gezeten, zegt Tim Weiner, een Pulitzer Prize-winnende journalist en historicus, wijzend op de onderzoeken door het bureau van Richard Nixon tijdens Watergate en Ronald Reagan tijdens het Iran-Contra-schandaal. Maar nog nooit ... heeft een president een FBI-directeur ontslagen toen leden van de regering van de president en leden van het campagneteam van de president werden onderzocht wegens samenspanning met een buitenlandse mogendheid.

Om te begrijpen waarom de zet van Trump zo'n opschudding heeft veroorzaakt, moeten we het ontslag van Sessions en de overeenkomsten met de verdrijving van Comey nader bekijken - en, nog belangrijker, de verschillen.

Donald Trump is niet de eerste president die een FBI-directeur ontslaat

Het jaar was 1993; de nieuw geslagen president was William Jefferson Clinton. (Het land was maanden, zelfs jaren verwijderd van het moment waarop Clinton zelf zou worden onderzocht voor een onroerendgoedschandaal in Arkansas en later zou liegen over zijn affaire met Monica Lewinsky.)

De directeur van de FBI was William Sessions, een federale rechter die door Ronald Reagan de leiding had over de FBI. Sessions zat zes jaar in zijn 10-jarige ambtstermijn en hij was een doorn in het oog van ten minste twee van de presidenten die hij diende - niet omdat hij ze onderzocht, maar vanwege zijn slechte prestaties.

Op 19 januari 1993, de laatste dag van de George H.W. Bush heeft het Office of Professional Responsibility (OPR) van het ministerie van Justitie een enorm document detaillering van beschuldigingen van significante ethische fouten en twijfelachtige praktijken die het vermogen van Sessions om de FBI te leiden, ondermijnden. Er waren zoveel voorbeelden van problematisch, ontvlambaar gedrag in het rapport dat: telefoontjes kwamen onmiddellijk voor Sessions om af te treden of te worden ontslagen.

Zoals de New York Times gemeld toen:

betaal je belasting waar je woont of werkt?

Uit het rapport bleek dat de heer Sessions talloze gratis reizen had gemaakt aan boord van F.B.I. vliegtuig om vrienden en familieleden te bezoeken, vaak met zijn vrouw, Alice. Het rapport, dat officieel werd bekrachtigd door procureur-generaal William P. Barr op zijn laatste dag in functie, beschreef een litanie van misbruiken. Het is een verscheurende weergave van de directeur als een ambtenaar die belast was met de handhaving van de wet, maar die blasé leek over percepties van zijn eigen gedrag.

Daar was meer: Het rapport gaf aan dat Sessions ongepaste ritten had gegeven aan niet-officiële passagiers in zijn door de overheid gefinancierde voertuig - een strafbare overtreding volgens de FBI-regels; dat hij de FBI-inspanningen om beschuldigingen te onderzoeken had gedwarsboomd; dat hij een hypotheek had gekregen van een bank op grond waarvan de onderzoekers genaamd a liefje deal; en dat hij zijn beveiligingsgegevens voor persoonlijke doeleinden had misbruikt.

Het verslag concludeerde : Onze bevindingen werpen ernstige problemen op die alleen de president kan oplossen met betrekking tot de vraag of Director Sessions het volledige vertrouwen van de president kan blijven genieten in zijn vermogen om zijn ambt naar behoren uit te voeren.

Zoals Clinton uitlegde ten tijde van het ontslag van Sessions, zou een nieuwe Democratische president onder normale omstandigheden... wil vermijden summier ontslag van een FBI-chef geselecteerd door een Republikeinse voorganger.

Inderdaad, Tim Naftali, een professor in geschiedenis en openbaar beleid aan de New York University, vertelde me dat Clinton later in zijn memoires onthulde dat hij hoopte dat Sessions zou terugtreden uit zijn eigen wil .

Dat is niet gebeurd. Sessies genaamd de beschuldigingen in het rapport schandalige aanvallen en vertelde de pers dat hij had geweigerd vrijwillig ontslag te nemen. De procureur-generaal van Clinton, Janet Reno, had de president toen verteld dat er geen andere keuze was dan ontslag.

Reno was vernietigend in haar beoordeling van Sessions in de brief die ze aan Clinton schreef waarin ze aanraadde dat Sessions van zijn taken zou worden ontheven. De FBI-chef, zij schreef , een ernstige tekortkoming heeft vertoond in het beoordelen van zaken die in het [OPR]-rapport zijn opgenomen en dat hij niet het respect en het vertrouwen afdwingt dat nodig is om het bureau en de wetshandhavingsgemeenschap te leiden bij het aanpakken van de vele problemen waarmee wetshandhaving tegenwoordig wordt geconfronteerd.'

De huidige plaatsvervangend procureur-generaal Rod Rosenstein gebruikte soortgelijke taal in zijn memo op dinsdag aan te bevelen dat Trump Comey ontslaat, met de mededeling: In het afgelopen jaar ... hebben de reputatie en geloofwaardigheid van de FBI aanzienlijke schade opgelopen, en dit heeft het hele ministerie van Justitie getroffen.

Toch is er een enorm verschil tussen deze twee verhalen: Bill Sessions, in de woorden van Naftali, zat niet midden in een grootschalig onderzoek naar de Clinton-campagne en een buitenlandse mogendheid.

Het ontslag van Sessions, zegt hij, riekte niet naar een mogelijke belemmering van de rechtsgang. De Comey wel.

Clinton had misschien de volgende FBI-chef willen ontslaan, maar hij kon niet

Nu Sessions weg was, installeerde Clinton Louis Freeh als directeur van de FBI. Daar kreeg hij vast spijt van.

Freeh zette al heel vroeg zijn zinnen op het onderzoeken van de Clintons - keer op keer.

Hij wendde zich eerst tot een moeras van een verhaal in Arkansas, bekend als de Wildwater onroerendgoedschandaal, dat zich richtte op de vraag of de toenmalige regering. Bill Clinton en zijn vrouw Hillary profiteerden illegaal van persoonlijke investeringen en groeven in de oorsprong van het geld dat werd gebruikt voor de campagne van Bill in 1994. Hij deed ook onderzoek naar vermeende Chinese financiële inmenging tijdens de verkiezingscampagne van 1996. Later raakte ook de FBI verstrikt in het Monica Lewinsky-schandaal.

hoofdstad in de 21e eeuw samenvatting

Clinton kon Louis Freeh niet ontslaan - ook al wilde hij - omdat Louis Freeh hem onderzocht, zegt Weiner. Het zou zijn gezien als een belemmering van de rechtsgang.

Beide historici komen keer op keer terug op die uitdrukking: belemmering van de rechtsgang. In 1993 werd niet gesuggereerd dat het ontslag van William Sessions ongepast was. Hem te ontslaan deed niet het schrikbeeld ontstaan ​​dat het ontslaan van James Comey vandaag heeft doen oprijzen: de belemmering van een lopend gerechtelijk onderzoek.

Sommige senatoren en congresleden maakten destijds bezwaar: Bob Dole, dan de Senaatsminderheid leider (en later een GOP-presidentskandidaat), bezorgd het zou een slecht precedent scheppen en mogelijk de FBI in gevaar brengen.

Dit was echter de mening van de minderheid. Charles Schumer, destijds lid van het Huis, wees erop dat Sessions zijn respect bij de FBI had verloren, wat zijn leiderschap in gevaar bracht.

In het geval van William Sessions had je een geval van [wangedrag] in functie, zegt Wiener. Comey, daarentegen, was actief op zoek naar een geavanceerde aanval door het Kremlin op de verkiezingen van 2016 en ... of Amerikanen hielpen en bijdroegen aan die aanval.

En dat is het meest verontrustende van alles. Trump is niet de eerste president die een FBI-chef ontslaat. Maar hij is de eerste die iemand ontslaat die hem en zijn administratie onderzocht. Comey is niet de enige die hier geschiedenis heeft geschreven.