De commercialisering van de commercialisering van Kerstmis

Gedachten over ChristmasCon, Hallmark en de eeuwige oorlog over het afgelopen kerstmis.

EDISON, New Jersey - Het is Kerstmis en ik ben in een magazijn.

Zo voelt het tenminste in het New Jersey Convention and Exposition Center, waar ik de eerste bijwoon KerstCon . Het driedaagse evenement - dat gedurende een weekend in november wordt gehouden - is bedoeld om de beste kerstfilms te vieren en hun sterren en schrijvers naar de enorme locatie te brengen om in panels te zitten over hun ervaringen.



In de buurt is er een kerstmarkt, waar verkopers geschenken en decoraties verkopen. Net voorbij de markt is een enorme ruimte waar de sterren van de bovengenoemde films handtekeningen uitdelen. In een kamer naast de grote hal wacht de Kerstman tegen een extra vergoeding op iedereen die met hem op de foto wil.

De aanblik van dit alles is enigszins surrealistisch. Om te beginnen vindt ChristmasCon plaats in een congrescentrum dat voor de hele wereld aanvoelt als een van die Works Progress Administration-gebouwen die in de jaren dertig speciaal zijn gebouwd om werkloze Amerikanen iets te doen te geven. Het is een charmeloze, grijze ruimte met cementvloeren en een metalen dak - maar voor ChristmasCon is het versierd met zoveel kerstcharme als de organisatoren konden opbrengen. Om te zeggen dat de twee esthetieken botsen, zou een enorm understatement zijn.

Maar op beide dagen dat ik er ben, is de plaats Ingepakt . Iets minder dan 9.000 mensen woonden ChristmasCon gedurende de drie dagen bij (ze betaalden $ 35 voor één dag en $ 75 voor alle drie), volgens de organisatoren van het evenement, en ze zijn gekleed in feestelijke kersttruien en kerstcosplay (ja, mensen verkleed als kerstbomen ) en dus, zoveel shirts die zeggen: Dit is mijn Hallmark Christmas-filmkijktrui.

Omdat dit een kerstfilmconventie is, voelt het veel meer als een Hallmark-kerstfilmconventie, ondanks de bewonderenswaardige pogingen van de organisatoren om verder te gaan dan het kanaal waarvan het immense aantal kijkers in november en december het naar de top van de Nielsen-beoordelingen voor kabel jaar na jaar na jaar . Op ChristmasCon is Hallmark Kerstmis en Kerstmis is Hallmark. ChristmasCon viert niet alleen de commercialisering van Kerstmis. Het viert de commercialisering van de commercialisering van Kerstmis.

Het Hallmark-kanaal is synoniem geworden met kerstfilms

Kerstcosplay bij ChristmasCon.

Ja, er was kerstcosplay op ChristmasCon, inclusief deze outfits getoond door Katie Gillespie (links) en Nicole Fazzio.

Emily VanDerWerff/Vox

In het midden van de kerstmarkt van de conventie staat een grote Hallmark Channel-installatie, met meerdere fotomomenten - voor een open haard, buiten een besneeuwde lodge, enzovoort - evenals gratis cider en kerstkoekjes. De faux-gezelligheid van de ruimte steekt nog meer af tegen het boxy industriële gevoel van het congrescentrum, maar zodra ik een van de eindeloze rijen trotseer om echt te gaan staan in zei installatie, het voelt echt een beetje als een bezoek aan het huis van een kerstgekke oudtante die kosten noch moeite spaart en al haar decoratie-ideeën uit het tijdschrift Southern Living haalt.

Hallmark Channel (of beter gezegd het moederbedrijf Crown Media) is de enige sponsor van ChristmasCon, en veel van de verkopers hier op de markt hebben een wederzijds voordelige relatie met het kanaal.

kun je in het vliegtuig stappen zonder id

Verwant

Hoe Hallmark elke kerst je tv overneemt

Ik stop om met een paar verkopers te praten van Kom naar Publishing , wiens romans met een kerstthema af en toe door Hallmark zijn aangepast om de steeds groter wordende catalogus van kerstfilms te vullen. Filmaanpassingen stimuleren de boekverkoop, vertelt Denise Holcomb van Tule me, tenzij Hallmark de naam van een film verandert zodat deze niet meer overeenkomt met die van het boek. Om dergelijke veranderingen tegen te gaan, verfraait het bedrijf kopieën van boeken zoals: De kerstwens met hun tv-adaptatietitels - in dit geval Vakantieharten - om nieuwsgierige shoppers te informeren dat het verhaal door het keurmerk is gesanctioneerd.

Dus het gaat allemaal rond ChristmasCon. De conventie is geen Hallmark-conventie, behalve dat het dat wel is. De langste regels zijn voor Hallmark-sterren zoals Lacey Chabert (die in 2019 speelde in haar achtste Hallmark Christmas-film). De grootste drukte zijn ook voor die sterren.

Toen ik voor het eerst voor hen begon te werken, maakten ze veel minder films. Hoe goed ze het nu doen en de fanbase die is gegroeid, is opmerkelijk om te zien, vertelt Chabert me tijdens een korte pauze tussen de optredens op de conventie. De mensen achter de schermen van het netwerk die alles voor elkaar krijgen, zijn vrienden geworden en ik koester onze relatie enorm.

De enorme populariteit van Hallmark's sterren op ChristmasCon was zelfs verrassend voor mensen die de output van het kanaal nauwlettend volgen.

Ik heb nooit geweten hoe populair Lacey Chabert was totdat [op de eerste avond van het evenement] ze de oplichting later openhielden omdat haar handtekeningenlijn de deur uit was, zegt Kerstfilmrecensent Kacey Bange , die ook verslag deed van het evenement. Er zijn meer mensen voor Hallmark dan voor andere kerstfilms. Het Melissa Joan Hart-panel werd zeer schaars bezocht omdat ze meer Lifetime is dan Hallmark.

Jonathan Bennett en Lacey Chabert, omringd door nepsneeuw.

Jonathan Bennett en Lacey Chabert, sterren van zowel Hallmark Channel-films als de film Mean Girls, pauzeren even in de nepsneeuw.

That's4Entertainment

Dit laatste verbaast me, maar het is waar. Veel ChristmasCon-bezoekers dragen sweatshirts die verwijzen naar niet-Hallmark-kerstfilms - een informeel onderzoek van hun kleding suggereert maatje van Elf en de Grinch zijn in zijn vele iteraties de meest populaire niet-Hallmark-personages - maar mode met een Hallmark-thema komt verreweg het meest voor. Een vrouw heeft zichzelf uitgedost als een kerstboom bedekt met ornamenten met afbeeldingen van haar favoriete Hallmark Christmas-titels. Hart en Jackée Harry, die hier Lifetime-producties ondersteunen, lijken bijna onbekenden.

De dynamiek op ChristmasCon is zoals alle andere die je zou kunnen zien bij dit soort fan-centrische evenementen, maar de aanwezigen zijn zo toegewijd aan Hallmark dat de voelbare ijver misschien het meest lijkt op het soort geïnspireerd door Marvel of DC Comics. De mensen hier zijn niet alleen fans van kerstfilms. Ze zijn fan van Keurmerk films.

Als ik door het congrescentrum loop, heb ik de mogelijkheid om alles te kopen van een Hallmark bordspel met filmthema (een samenwerking tussen Hallmark en een op maat gemaakt bordspelbedrijf genaamd Bundle) voor handtekeningen en foto's met Hallmark's vele kerstfilmsterren (pakketdeals met de meeste grote namen die aanwezig waren kosten tussen $ 60 en $ 80).

Maar het publiek op ChristmasCon bestaat uit het soort fans dat normaal gesproken niet naar fanconventies gaat. Het resultaat, zoals de organisatoren me kort na het evenement uitlegden, was dat de eerste ChristmasCon een beetje een leercurve was.

We wilden onze deelnemers echt leren wat een conventie is, omdat onze demografie zo verschilt van andere conventies dat ze niet weten wat ze van een conventie kunnen verwachten, zegt Liliana Kligman, een van de vier vrouwen achter That's4Entertainment, die ChristmasCon organiseerde. . Onze beroemde gasten, misschien twee of drie hadden ooit een conventie gedaan. De rest, dit was hun eerste conventie ooit. Dus moesten we de agenten uitleggen wat het proces is van wat er op deze conventie gaat gebeuren.

Dat we nieuw zijn op dit congres, was het duidelijkst op zondagochtend tijdens ChristmasCon, toen de beursvloer bijzonder druk was. Veel aanwezigen verlieten het evenement zelfs nadat ze zich realiseerden dat ze niet onmiddellijk toegang zouden hebben tot [vul hier de naam van Hallmark-beroemdheid in], en uitten vervolgens boos hun ongenoegen op sociale media.

Hallmark heeft ook veel critici. Een paar van hen zijn daar op ChristmasCon.

De drie gastheren van Deck the Hallmark.

Daniel Panda Pandolph (links) houdt van Hallmark-kerstfilms. Brandon Gray (midden) houdt van ze. Daniel Thompson (rechts) veracht hen. Natuurlijk begonnen ze een podcast. Het heet Deck the Hallmark.

Dek het keurmerk

De dominantie van Hallmark betekent dat het kanaal zelfs nu actieve anti-fans heeft - mensen die zich voornamelijk bezighouden met de inhoud met de bedoeling er gaten in te prikken. Zo gaat het met de jongens van Dek het keurmerk , een ongelooflijk plezierige podcast waar drie vrienden uit South Carolina samenkomen om grapjes te maken over Hallmark Christmas-films vanuit verschillende gezichtspunten. (Brandon Gray houdt over het algemeen van films. Daniel Panda Pandolph kan ze nemen of achterlaten. Daniel Thompson houdt er over het algemeen niet van.) Ik merk dat meer dan een paar mensen die dragen Dek het keurmerk shirts rond ChristmasCon, en velen zijn versierd met de slogan van Thompson's I veracht Hallmark Christmas-films. Er zijn hier niet veel grinches, maar er zijn er wel.

Wat ik leuk vind aan Dek het keurmerk is dat het de problemen met de films van Hallmark erkent (meer over die problemen in een seconde), terwijl het ook hun aantrekkingskracht ziet, met name voor mannen, die de films ironisch kunnen bekijken om erop te dompelen, of zich tot hen kunnen wenden voor troost, als een warme bad na een lange dag op het werk. De films blijven het populairst bij vrouwen, maar een groeiend publiek van jongens houdt van zowel de films als de Dek het keurmerk .

Comfortfood heeft niet echt een geslacht. Comfort food is echt wat je comfort food ook is, vertelt Gray me. Die vent die de hele dag moet nadenken en de hele dag beslissingen moet nemen en hij wil wegsmelten in een bank en letterlijk gewoon 84 minuten helemaal niet cerebraal zijn, er zijn slechtere opties dan Hallmark om dat te doen.

En toch, zoals Bange me vertelt, is er een duidelijk gevoel dat Hallmark vorig jaar net zwarte mensen heeft ontdekt. Het kanaal heeft zijn pogingen om door te gaan met diversiteit en genderstereotypen verkondigd, maar zijn inspanningen om meer gekleurde mensen te casten, blijven nog steeds ver achter bij de rest van de tv-industrie, en de LGBTQ-personages zijn grotendeels beperkt tot subtekst. Het is bijvoorbeeld niet ongebruikelijk dat de heldin van een film een ​​vriend op het werk heeft die is gecodeerd als homoseksuele man zonder dat de film daadwerkelijk zegt dat hij homo is. Veel van de verhalen van de films zien nog steeds dat vrouwen veelbelovende carrières opgeven om naar kleine steden te verhuizen met de jongens die ze te vaak net hebben ontmoet.

In december 2019 kwam het totale gebrek aan LGBTQ-personages van het kanaal over in het nieuws, toen het trok een advertentie van online weddingplanner Zola met twee vrouwen die trouwen. De sociaal-conservatieve actiegroep One Million Moms vroeg het kanaal om advertenties met koppels van hetzelfde geslacht te heroverwegen, en de petitie van de groep verzamelde meer dan 30.000 handtekeningen. Keurmerk kwam uiteindelijk op zijn besluit terug , verontschuldigde zich en herstelde de advertentie, maar het kwaad was geschied. Welke uitspraken het messing van de zender ook maakte over een zoektocht naar meer diversiteit verbleekt in vergelijking met de acties van het netwerk.

En dat is voordat je bij de inspanningen van dit jaar komt om de eerste Chanoeka-films van het kanaal te programmeren, waarvan de loglines door velen werden bekritiseerd omdat ze leken speel in stijlfiguren die lang zijn gebruikt om antisemitische verhalen te ondersteunen over sluwe Joodse mensen die christelijke ruimtes infiltreren. (Ik heb de films nog niet gezien en ik hoop van harte dat ze bedachtzamer zijn dan hun loglijnen suggereren.)

De populariteit van Hallmark, de manier waarop het de laatste drie maanden van het jaar consequent het grootste kabelnetwerk wordt (en ook een groot deel van januari), heeft ervoor gezorgd dat het erin is gestopt, omdat het publiek meestal veel mensen bevat die resistent zijn tot veranderingen in de formule van het netwerk, wat maar al te vaak veranderingen in de verblindende witheid en rechtheid van het netwerk betekent.

Ik heb een interraciaal huwelijk. Het hoofdpaar [in een Hallmark-film] is nooit een interraciaal stel geweest. Ze hebben nog nooit een film gehad met queer-leads die queer zijn in de film. Netflix grijpt die kans. Lifetime zal die kans grijpen. Maar vorig jaar was [op Hallmark] de eerste film met mensen met een gekleurde hoofdrol. Afgelopen jaar! Dek het keurmerk ', zegt Thompson.

Als je met de mensen van Hallmark praat, denk ik dat ze die opname echt willen. Maar ze hebben het op een na best beoordeelde kabelnetwerk. En mensen gaan naar andere films kijken [op andere netwerken] en zeggen: 'Ze hebben de formule die Hallmark nog niet heeft bedacht, nog niet uitgevonden.' -achterste plaats.

Dezelfde formule waarmee mensen van Hallmark-kerstfilms kunnen houden, lijkt hen tegen te houden. Maar de formule levert ook een merkwaardig antwoord op als ik Hallmark-fans op ChristmasCon begin te vragen om hun favoriete Hallmark-films te noemen: vaker wel dan niet kennen ze de titels niet. Ze houden gewoon van Hallmark.

Kerstmis is bijna nooit een feestdag over het heden. Het is een feestdag over het commercialiseren van onze nostalgie naar het verleden.

Kerstman bij KerstCon

De kerstman wacht op meer fans aan het einde van een lange dag op ChristmasCon.

Emily VanDerWerff/Vox

Joanna Wilson is waarschijnlijk de belangrijkste kerst-tv-expert ter wereld. Haar essentiële encyclopedie, Dit is het seizoen TV , is het belangrijkste compendium van seizoensgebonden televisie-entertainment; zij is misschien de enige levende persoon die enkele van de eigenaardigheden heeft gezien die ze voor het boek heeft opgespoord. En ze heeft een theorie over hoe Hallmark een bepaald kenmerk van kerstentertainment heeft bewapend om het succes ervan te stimuleren.

Ik hoor mensen klagen over de formule en ik heb ze laten weten: 'Je begrijpt het niet.' Hallmark kent die formule. Dat doen ze met opzet. Die formule werkt. Mensen willen die formule, zegt Wilson. Het is verbonden met de kerstervaring en hoe we kerstentertainment consumeren. We keren jaar na jaar terug naar dezelfde programma's, of het nu Rudolph , of het nu is Charlie Brown Kerstmis , of het nu de Grinch is, of het nu Het is een geweldig leven . Markeer films, zelfs als ze nieuw zijn, zijn ze oud. Ze zijn hetzelfde. Dat is het punt.

Als ik mensen vraag wat ze leuk vinden aan Hallmark-films, is het bijna alsof ze gesprekspunten van het netwerk zelf hebben gekregen. Ze geven mensen een goed gevoel. Ze zijn gewoon blij. Er is geen conflict. En voor alle duidelijkheid, ik geniet van een Hallmark-film of zeven. Ze zijn goed, schoon plezier. Maar goed, schoon plezier is op zichzelf een manier om enkele van de rommelige realiteiten van het heden te negeren. Aan de andere kant, het negeren van de rommelige realiteit van het heden is waar Kerstmis om draait (Charlie Brown).

Kerst, zegt schrijfster Judith Vlaanderen, wiens essentiële nieuwe boek Kerstmis: een biografie is een geweldige lezing over de geschiedenis van de feestdag, is altijd een seculiere feestdag geweest met een religieuze component eraan om het heiliger te laten lijken dan het in werkelijkheid is. Ja, de geboorte van Jezus is de drijfveer erachter, maar mensen hebben het holst van de winter altijd gevierd met massale festivals met overvloedige consumptie.

En je weet hoe het is met dingen die enorm zijn - ze zijn altijd massiever als je een kind bent.

Een belangrijk onderdeel van Kerstmis is nostalgie. Het is geen bijproduct. Het maakt deel uit van Kerstmis. Het hoort bij de vakantie om te geloven dat het vroeger beter was, zegt Vlaanderen. Hoe we ook kijken, of we nu naar foto's van Norman Rockwell kijken of naar Charles Dickens of naar middeleeuwse feesten, het is een essentieel kernelement van de vakantie om te geloven dat het vroeger beter was . De vroegste verwijzingen die ik heb gevonden dat Kerstmis vroeger beter was, stammen uit 1605.

Dus al meer dan 400 jaar denken we dat er een andere, betere kerst was waar we naar terug konden keren - een kerst waarin het minder om de cadeautjes ging en meer om familie, of de geboorte van Jezus, of goede wil jegens mannen, of wat dan ook. En voor alle duidelijkheid, al die elementen zijn nog steeds aanwezig met kerst, maar dat geldt ook voor consumptie. Alles hangt met elkaar samen, wat een paradoxale situatie creëert waarin Kerstmis altijd zijn eigen staart achterna zit.

Maar we zijn onlangs een zeer ongebruikelijk tijdperk ingegaan voor Kerstmis als een door nostalgie gedreven vakantie, omdat de periode waar zoveel volwassenen, van babyboomers tot millennials, nostalgisch naar zijn, een periode was van openlijke, kapitalistische overdaad en massamarkt kerstentertainment . Kerstverleden is niet langer een tijd vóór het industrialisme of een tijd vóór de Tweede Wereldoorlog.

Het is een tijd waarin iedereen naar hetzelfde op tv keek. Dus wanneer Hallmark-kerstfilms het kerstverleden expliciet romantiseren, romantiseren ze een tijdperk van populair entertainment dat er geen seconde aan twijfelde dat de hoofdlijnen van een romantische komedie wit, hetero en cis zouden zijn. Ze romantiseren een tijdperk waarin Charlie Brown al klaagde dat Kerstmis te commercieel was geworden.

En nogmaals, nostalgie met Kerstmis is goed. Het is goed om te onthouden dat je familie bij elkaar kwam, of om met plezier terug te denken aan hoe heerlijk oma's vulling was voordat ze stierf. Mens zijn is weten dat het aantal kerstfeesten in je verleden steeds groter wordt en het aantal kerstfeesten in je toekomst steeds kleiner. Het is om te weten dat de mensen met wie je de ene kerst viert, er de volgende misschien niet zijn.

Hallmark verkoopt dus geen religieuze kerst - de personages noemen Jezus of het christendom bijna nooit, behalve misschien stille nacht zingen of zoiets - maar het is nog steeds een soort van, omdat het probeert het ritueel te codificeren. Echt, alle kerstfilms zijn dat.

het kan me echt niet schelen, jij wel

Vlaanderen brengt een studie uitgevoerd in Muncie, Indiana, in de jaren 70 , waaruit bleek dat er rare maatschappelijke regels zijn rond Kerstmis, regels die we niet altijd begrijpen, maar die we toch hebben geïnternaliseerd. Ze zijn opgebouwd rond wie bomen plaatst (getrouwde stellen met kinderen, bijna altijd; alleenstaanden, lang niet zo vaak) en hoe we geschenken geven (als je iets zelf maakt, verpak je het bijna nooit) en allerlei andere tradities . Deze zijn niet religieus. Maar het zijn rituelen die teruggrijpen naar ons eigen verleden en verder reiken dan ons tot de mensen die we zouden kunnen worden.

Niemand zal ons in elkaar slaan als we de boysenbessenjam [die we hebben gemaakt] inpakken en de Lego-set [die we hebben gekocht] niet inpakken, maar we voelen ons raar. Het zou niet helemaal goed voelen, zegt Vlaanderen. In feite - en ik wil niet respectloos zijn - deze zijn de religieuze vieringen. Dit zijn onze seculiere, religieuze gebruiken. En dat is wat Hallmark oppikt.