Worden germafoben minder vaak ziek? Dit is wat de wetenschap zegt.

(REMY GABALDA/AFP/Getty Images)

Beste Julia: Ik heb gelezen dat te clean zijn je juist minder gezond kan maken. Is dat waar? Kan extra blootstelling aan vuil en ziektekiemen echt goed voor je zijn?

Mijn vader wordt zelden ziek. Ik kan het aantal keren dat hij met zoveel als de sniffles naar beneden is gekomen op één hand tellen. Deze robuustheid schrijft hij toe aan zijn jeugd op een boerderij in de uitlopers van Noord-Italië. 'Ik ben opgegroeid met veel koeien- en varkenspoep,' zal hij opscheppen. 'Waarom denk je dat ik zo gebouwd ben?'

Op zijn eigen kleurrijke manier verwijst hij naar een idee dat bekend staat als de 'hygiënehypothese'. eerst beschreven in 1989 door David Strachan, een in Londen gevestigde epidemioloog, is het idee dat mensen die vroeg in hun leven worden blootgesteld aan een verscheidenheid aan micro-organismen, hun risico op allergische ziekten zoals astma, eczeem, seizoensgebonden allergieën en zelfs auto-immuunziekten zoals artritis of inflammatoire darm verminderen ziekte.

De logica van de hygiënehypothese is behoorlijk aantrekkelijk: 'Het immuunsysteem van een kind heeft onderwijs nodig', Erika von Mutius, een pediatrische allergoloog aan de Universiteit van München, onlangs vertelde mijn collega Joseph Stromberg. 'De hygiënehypothese suggereert dat blootstelling aan microben op jonge leeftijd helpt bij de opvoeding van het zich ontwikkelende immuunsysteem van een baby.' Dat is de reden waarom plaatsen zoals boerderijen, of zelfs huizen met huisdieren , wordt verondersteld een beschermend effect te hebben tegen allergieën voor kinderen.



Dat gezegd hebbende, wetenschappers hebben de hygiënehypothese nog niet bewezen. Het is nog steeds alleen dat - een hypothese. En zelfs als het waar is, is het een stuk minder ingrijpend dan veel mensen denken.

De hygiënehypothese was oorspronkelijk: gebaseerd op gegevens waaruit blijkt dat Britse kinderen met een of meer oudere broers en zussen een lagere incidentie van hooikoorts hadden. Meer kinderen in een huis betekende vermoedelijk meer microben, en dus een robuuster immuunsysteem. Sommige onderzoekers dachten dat de hypothese ook zou kunnen verklaren waarom allergieën en andere auto-immuunziekten in de 20e eeuw vaker voorkwamen - misschien was het omdat we allemaal meer geobsedeerd raakten door hygiëne en netheid.

Maar sindsdien is er veel meer werk aan de hypothese gedaan en is er tegenstrijdig bewijs naar voren gekomen. Er is onderzoek dat suggereert het hebben van meer broers en zussen lijkt geassocieerd te zijn met hogere astmacijfers, niet minder. Bovendien zijn er heel veel mogelijke redenen waarom allergieën en andere auto-immuunziekten in de 20e eeuw zijn toegenomen, waaronder veranderingen in de voedselproductie, landbouwpraktijken en dieet; de uitroeiing van veel parasitaire worminfecties; en de introductie en verspreiding van verwarmings- en ventilatiesystemen voor woningen.

Om deze redenen concluderen de onderzoekers van UpToDate, een website die medisch bewijs voor artsen verzamelt: 'Op dit moment hebben we alleen hypothesen, met bewijs om ze zowel te ondersteunen als te weerleggen, geen definitieve conclusies.'

Houd er ook rekening mee dat de hygiënehypothese zich voornamelijk richt op specifieke aandoeningen - allergieën en auto-immuunziekten - niet op infectieziekten zoals verkoudheid of griep. Hoewel de hypothese heeft geleid tot overtuigende studies over zaken als: de relatie tussen C-secties , probiotica , en allergische ziekten, aarzelden de onderzoekers met wie ik sprak om gezondheidsadviezen te geven op basis van het idee dat meer vuil goed voor je zou kunnen zijn.

Robert Wood , een immunoloog bij Johns Hopkins, wees erop dat veel van het onderzoek epidemiologisch is, waarbij naar grote populaties wordt gekeken, waardoor de bevindingen moeilijk toepasbaar zijn op individuen. 'We hebben geen idee hoe vuil iemand een huishouden moet houden om bescherming te bieden', zei hij.

Von Mutius wees me er ook op dat de hygiënehypothese de neiging heeft zich te concentreren op de voordelen van bepaalde microben die in specifieke omgevingen worden aangetroffen, bijvoorbeeld hoe opgroeien in de buurt van boerderijdieren of in de binnenstad de allergiepercentages kan beïnvloeden. De hypothese zegt niets over persoonlijke hygiëne. Dus niemand suggereert dat als je stopt met je handen wassen, je op de een of andere manier gezonder zult zijn.

Integendeel: er is veel bewijs dat persoonlijke hygiëne het risico op infectie kan helpen verminderen. In een 2008 herziening van het bewijsmateriaal , vonden onderzoekers dat handen wassen het aantal gevallen van diarree met ongeveer 30 procent vermindert. Nog een recensie uit 2008 vond ook dat een verbetering van de handhygiëne het aantal gastro-intestinale infecties met 31 procent en luchtwegaandoeningen met 21 procent verminderde. Dit is waarom volksgezondheidsorganisaties mensen aansporen om hun handen te wassen als een effectieve maatregel voor allerlei dingen, van het afwenden van ebola tot het stoppen van de verspreiding van griep.

Dus dat is waar we zijn: wetenschappers realiseren zich dat sommige bacteriën en microben dat zeker hebben gunstige gezondheidseffecten . Maar onderzoekers weten het nog steeds niet zeker die bacteriën en in welke combinatie helpen, of hoe populatiebrede verschillen in microbiële omgevingen en de bijbehorende allergiepercentages van toepassing zijn op individuele gevallen. Terwijl ze dat uitzoeken, suggereert het bewijs dat goede hygiëne en handen wassen een lange weg kan gaan.

Verder lezen: Zie dit voor meer informatie Vox artikel op de hygiënehypothese, en deze op probiotica , de 'vriendelijke bacteriën'.

Welkom bij Lieve Julia , een wekelijkse column waar lezers alledaagse gezondheidsvragen kunnen stellen. Die vrij verkrijgbare pijnstillers het beste werken? Is het beter om rennen of lopen als oefening? Hoeveel schade doet? frequent vliegen met je lichaam doen? Julia Belluz zal het onderzoek doornemen en overleggen met experts in het veld om erachter te komen hoe de wetenschap ons kan helpen een gelukkiger en gezonder leven te leiden.

Heb je een vraag? Gebruik onze indieningsformulier , of vraag @juliaoftoronto op Twitter.