EpiPen probeert critici voor zich te winnen door 'coupons' uit te geven. Laat je niet misleiden.

EpiPen-prijzen stijgen, consumenten rammelen Foto-illustratie door Joe Raedle/Getty Images

Een groeiend verzet tegen de torenhoge kosten van EpiPens heeft het bedrijf achter de levensreddende injecteerbare medicatie geleid om aan te kondigen dat het medicijn betaalbaarder zal worden.

VerwantAmerika's gezondheidsprijzen zijn uit de hand gelopen. Deze grafieken bewijzen het.

EpiPen-fabrikant Mylan verlaagde de prijs van zijn medicijn niet nadat de brief van een congreslid maandag onthulde dat het boven de $ 500 was gekropen. In plaats daarvan is het zei het zal patiënten, die het hormoon gebruiken voor levensbedreigende allergische reacties, meer financiële hulp bieden om het te verkrijgen. EpiPen-gebruikers die een verzekering hebben (90 procent van de gebruikers) krijgen coupons van $ 300 om de hoge eigen bijdragen te dekken. De andere 10 procent zonder verzekering zal meer hulp krijgen bij het rechtstreeks kopen van het medicijn.

Dat is geweldig nieuws voor patiënten die EpiPens nodig hebben, maar die tot nu toe onbetaalbaar hebben gevonden. Maar het is ook verschrikkelijk nieuws voor het Amerikaanse gezondheidszorgsysteem.



Gezondheidseconomen beweren dat kortingsbonnen zoals die van Mylan klanten zullen beschermen tegen de hoge prijzen van hun medicijnen - en uiteindelijk farmaceutische bedrijven zullen helpen generieke concurrenten te verpletteren en torenhoge medicijnprijzen te blijven garanderen.

'Voor Mylan, [de kortingsbonnen] kunnen helpen om ze uit de schijnwerpers te krijgen, maar ze pakken geen van de fundamentele oorzaken van de stijgende prijs van geneesmiddelen op recept aan', zegt Caleb Alexander, mededirecteur van het Johns Hopkins Center for Drug Veiligheid en effectiviteit.

De manier waarop drugsbonnen werken is complex, en het is een kijkje in de gekmakende wereld van Amerikaanse medicijnprijzen. Het laat zien hoe farmaceutische bedrijven consumenten forse kortingen kunnen geven en tegelijkertijd de uitgaven voor gezondheidszorg in het land kunnen opdrijven.

Een manier om het te begrijpen is door het verhaal van hoe een vader EpiPens krijgt voor zijn 8-jarige zoon genaamd Owen.

EpiPen-coupons zijn een goede deal voor consumenten - en houden het gezondheidszorgsysteem duur

Owen Bacon (links) en zijn zus Skylar, vader Charlie en moeder Laura bij een recente honkbalwedstrijd in Orioles.

Met dank aan Charlie Bacon

Owen heeft een ernstige notenallergie die verscheen nadat zijn moeder hem een ​​kom cashewnoten als tussendoortje had gegeventoen hij 5 was.

'Hij had een zeer ernstige, gewelddadige allergische reactie', vertelde zijn vader Charlie Bacon me onlangs aan de telefoon. 'Hij gaf over, werd blauw in het gezicht en had moeite met ademhalen. Het was zeker een situatie van leven of dood.'

Owens moeder belde een ambulance en paramedici gaven hem een ​​EpiPen-injectie voordat ze hem naar de eerste hulp brachten, waar hij meer medicijnen kreeg om de reactie te onderdrukken.

hoe werken belastingen voor externe medewerkers?

Sindsdien hebben de ouders van Owen EpiPens bij de hand op de plaatsen waar hij de meeste tijd doorbrengt: thuis, op school, in het kamp, ​​het huis van zijn grootouders. Ze kopen meestal ongeveer vier of zes EpiPens per jaar, omdat de medicijnen jaarlijks vervallen.

Bacon zegt dat hij de pennen duurder heeft zien worden. Een jaar lang dekte het familieverzekeringsplan geen geneesmiddelen op recept en moesten ze $ 500 betalen voor een pakket van twee pennen.

Maar vandaag betalen ze niets voor de pennen. Bacon heeft dekking op recept. En hij heeft een coupon van Mylan voor Owen die de EpiPens helemaal gratis maakt (Mylan had een couponprogramma voorafgaand aan het aangekondigde programma op donderdag; een woordvoerder reageerde niet op een vraag over hoe het nieuw aangekondigde programma anders is). Geen kosten, geen eigen bijdrage, geen cent.

Mylan zal de EpiPen-medebetalingen van patiënten betalen met een kortingskaart

Mylan

En door de coupon komt het gezin vaak met extra's. ' Als de co-pays $ 50 waren, zouden we waarschijnlijk 1 of 2 dozen krijgen in plaats van 2 of 3', zegt hij. 'We zijn op het punt gekomen dat we ze op verschillende locaties opslaan, waar we het ons echt gemakkelijk maken.'

Dit is precies wat economen verafschuwt aan medicijnbonnen: ze halen consumenten volledig uit de kosten van hun medicijnen. Bacon zegt dat hij niet eens zeker weet hoeveel de EpiPen zou kosten als hij de coupon niet had: 'Ik weet niet wat de eigen bijdrage zou zijn zonder. We hebben het nog nooit betaald', zegt Bacon.

Coupons zoals deze maken het ook net zo gemakkelijk om een ​​recept voor een merknaam te kiezen als er al een perfect goede (en goedkopere) generiek bestaat.

Bijvoorbeeld: er is een medicijn Adrenaklik die dezelfde werkzame stof heeft als EpiPen (het hormoon epinefrine) maar een andere injector gebruikt. Een twee-pack AdrenaClick kost ongeveer $ 200 minder dan EpiPen, dus het zou in theorie klanten kunnen lokken die de hogere prijzen beu zijn.

Mylan wil geen klanten verliezen aan Adrenaclick. En een ding dat het kan doen om dat te voorkomen, is coupons aanbieden die hun eigen bijdragen compenseren.

Verzekeringsplannen moeten ondertussen nog steeds de hoge kosten dekken die de coupon niet krijgt - en dat betekent hogere premies voor alle anderen. Express Scripts schat dat de kosten die verzekeraars betalen voor EpiPen two-packs de afgelopen 18 maanden zijn gestegen van $ 421 naar $ 635, een stijging van 50 procent. De premies van particulieren zijn echter relatief stabiel gebleven.

Mylan zal ongeveer $ 1.500 verdienen met de zes EpiPens die de Bacon-familie jaarlijks koopt. Bacon weet dit - hij begrijpt dat de kortingsbonnen die hij gebruikt waarschijnlijk bijdragen aan hogere premies voor hem en de andere mensen op zijn kantoor. Maar ze zijn ook veel voor hem.

'Zolang ik verzekerd ben, kan ik meer EpiPens krijgen dan ik nodig heb', zegt hij. 'Maar als Mylan meer zou vragen, zou ik de coupon blijven binnenbrengen en heb ik geen idee. Maar de realiteit is dat het onze verzekeringsmaatschappij meer kost, met als gevolg waarschijnlijk hogere premies.'

Geneesmiddelenbonnen zijn een wapen in de oorlog tussen farma en verzekeraars

De Bacon-familie maakt deel uit van een veel groter verhaal van farmaceutische bedrijven die kortingsbonnen aanbieden aan klanten, terwijl de uitgaven voor medicijnen blijven stijgen.

De drugsuitgaven in de Verenigde Staten zijn de afgelopen jaren gestaag gestegen. De Verenigde Staten hebben in 2014 $ 297,7 miljard uitgegeven aan geneesmiddelen op recept, het meest recente jaar waarvoor federale gegevens beschikbaar zijn. De gemiddelde Amerikaan geeft nu jaarlijks $ 935 uit aan drugs - een stijging van $ 695 een decennium geleden.

Een van de redenen waarom de medicijnprijzen in de Verenigde Staten zo sterk stijgen, is dat we de medicijnprijzen niet reguleren, zoals bijna alle andere ontwikkelde landen doen.

In Europa, Canada en Australië beschouwen regeringen de markt voor geneesmiddelen als in wezen niet-concurrerend en stellen ze de prijs vast als onderdeel van een bureaucratisch proces, vergelijkbaar met hoe elektriciteit of water worden geprijsd op gereguleerde Amerikaanse nutsmarkten.

U kunt meer lezen over hoe die processen werken hier . Het resultaat is dat andere landen veel lagere medicijnprijzen hebben dan de Verenigde Staten. Humira, een ontstekingsremmend medicijn dat wordt gebruikt om artritis en andere ziekten te behandelen, kost hier bijvoorbeeld $ 2.669, maar $ 822 in Zwitserland en $ 1.262 in het Verenigd Koninkrijk.

Wanneer verzekeringsplannen worden geconfronteerd met zulke hoge medicijnprijzen, zullen ze patiënten doorgaans een deel van de rekening in rekening brengen om de premies betaalbaar te houden. Deze kunnen variëren van lage eigenbetalingen van $ 10 voor generieke medicijnen tot kostendeling in de honderden dollars voor bijzonder dure merkgeneesmiddelen.

hoe kwam Israël aan hun land?
Geneesmiddelenbonnen 'adresseren geen van de fundamentele oorzaken van de stijgende prijs van geneesmiddelen op recept'.

Een stijging van 10 procent in kostendeling voor medicijnen resulteert in een daling van 6 procent in het aantal ingevulde recepten, volgens het tijdschrift van de American Medical Association.

Dit is waar medicijnbonnen binnenkomen. Het is duidelijk slecht voor het bedrijfsleven als consumenten minder recepten invullen. Dus farmaceutische bedrijven zullen coupons uitgeven aan patiënten die alles dekken wat het verzekeringsplan niet zal doen.

Shoppers worden minder prijsgevoelig. Net als Bacon zijn ze meer bereid om vullingen op te halen als die vullingen gratis zijn. Verzekeraars betalen uiteindelijk voor al die vullingen en uiteindelijk stijgen de premies.

Medicijnbonnen, betoogt Alexander van Johns Hopkins, 'beschermen patiënten tegen de last van hoge contante kosten, en door dit te doen, kan paradoxaal genoeg het probleem van dure geneesmiddelen op recept juist verergeren.'

Met andere woorden: er zullen veel minder boze consumenten zijn nu Mylan deze coupons promoot. En dat zal het uiteindelijk voor Mylan gemakkelijker maken om hoge prijzen te blijven vragen aan verzekeringsplannen - prijzen die patiënten nooit direct zullen zien, maar die ze zullen voelen in hun stijgende premies.

'Uiteindelijk,' zegt Alexander, 'zullen ze de prijzen verder opdrijven en zullen de betalers, zo niet de patiënten, de rekening betalen.'

Wat is er beter dan kortingsbonnen? Eigenlijk de prijzen van medicijnen verlagen.

Het is onmiskenbaar een slechte situatie wanneer patiënten een medicijn als EpiPen niet kunnen betalen, wat letterlijk het verschil kan zijn tussen leven of dood voor mensen met astma of ernstige allergieën. En meer patiënten zullen betere toegang hebben tot EpiPens vanwege de uitbreiding van het couponprogramma.

Maar vergis je niet, dit is geen goede ontwikkeling voor de gezondheidszorg. De manier waarop Mylan de toegang heeft gegarandeerd, stelt het farmaceutische bedrijf in staat torenhoge prijzen in rekening te brengen, terwijl de instrumenten van verzekeraars, zoals hoge eigen bijdragen voor dure medicijnen, worden ontwapend om premiumprijzen op afstand te houden.

'Mylan gebruikt rook en spiegels om empathisch over te komen', zegt John Rother, uitvoerend directeur van de Campaign for Affordable Rx Pricing, een groep die pleit voor lagere drugsuitgaven. 'Een echte oplossing zou zijn om de prijs zo laag te krijgen dat mensen EpiPens zonder coupon kunnen betalen.'

Ik nam contact op met Mylan om te vragen waarom ze besloten kortingsbonnen te gebruiken in plaats van hun prijzen te verlagen, maar ik heb nog geen antwoord ontvangen.

Geneesmiddelenbonnen zijn een steeds gebruikelijker onderdeel van het Amerikaanse gezondheidszorgsysteem geworden. Een studie uit 2014, waarvan Alexander co-auteur was, ontdekte dat patiënten in 2014 $ 21,2 miljoen aan coupons gebruikten om te betalen voor speciale medicijnen (meestal dure medicijnen die door minder dan 1 procent van de bevolking worden gebruikt). Dit dekte meer dan de helft (60 procent) van de $ 35,3 miljoen van de patiënt aan contante kosten.

Er zijn enkele bijzonder schandalige voorbeelden van coupons die worden gebruikt om de uitgaven voor medicijnen te verhogen. De podcast Planeet Geld had deze een paar jaar geleden, over Minocin, een medicijn tegen acne. Ze spraken met Eileen Wood, een vice-president van een ziektekostenverzekering in New York, die een grote stapel medicijnbonnen in haar bureaula bewaart:

Vraag Wood naar de oorlog en ze zal de la in haar archiefkast openen waar ze zakjes met ritssluiting van haar minst favoriete merkgeneesmiddelen bewaart. Onder hen is Minocin, een medicijn tegen acne. Ze zegt dat een generieke versie ervan ongeveer $ 50 per maand kost. Maar een nieuwer merkgeneesmiddel, Minocin Pac, kost $ 668.

Het verschil? 'Er zitten van die heerlijke kalmerende doekjes in, zodat je er op kunt kloppen als je huid helemaal rood is', zegt Wood. 'Het zijn eigenlijk dingen die je zonder recept kunt kopen.' Ze zegt dat de marketing erg gelikt is.

Alles werkte aanvankelijk prima, toen het bedrijf van Wood een co-pay van $ 40 in rekening bracht voor Minocin Pac en $ 10 voor Minocin zonder babydoekjes. Maar toen begon de medicijnfabrikant coupons uit te delen om de twee dezelfde prijs te geven - en consumenten stroomden naar de duurdere.

En waarom zouden ze niet? Als u een patiënt bent zoals Bacon, is het logisch om zoveel mogelijk EpiPens in te slaan als er geen kosten aan de medicatie zijn verbonden.

'Het klinkt bijna verspillend, maar soms vervangen we de EpiPens maanden voor de vervaldatum', zegt Bacon.

Maar nu, met EpiPen in het nieuws, begint Bacon twee keer na te denken over hoeveel hij er in de toekomst zal kopen.

'Dit verhaal over de piek in de kosten van Mylan heeft mijn aandacht gevestigd op de verborgen kosten om dat te doen', schreef hij in een vervolgmail na ons gesprek. 'Als we in de toekomst zoveel dozen kopen, kunnen we misschien opnieuw beoordelen.'

Heeft u te maken gehad met buitensporige medicijnprijzen, voor EpiPen of andere recepten? Heeft u coupons van geneesmiddelenbedrijven gebruikt om de prijs van uw medicatie te compenseren? Vox wil van je horen. We zijn op zoek naar mensen om te interviewen voor een aankomend project. E-mail Sarah Kliff

hier E-mail verzenden

en vertel haar wat meer over waar je mee te maken hebt gehad.