Alles wat u moet weten over Skybox, Google's Big Satellite Play

De satellietstartup wil minstens één keer per dag overal ter wereld foto's maken.

Skybox

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd hercoderen

Ontdekken en uitleggen hoe onze digitale wereld verandert - en ons verandert.

Dus je hebt gehoord dat Google is het kopen van een bedrijf voor satellietbeelden genaamd Skybox Imaging voor $ 500 miljoen ? Zal 's werelds krachtigste zoekmachine paparazzi-foto's gaan maken de volgende keer dat je naakt in de achtertuin zonnebaadt? Zal de NSA aantekeningen gaan maken over het exacte tijdstip waarop u het kantoor verliet? Moet Amazon een veiligere schuilplaats vinden voor zijn bezorgdrones?



Nou, niet precies. Maar u kunt zich verontschuldigen voor het idee van regelmatig bijgewerkte, sub-meter hoge resolutie satellietfoto's van alles in de wereld dat niet onder een dak valt - en ook zwart-witvideo's van 90 seconden.

Dus wat doet Skybox precies, hoeveel kunnen die satellieten zien en hoe wordt dat door Google benut?

hoe u persoonlijke informatie van internet kunt halen

Van Google zegt het bedrijf dat als en wanneer de deal wordt gesloten, Skybox eerst zal helpen met het bijwerken van kaartbeelden en mogelijk later met internettoegang en rampenbestrijding.

Om beter uit te leggen wat er aan de hand is, spraken we met Skybox-investeerders, voormalige werknemers en concurrenten, en keken we naar een video waarin de oprichters zichzelf uitleggen . Dit is wat we hebben geleerd:

Het vijf jaar oude bedrijf, opgericht door vier Stanford-studenten, heeft met succes een enkele satelliet gelanceerd en heeft al betalende klanten. De volgende satelliet wordt later deze zomer gelanceerd. Dus nee, er zijn op dit moment geen duizenden Skybox-satellieten waarvan er één precies boven je hoofd hangt, voor het geval je je zorgen zou maken.

De eerste satelliet, SkySat-1, werd in november 2013 met een Russische raket omhoog gestuurd. De bouw van de satellieten kostte ongeveer $ 2 miljoen tot $ 5 miljoen, zei een bron. Grotere traditionele satellieten kunnen meer dan $ 1 miljard elk.

Hoe gedetailleerd zijn de afbeeldingen? Het bedrijf houdt zich aan eerdere overheidsbeperkingen die openbare toegang tot satellietbeelden die details van minder dan 50 centimeter op aarde vastleggen, niet toestaan, zei Ethan Kurzweil, een partner bij Bessemer Venture Partners en een bestuurswaarnemer voor Skybox. Dat betekent dat alles kleiner dan ongeveer anderhalve meter een onleesbare waas is. (hoewel die regels zijn versoepeld - alleen vandaag.)

Je kunt eigenlijk niet zien wat iemand doet, zei Kurzweil. Je kunt een auto zien, maar je kunt geen persoon onderscheiden. Ik denk niet dat je mensen kunt tellen, maar je kunt wel auto's tellen. Dus ik denk dat de privacy-implicaties niet zo ernstig zijn als mensen anders zouden denken.

Toch, met steeds betere cameraresolutie, versoepeling van overheidsbeperkingen en die van Google gemengd dossier over privacy , zal het vermogen van deze satellieten zeker een onderwerp zijn van voortdurende zorg .

Het bouwen van satellieten is traditioneel niet het domein van technische startups, en Skybox moest vechten om investeerders en potentiële klanten te overtuigen, herinnerden de oprichters zich op een Stanford-panel. Mede-oprichter John Fenwick, een voormalige officier van de Amerikaanse luchtmacht die vluchtprogramma's leidt, herinnerde zich een van de gekkere proof-of-concept-verhalen die er zijn. Uiteindelijk zeiden we: schroef het vast, en kochten een Lear-jet, boorden een gat in de bodem en plaatsten een camera om volledig na te bootsen wat we vanuit de ruimte zouden zien. Dat hielp, eigenlijk best een beetje.

Bedrijven die satellietbeelden maken, zoals DigitalGlobe en AirBus hebben al lang dure ruimtevaartuigen met krachtige camera's in hoge banen gelanceerd. Maar de hoge kosten betekenen dure beelden die slechts af en toe geüpdatet kunnen worden, als de langzaam ronddraaiende satelliet weer boven de plek zweeft. Dat heeft de markt grotendeels beperkt tot grote instellingen met diepe zakken, waaronder het leger en, in ieder geval tot nu toe, Google.

De cruciale sprong met Skybox is dat de startup een goedkope satelliet heeft ontwikkeld die in een lagere baan om de aarde vliegt.

Het enige dat de gevestigde exploitanten konden doen, was deze enorme satellieten lanceren die 10 jaar kosten om te maken. Tegen de tijd dat je start, ben je drie cycli achter, zei Kurzweil. Door kant-en-klare onderdelen [en] samen te voegen in een snelle ontwerp- en testmethodiek, verkort je die cycli.

Het betekent ook dat het bedrijf uiteindelijk in staat zal zijn om er een vloot van te lanceren, waardoor de prijzen dalen, de frequentie van afbeeldingen wordt bijgewerkt en een groot aantal nieuwe commerciële toepassingen wordt geopend.

Het bedrijf heeft momenteel plannen om nog 15 satellieten te bouwen en te lanceren, waarmee in feite een constellatie wordt gecreëerd die de wereld kan omringen en synchroon kan bewegen, zei Promod Haque, senior managing partner van Skybox-investeerder Norwest Venture Partners en een Skybox-bestuurswaarnemer.

Het grote doel en de mijlpaal van Skybox zou zijn om eenmaal per dag overal ter wereld te bezoeken, zei Dan Berkenstock, mede-oprichter en chief product officer, aan Stanford.

De uitdaging voor ons om dit grote idee te realiseren, is dat we veel dingen proberen samen te brengen, voegde Fenwick eraan toe. We ontwerpen en vervaardigen ruimtevaartuigen. We lanceren en vliegen ze. We bouwen aan een enorme data-infrastructuur. We doen gekke algoritmen voor beeldverwerking. En een gebruikersinterface om mensen met de gegevens te kunnen laten spelen. Dus het zijn eigenlijk meer vijf of zes startups in één.

Natuurlijk, Skybox-beelden zijn misschien meer een momentopname dan een meer gedetailleerde foto met functies zoals multispectrale resolutie, zoals wat DigitalGlobe zou bieden - maar het punt van kleine satellieten is om veel actueler te zijn. Skybox streeft ernaar om vaker foto's te maken dan rivalen.

Het regelmatig herzien van Google Maps met nieuwe beelden zou kunnen leiden tot een hele reeks nieuwe toepassingen, zei Haque.

Dat omvat gewasmonitoring, weeranalyse, carbon credit accounting, rampenbestrijding, zoek- en reddingsacties en vele andere use-cases, die allemaal in kaarttoepassingen kunnen worden ingebakken.

Dat brengt ons terug bij Google.

Dit is precies wat Google doet: de gegevensbemiddelaar uitschakelen. En nu doen ze het in de ruimte, zegt Tyler Bell, VP Product bij het locatiegegevensbedrijf Factual.

Dit is een bedrijf dat de hangar van NASA , nu het koopt een dronebedrijf en een satellietbedrijf, en het heeft de beste kaarten ter wereld, zegt Eric Gundersen, CEO van Mapbox, dat software ontwikkelt die gebruik maakt van kaartgegevens. Het is echt een fascinerend toneelstuk.

Het feit dat Google en Skybox zo goed bij elkaar passen, kan de startup schade hebben berokkend, zei een persoon die bekend is met het bedrijf. Eerdere geruchten hadden de deal naar $ 1 miljard , maar die prijs is duidelijk niet gebeurd. Als er geen andere kopers zijn, is er geen hefboomwerking. Alleen Google heeft zin. Het was altijd de enige koper voor Skybox sinds de eerste dag, zei deze persoon.

Gundersen, wiens bedrijf concurreert met Google's betaalde kaartontwikkelaarsproducten, zei dat Google probeert de markt voor satellietbeelden te domineren, en alle gegevens en diensten die daaruit kunnen worden geëxtraheerd of er bovenop kunnen worden gelegd.

Google heeft de kaarten nodig om al hun diensten te verenigen, zei hij. Dit gaat over het houden van iedereen in hun ecosysteem.

Skybox profiteert ook. De gevestigde kracht van Google op het gebied van kaarten, software, cloudverwerkingskracht en enorme financiële middelen zou de beelden van Skybox in nog krachtigere producten kunnen veranderen. Het heeft veel slimmigheden rond zaken als entiteitsherkenning waar Skybox gebruik van zou kunnen maken om al die beelden te begrijpen. En meer geld betekent waarschijnlijk eerder meer satellieten.

Voordat Google binnenviel, had Skybox ongeveer 150 medewerkers. Het werkte samen met Space Systems/Loral om extra satellieten te bouwen die zijn ontwerpen gebruiken.

Skybox is niet de enige frisse en opwindende satellietstartup. Concurrent Planet Labs streeft ook naar satellietbeelden, maar de aanpak is een beetje anders. Planet Labs plaatst kleinere satellieten met camera's met een lagere resolutie, en nog veel meer.

In februari zette het bedrijf 28 satellieten van het internationale ruimtestation. Het zei in maart dat het van plan was om er de komende 12 maanden nog 100 te lanceren.

Ten minste één neutrale waarnemer (d.w.z. geen investeerder) zei dat het verschil echt te zien is in de respectieve beeldkwaliteit van elk bedrijf, waarbij Skybox een superieure resolutie biedt.

Planet Labs-satellieten zijn zo groot als een schoenendoos, terwijl die van Skybox één kubieke meter zijn, of ongeveer zo groot als een minikoelkast. Met meer afmetingen komen meer mogelijkheden, maar ook minder flexibiliteit. En grotere ladingen zijn een grotere deal om de ruimte in te sturen.

Skybox onderscheidt zich ook van andere bedrijven op het gebied van satellietbeelden door video aan te bieden - die dingen als oceaangolfafmetingen en verkeerspatronen kan laten zien die niet door zouden komen in een stilstaand beeld.

Afgezien van concurrentieverschillen, is de geplande deal van Google een positief teken voor de ruimte in het algemeen, zei Scott Nolan, een partner bij Founders Fund, dat heeft geïnvesteerd in Planet Labs.

Het bevestigt echt dat er op dit moment een ruimterenaissance aan de gang is op commerciële satellieten, zei hij. Niet alleen zijn deze door VC gesteunde bedrijven op zichzelf levensvatbaar, maar grote bedrijven zien in dat het echt waardevol is voor hun bedrijf.

Dit artikel verscheen oorspronkelijk op Recode.net.