Zo behoort Covid-19 tot de ergste plagen in de geschiedenis

Een jaar geleden maakte China de eerste Covid-19-dode bekend. Nu behoort de ziekte tot de 10 dodelijkste pandemieën in de geschiedenis.

Carnavalvierders gekleed in de pestmaskers die bedoeld waren om te beschermen tegen de builenpest, rijden op 25 februari in de metro in Italië, terwijl het nieuwe coronavirus het land overspoelde.

Giacomo Cosua/NurPhoto via Getty Images

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd Toekomst perfect

De beste manieren vinden om goed te doen.



Precies een jaar geleden, op 11 januari de eerste dood van een bevestigd geval van Covid-19 werd gemeld in China.

Vandaag nadert de VS 400.000 bevestigde sterfgevallen, de wereld nadert 2 miljoen. Met alarmerende mijlpaal na alarmerende mijlpaal, groeit de verleiding om Covid-19 te vergelijken met de andere gruwelijke pandemieën uit de geschiedenis. Het is natuurlijk niet zo erg als de grieppandemie van 1918 of de beruchte Zwarte Dood. Maar het heeft het dodental van SARS (2002-2004), MERS (2012, 2015 en 2018), de pandemische griep van 1957-58 en 1968-1970 en de varkensgriep van 2009 al lang overtroffen. Door het enorme aantal slachtoffers behoort Covid-19 tot de 10 dodelijkste plagen in de geschiedenis.

Sommigen hebben een poging gedaan om de pandemie in een historische context te plaatsen. Aan het begin van de Covid-19-pandemie schreef de Washington Post de verwoestende plagen van de geschiedenis gevisualiseerd , met Covid-19 in vergelijking een klein puntje. (Tegenwoordig zou het tragisch genoeg een veel grotere stip zijn.) Deze levendige afbeelding rangschikt Covid-19 de negende dodelijkste in de geschiedenis

Die rankings moeten worden voorzien van kanttekeningen. Onze methoden voor het meten van de deadline van: plagen uit het verleden zijn niet erg goed, en er is veel giswerk bij betrokken. Onze methoden voor het tellen van het huidige dodental van Covid-19 hebben ook enkele ernstige gebreken. Overmaat aan doodsmaatregelen suggereren dat de officiële tol te laag is, zelfs in landen met redelijk goede testen en overlijdensrapportage zoals de VS, en andere landen doen veel minder testen en overlijdensrapportage.

Bovendien, hoewel het totale wereldwijde dodental van Covid-19 tot de 10 hoogste in de geschiedenis behoort, weerspiegelt dat vooral dat de wereldbevolking sterk is gegroeid. De Zwarte Dood, die Europa verwoestte en ongeveer 30 procent van alle mensen op het continent doodde, heeft waarschijnlijk tussen tientallen miljoenen en honderd miljoen mensen het leven gekost, terwijl een plaag die vandaag zo dodelijk is, als hij zich over de hele wereld zou verspreiden, meer zou doden dan 2 miljard.

Met die kanttekeningen in het achterhoofd, kunnen we veel leren door Covid-19 af te zetten tegen de meest opvallende plagen uit de geschiedenis. Enkele van de dingen die opvallen, zijn manieren waarop we geluk hebben gehad. De meeste plagen die de mensheid in voorgaande eeuwen teisterden, troffen vooral jonge kinderen en baby's, terwijl het coronavirus hen grotendeels heeft gespaard. Infectie met het coronavirus lijkt langdurige immuniteit te verlenen en het virus muteert niet te snel; we kunnen getroffen zijn door een virus waarop ons immuunsysteem moeilijker kan reageren, of dat zo snel verandert dat onze vaccins niet effectief zijn tegen varianten.

Andere lessen uit eerdere plagen zijn herinneringen aan de lange weg die voor ons ligt. Veel van deze pandemieën duurden bijvoorbeeld jaren en jaren, en werden toen endemisch, met herhalingen voor eeuwen daarna. De Zwarte Dood was bijvoorbeeld slechts één grote herhaling van een ziekte die de mensheid op dat moment al honderden jaren achtervolgde, en dat was een groot gevaar tijdens de uitvinding van antibiotica.

is Virginia een rode of blauwe staat 2020

Veruit de meest opvallende conclusie is dat de mensheid gedurende het grootste deel van onze geschiedenis meedogenloos wordt gestalkt door besmettelijke ziekten. Verwoestende plagen verwoestten grote Europese steden om de 20 jaar, zo niet vaker, in de jaren 1500 en 1600. De helft van de kinderen stierven aan een ziekte voordat ze volwassen waren.

Moderne medische kennis en meedogenloze vaccinatieprogramma's zorgden ervoor dat een wereld geregeerd door besmettelijke ziekten tot het verleden behoorde - totdat het dat plotseling niet meer was.

Maar zelfs hierin, onze pestjaar, de moderne wereld heeft gezien veel minder risico op overlijden door infectieziekten dan mensen in een gemiddeld jaar in de premoderne wereld zagen. Het coronavirus herinnert ons eraan dat we nog niet helemaal over ziekte hebben gezegevierd, maar, in zijn historische context geplaatst, herinnert het ons er ook aan dat het vroeger veel, veel erger was.

Plagen, gerangschikt

Laten we hier duidelijk over zijn: Het rangschikken van alle plagen in de menselijke geschiedenis is een bijna onmogelijke taak.

Het historische record is vaak erg karig, en enkele van de ergste plagen in de geschiedenis - zoals de pokken die Amerika overspoelde na contact met Europa - vond vooral plaats in samenlevingen zonder schriftelijke geboorte- of overlijdensakten, waardoor historici bleven gissen naar hun algehele impact.

En vergelijkingen maken tussen pandemieën is lastig: het absolute aantal sterfgevallen door een ziekte is natuurlijk het resultaat van zowel hoe dodelijk de ziekte is als hoeveel mensen er zijn. In 1300, de eeuw van de Zwarte Dood, waren er ongeveer 400 miljoen mensen in de wereld. In 1918, toen de Spaanse griep toesloeg, waren het er bijna 2 miljard.

Dat gezegd hebbende, er is genoeg informatie voor ons om de te vergelijken ergste plagen in de geschiedenis, en er is consensus over de ergste van de ergste.

Bovenaan staat natuurlijk de Zwarte Dood, een uitbraak van de builenpest die zich halverwege de 13e eeuw over een groot deel van Azië, Europa en Noord-Afrika verspreidde. De builenpest wordt verspreid door een bacterie die wordt gedragen door ratten en vlooien, genaamd Yersinia pestis. Tegenwoordig is het gemakkelijk te behandelen met antibiotica, maar voordat ze werden ontwikkeld, overleeft de helft van de geïnfecteerde mensen het misschien niet . De slachtoffers zouden worden koortsig en pijnlijk, terwijl lymfeklieren huiveringwekkend opzwollen, soms tot de grootte van een kippenei - buboes genaamd, en de bron van de naam van de ziekte. Terwijl ratten en vlooien het voornamelijk overbrachten, kon het zich ook rechtstreeks van persoon tot persoon verspreiden wanneer het longontsteking werd (de longen infecteren).

Het dodental van de Black Plague wordt fel bediscussieerd, waarbij veel historici schatten dat er in vijf jaar tijd tussen de 25 miljoen en 200 miljoen mensen stierven. Dat is een bereik van 5 tot 40 procent van de wereldbevolking op dat moment. Voor de context: bevestigde sterfgevallen door Covid-19 zijn goed voor 0,0025 procent van de wereldbevolking.

Een mededinger voor de volgende meest verwoestende uitbraak, de plaag van Justinianus halverwege de jaren 500, werd ook veroorzaakt door de builenpest. In ongeveer twee jaar tijd trof het het Byzantijnse rijk en van daaruit een groot deel van Europa. Maar onze verslagen van gebeurtenissen uit deze periode zijn uitzonderlijk wankel. Sommige historici geloven dat het de eerste uitbraak van de builenpest in de geschiedenis was, en ze schatten het dodental in de tientallen miljoenen. Andere historici hebben teruggeduwd , met het argument dat latere wetenschap de pest heeft vergroot en dat het aantal sterfgevallen moet worden verondersteld aanzienlijk lager te zijn (hierover later meer).

Hoewel de verschillende uitbraken van de builenpest de dodelijkste plagen op de lijst per hoofd van de bevolking zijn, zijn dit niet degenen die de meeste mensen hebben gedood. In enorme aantallen gedood, wordt de Zwarte Dood mogelijk overtroffen door de 50 miljoen doden wereldwijd in de griepuitbraak van 1918-1919, in de VS bekend als de Spaanse griep (hoewel het niet uit Spanje kwam - het kreeg de naam omdat, aangezien het land neutraal was in de Eerste Wereldoorlog , werd de tol daar nauwkeuriger gerapporteerd dan elders in Europa).

De Spaanse griep was een griepvirus dat veel leek op het virus dat in onze wereld circuleert elk jaar, maar veel dodelijker. Het had een bijzonder verwoestende gril. Bijna alle griep is het dodelijkst voor ouderen en zeer jonge mensen, maar de Spaanse griep was uitzonderlijk dodelijk voor jonge volwassenen. Honderd jaar later theoretiseren historici nog steeds waarom dat het geval was. de Spaanse griep meestal mensen gedood door longontsteking — de griep verzwakte de longen, waarna secundaire infecties zouden komen.

De andere verwoestende dodelijke pandemie van de 20e eeuw — HIV/AIDS, die naar schatting ongeveer heeft gedood 35 miljoen mensen — verschilt nogal van de andere vermeldingen op de lijst. Terwijl de meeste van hen snel bewegende, besmettelijke of door insecten overgedragen ziekten zijn die de wereld in een tijdsbestek van een paar jaar overspoelden, heeft hiv/aids, dat alleen via lichaamsvloeistoffen wordt overgedragen, zich in de loop van tientallen jaren langzaam verspreid onder invloed van de onverschilligheid van politici die eerst dachten dat het virus alleen homomannen trof.

Terwijl hiv/aids vroeger bijna 100 procent dodelijk was, bestaan ​​er nu goede behandelingen en het virus eist de meeste levens in arme landen waar die behandelingen niet algemeen beschikbaar zijn, ondanks hun cruciale belang. Jaarlijks sterven nog steeds bijna een miljoen mensen aan hiv/aids .

Andere pandemieën die tot de ergste in de geschiedenis behoren, zijn onder meer verschillende griepuitbraken, waaronder de griep van 1890, de griep van 1956-1958 en de griep van 1968. Aangezien de studie van virussen net begon in 1890, is de oorsprong van die uitbraak onbekend.

De griep van 1956-58 is vermoedelijk ontstaan ​​in China en de griep van 1968 in Hong Kong. Elke is geschatte tot hebben ongeveer 1-2 miljoen doden veroorzaakt.

waarom was Harry Potter zo populair?

Wat maakt sommige griepseizoenen zo veel dodelijker dan andere? We kunnen specifieke dodelijke kenmerken van elk van deze virussen identificeren, maar we weten niet zeker waardoor ze in die jaren zijn ontstaan ​​​​en niet in andere - en veel volksgezondheidsfunctionarissen maken zich zorgen dat een toekomstige griepuitbraak zo erg of erger kan zijn.

Covid-19 heeft natuurlijk nu gecertificeerd als doodsoorzaak voor 1,94 miljoen mensen in een tijdsbestek van één jaar. Dat maakt het in absolute termen erger dan de meeste grieppandemieën in de geschiedenis, behalve die van 1918; erger dan de zeven cholera-pandemieën van de 19e en het begin van de 20e eeuw; maar veel minder erg dan HIV, 1918, of de Zwarte Dood en de bijbehorende uitbraken van de builenpest. Elke genoemde pandemie overtreft het echter in termen van sterfgevallen per hoofd van de bevolking - veel van het hoge dodental is een gevolg van het feit dat de wereldbevolking is gegroeid van ongeveer 2 miljard in 1920 tot meer dan 7,8 miljard vandaag.

De uitdaging om plagen te rangschikken

Als we goed kijken naar de problemen die we hebben gehad bij het schatten van sterfgevallen als gevolg van het coronavirus dit jaar, zal het duidelijk worden waarom de historische rangorde van de plaag zo onnauwkeurig is en zoveel giswerk met zich meebrengt.

Hoeveel mensen zijn er tot nu toe overleden aan Covid-19? Officiële statistieken bijgehouden door het Johns Hopkins Center for Systems Science and Engineering hebben een precies antwoord: ongeveer 1,94 miljoen . Maar dat is het aantal sterfgevallen na bevestigde gevallen van Covid-19 – en veel mensen sterven aan Covid-19 zonder ooit een formele bevestiging te krijgen dat ze dat hadden.

In plaats daarvan geven de meeste epidemiologen er de voorkeur aan om de totale tol van een ziekte met een andere benadering te schatten: oversterfte . Simpel gezegd, we meten hoeveel mensen er dit jaar zijn overleden. Dan vergelijken we dat met een schatting van het aantal mensen dat dit jaar onder normale omstandigheden zou zijn overleden – dat wil zeggen, als er geen wereldwijde pandemie was geweest.

Deze aanpak is niet perfect. Het aantal doden bij auto-ongelukken is bijvoorbeeld gedaald, terwijl veel woon-werkverkeer en vakanties worden geannuleerd. Andere infectieziekten zijn onderdrukt door de maatregelen op het gebied van de volksgezondheid tegen Covid-19. Dat heeft afgenomen sterfte, waardoor we de Covid-19-sterfgevallen zullen onderschatten als we naar het totale aantal sterfgevallen kijken.

Toch is oversterfte vaak het beste instrument dat historici hebben om de tol van pandemieën in te schatten. Hier is een grafiek met oversterfte die de oversterfte in de VS in 2020 laat zien:

Over het algemeen blijkt uit het meten van oversterfte dat de tol van Covid-19 groter is geweest dan officieel is gemeld – zelfs in rijke landen zoals de VS. Een studie in december in de Annalen van de interne geneeskunde geschat dat van maart tot augustus 220.000 extra sterfgevallen als gevolg van Covid-19 plaatsvonden in de VS, vergeleken met 169.000 bevestigde sterfgevallen in die periode.

Maar er zijn voor het grootste deel van de wereld geen nauwkeurige gegevens over oversterfte gerapporteerd. Vaak zijn er zelfs geen nauwkeurige gegevens over sterfgevallen in voorgaande jaren die effectief zouden kunnen worden gebruikt om een ​​basislijn vast te stellen voor het meten van oversterfte.

En dit probleem, hoewel netelig voor het evalueren van de Covid-19-cijfers, is vooral moeilijk voor de meeste andere pandemieën op de lijst. Hierboven vermeldde ik dat de Zwarte Dood naar verluidt maar liefst 200 miljoen mensen heeft gedood. Maar de werkelijke tol wordt fel betwist door historici. Voor de Justinian Plague is de situatie nog erger. We vertrouwen voornamelijk op beperkte overgebleven records van een handvol individuen, waaronder: de Byzantijnse hofhistoricus Procopius van Caesarea . Sommige historici schatten dat de tol kan oplopen tot 100 miljoen doden.

Maar dat is waarschijnlijk verkeerd, historicus Lee Mordechai en andere auteurs betoogden in een artikel van vorig jaar het verklaren van de Justinian Pest overdreven. Het bestaande directe bewijsmateriaal bestaat uit verschillende historische verhalende teksten en 2 inscripties, zo stellen ze - niet genoeg bewijs om te beweren dat tientallen miljoenen mensen zijn omgekomen.

Er is veel historische achtergrond nodig om zelfs maar in te gaan op enkele van de meningsverschillen rond de tol van de Justinian Pest of de Zwarte Dood. Er zijn zeker veel mensen omgekomen. Maar weten we echt genoeg om historische plagen te rangschikken van minst tot meest verwoestend, zoals altijd zo verleidelijk is?

De verantwoorde manier om dit te doen is waarschijnlijk met enorme foutbalken. De Justinian Plague, zo zou een dergelijke grafiek kunnen lezen, heeft tussen de 2 miljoen en 100 miljoen mensen gedood. Dat is een buitengewone onzekerheid - maar het is waar we vaak mee werken als we gezondheidsgegevens uit de oudheid proberen te schatten.

En zelfs de verschillende historische teksten en inscripties zijn meer dan historici moeten uitgaan bij het inschatten van de verwoestingen van pokken, mazelen en andere ziekten die door Europees contact zijn verspreid in delen van Amerika waar geen geschreven gegevens waren. Sommigen geloven dat tot 80-90 procent van de autochtone Amerikanen stierf ; met weinig gegevens is de bevolking van het continent vóór de ramp moeilijk in te schatten.

Historici vertrouwen soms op DNA-analyse, die op het moment van contact een knelpunt in de populatie vindt, en schatten dat de populatie van vrouwen in de vruchtbare leeftijd viel 50 procent . Er zou waarschijnlijk een hogere sterfte zijn geweest in andere leeftijdsgroepen.

De verschrikkingen van vandaag in perspectief

Heeft het, gezien al deze onzekerheid, enige waarde om plagen door de geschiedenis heen te vergelijken? Ik doe denk dat er een paar cruciale punten zijn die niet worden verminderd door de onzekerheid die inherent is aan zo'n historische oefening.

De eerste is dat het ons helpt dat te begrijpen: ziekten kunnen veel erger worden dan waar we nu mee te maken hebben. Covid-19 heeft onze wereld verwoest, maar er zijn een paar zegeningen: het treft zeer zelden kinderen en het sterftecijfer van de infectie - het percentage geïnfecteerden dat sterft - is veel lager dan bij veel andere beroemde plagen. Epidemische ziekten zoals pokken doodden vaak 30 procent van de geïnfecteerden. De builenpest doodde tot de helft van degenen die het ziek maakte. Beiden waren bijzonder dodelijk voor kinderen.

Een andere reden waarom zo'n oefening waardevol is, is dat het een cruciale herinnering dat dit eerder is gebeurd en, tenzij we spectaculair goed worden in het stoppen van uitbraken in hun sporen, zal het opnieuw gebeuren. In een steeds meer onderling verbonden wereld zal er een volgende pandemie zijn - of deze nu wordt veroorzaakt door een ander SARS-familiecoronavirus, door een griep of door een gemanipuleerde ziekte . Aangezien de wereldbevolking de 8 miljard nadert, zou een ziekte niet zo dodelijk als de onbehandelde builenpest nodig zijn om de dodelijkste uitbraak in de geschiedenis te worden.

En toch blijft de mensheid op de een of andere manier bestaan. De builenpest is nu natuurlijk te behandelen. HIV, nog steeds de oorzaak van meer dan 1 procent van alle wereldwijde sterfgevallen per jaar, is geen doodvonnis meer met een passende behandeling. Pokken, de meest waarschijnlijke boosdoener in de massale sterfgevallen in Amerika na Europees contact, is uitgeroeid .

presidenten die nooit een openbaar ambt hebben bekleed

Het punt is: Ziekte is niet onvermijdelijk. Terwijl veel landen worstelen met het toenemend aantal gevallen van coronavirus, hebben anderen die de ziekte vanaf het begin serieus namen, nog steeds opmerkelijk weinig infecties. En betere hulpmiddelen voor ziektesurveillance en snelle reactie kunnen helpen de volgende pandemie van het coronavirus bij de wortel aan te pakken.

Niets kan de wereld zo verwoesten als een plaag, maar niets kan een plaag bestrijden zoals mensen dat kunnen.