Zo zou een oorlog met Noord-Korea eruit zien

Een complete oorlog met Noord-Korea zou niet zo erg zijn als je denkt. Het zou veel, veel erger zijn.

Joe Wilson voor Vox

Eind september leidde ik een discussie over Noord-Korea met de gepensioneerde marine-admiraal James Stavridis, wiens 37-jarige militaire loopbaan een periode bij de NAVO omvatte, en Michèle Flournoy, de nr. 3 functionaris bij het Pentagon tijdens de regering-Obama, die hielp het Amerikaanse beleid ten aanzien van Noord-Korea sinds 1993 vorm te geven.

Het was een huiveringwekkend gesprek. Stavridis zei dat er een kans van minstens 10 procent is op een nucleaire oorlog tussen de VS en Noord-Korea, en een kans van 20 tot 30 procent op een conventioneel conflict dat een miljoen of meer mensen kan doden. Flournoy zei dat het harde gepraat van president Trump over Noord-Korea – waaronder: belachelijk maken Kim Jong Un als Little Rocket Man en dreigend om vuur en woede over zijn land te laten regenen - maakte het veel waarschijnlijker nu de ene of de andere partij verkeerd zal interpreteren wat bedoeld was als een blijk van toewijding of een blijk van kracht.



De regering-Trump van haar kant lijkt meer vertrouwen te hebben in haar vermogen om Noord-Korea met precisie te beheren. Nationale veiligheidsadviseur H.R. McMaster duwt iets dat bekend is in het Witte Huis als een bloedneusstrategie om te reageren op een Noord-Koreaanse provocatie met een reeks beperkte Amerikaanse militaire aanvallen. McMaster lijkt te geloven dat Kim de aanval passief zou absorberen zonder terug te slaan en een totale oorlog te riskeren.

Miljoenen — meervoud — zouden sterven

Ik deed verslag van de oorlog in Irak vanuit Bagdad. Ik zag de nasleep van een conflict dat was opgebouwd bovenop zonnige scenario's en rooskleurig denken. Ik heb de kosten gezien van oorlogen waar het Amerikaanse volk niet op was voorbereid en niet volledig begreep. De retoriek rond Noord-Korea doet bij mij dezelfde alarmbellen rinkelen. Ondanks al het gepraat over nucleaire uitwisselingen en gigantische knoppen, is er weinig realistische discussie geweest over wat een oorlog op het Koreaanse schiereiland zou kunnen betekenen, hoe deze zou kunnen escaleren, welke verplichtingen nodig zouden zijn en welke offers zouden worden geëist.

Dus ik heb de afgelopen maand die vragen gesteld aan meer dan een dozijn voormalige Pentagon-functionarissen, CIA-analisten, Amerikaanse militaire officieren en denktankexperts, evenals aan een gepensioneerde Zuid-Koreaanse generaal die zijn hele professionele leven besteedde aan het voorbereiden van de strijd het noorden. Ze hebben allemaal varianten van hetzelfde gezegd: er is een reëel risico op een oorlog op het Koreaanse schiereiland waarbij chemische, biologische en nucleaire wapens worden gebruikt. Verscheidene schatten dat miljoenen - meervoud - zouden sterven.

Nog beangstigender was dat de meeste mensen met wie ik sprak, zeiden dat ze geloofden dat Kim kernwapens zou gebruiken tegen Zuid-Korea in de... voorletter stadia van de gevechten - niet alleen als een wanhopig laatste redmiddel.

Danush Parvaneh/Vox; AP-afbeeldingen

Dit zou in niets lijken op Irak, vertelde Flournoy me. Het is niet zo dat het Noord-Koreaanse leger zo goed is. Het is dat Noord-Korea kernwapens en andere massavernietigingswapens heeft – en zich nu in een situatie bevindt waarin ze mogelijk echte prikkels hebben om ze te gebruiken.

De experts die ik sprak, benadrukten allemaal dat Kim Seoul zou kunnen verwoesten zonder zelfs zijn massavernietigingswapens te hoeven gebruiken. Het Noord-Koreaanse leger heeft een enorm aantal raketwerpers en artilleriestukken binnen het bereik van Seoul. De onpartijdige Congressional Research Service schattingen dat Kim de Zuid-Koreaanse hoofdstad met een verbazingwekkende 10.000 raketten per minuut zou kunnen beschieten - en dat een dergelijk spervuur ​​​​meer dan 300.000 Zuid-Koreanen zou kunnen doden in de eerste dagen van het conflict. Dat is allemaal zonder een enkel nucleair, chemisch of biologisch wapen te gebruiken.

En de gepensioneerde Zuid-Koreaanse generaal In-Bum Chun, die 40 jaar in uniform nadacht over een confrontatie met Noord-Korea, onderstreepte dat Kim ook een ander soort wapen heeft: 25 miljoen mensen - inclusief 1,2 miljoen militairen in actieve dienst en enkele miljoenen reservisten - die sinds hun kindertijd zijn geïndoctrineerd met de overtuiging dat Kim en zijn familie letterlijke goden zijn wiens regering koste wat kost moet worden beschermd.

Je hebt het over mensen die eigenlijk hun hele leven zijn gehersenspoeld, zei Chun. Het zou zijn als wat je op Okinawa zag tijdens de Tweede Wereldoorlog, waar Japanse burgers en soldaten allemaal bereid waren om tot de dood te vechten. Dit zou een harde en bloedige oorlog worden.

Wat volgt is een gids voor hoe een conflict met Noord-Korea eruit zou kunnen zien. Oorlog is inherent onvoorspelbaar: het is mogelijk dat Kim elk type massavernietigingswapen zou gebruiken dat hij bezit, en het is mogelijk dat hij geen van hen zou gebruiken.

Maar veel vooraanstaande experts vrezen het ergste. En als dit allemaal angstaanjagend klinkt, zou dat ook moeten. Een nieuwe oorlog op het Koreaanse schiereiland zou niet zo erg zijn als je denkt. Het zou veel, veel erger zijn.



Om het nucleaire arsenaal van Kim te vernietigen, is een grondinvasie nodig en moet je het hoofd bieden aan Kims chemische en biologische wapens

De officiële positie van de regering-Trump, net als die van haar voorgangers, is dat het nucleaire programma van Noord-Korea onaanvaardbaar is en dat Pyongyang al zijn kernwapens moet opgeven. Als de VS en Zuid-Korea ten oorlog trekken met het noorden, zou hun belangrijkste strategische doel zijn om alle nucleaire sites van Pyongyang te veroveren of te vernietigen, evenals de bases die zijn langeafstandsraketten huisvesten.

In een verrassend botte brief aan Rep. Ted Lieu (D-CA) afgelopen oktober zei admiraal Michael Dumont, sprekend namens de Joint Chiefs of Staff, dat de enige manier om 'met volledige zekerheid' alle componenten van de kernwapens van Noord-Korea te lokaliseren en te vernietigen programma's' is door middel van een grondinvasie.

Danush Parvaneh/Vox; AP-afbeeldingen

Schattingen van het exacte aantal Amerikaanse troepen dat zou deelnemen aan een opmars naar het noorden lopen sterk uiteen, maar huidige en voormalige militaire planners geloven uniform dat er veel meer troepen voor nodig zouden zijn dan deelnamen aan de invasies van Irak of Afghanistan.

Een Zuid-Koreaans leger wit papier uit 2016 zei bijvoorbeeld dat de VS 690.000 grondtroepen naar Zuid-Korea zouden moeten sturen als er oorlog zou uitbreken. Bruce Bennett, een senior onderzoeker bij de RAND Corporation die decennialang Noord-Korea in het algemeen en de familie Kim in het bijzonder heeft bestudeerd, vindt die cijfers aan de hoge kant, maar hij denkt dat de VS minstens 200.000 troepen naar Noord-Korea moeten sturen. Ter vergelijking: dat zouden aanzienlijk meer troepen zijn dan de VS hadden in Irak of Afghanistan op het hoogtepunt van die twee lange oorlogen.

Volgens de beoordeling van 2016 zou het Pentagon ook 2.000 gevechtsvliegtuigen en andere vliegtuigen naar Zuid-Korea moeten sturen. De VS hebben sinds Vietnam niet zoveel luchtmacht ingezet voor een enkel conflict.

De experts met wie ik sprak, geloven dat Kim en zijn generaals weten dat Amerikaanse grondtroepen beter zijn opgeleid en uitgerust dan Noord-Koreaanse troepen, en dat Noord-Korea's verouderende vloot van 1.300 gevechtsvliegtuigen uit het Sovjettijdperk geen partij is voor de ultramoderne stealth van Washington gevechtsvliegtuigen en andere straaljagers. Dus wat zou er gebeuren als Amerikaanse en Zuid-Koreaanse troepen Noord-Korea binnenstromen terwijl Amerikaanse vliegtuigen golf na golf van luchtaanvallen lanceren?

De consensus is dat Kim zou proberen het speelveld gelijk te maken door gebruik te maken van zijn enorme arsenaal aan chemische wapens, waarvan wordt aangenomen dat het de grootste en technologisch meest geavanceerde ter wereld is. (Kim heeft naar schatting tussen 2.500 en 5.000 ton dodelijke zenuwgassen Leuk vinden sarin , wat verlamming en uiteindelijk de dood kan veroorzaken.)

Met zoveel artilleriestukken en raketwerpers die op Seoul zijn getraind, heeft Kim het vermogen om de dichtbevolkte stad snel te bedekken met enorme hoeveelheden zenuwgas. De menselijke tol zou onthutsend hoog zijn: de militaire historicus Reid Kirby geschatte afgelopen juni dat een aanhoudende sarin-aanval alleen al in Seoel 2,5 miljoen mensen zou kunnen doden en bijna 7 miljoen meer. Mannen, vrouwen en kinderen zouden letterlijk stikken in de straten van een van 's werelds rijkste en meest levendige steden. Het zou een massamoord zijn op een schaal die zelden wordt gezien in de menselijke geschiedenis.

Kim heeft ook grote hoeveelheden VX, een nog dodelijker chemisch wapen, en heeft al de bereidheid en het vermogen getoond om het te gebruiken tegen burgerdoelen in het buitenland. Afgelopen februari liepen twee door Noord-Koreaanse inlichtingenagenten getrainde vrouwen naar Kims vervreemde halfbroer Kim Jong Nam, terwijl de 45-jarige door een luchthaven in Maleisië liep en zijn gezicht besmeurde met VX. autoriteiten daar zei hij stierf een zeer pijnlijke dood door zijn blootstelling aan het zenuwgas.

De gepensioneerde luitenant-generaal Chip Gregson, van 2009 tot 2011 de hoogste ambtenaar van het Pentagon in Azië, zegt dat de aanval een levendige illustratie was van de technologische verfijning van het Noord-Koreaanse programma voor chemische wapens – en van wat de Amerikaanse en Zuid-Koreaanse troepen zouden kunnen overkomen als de oorlog zou uitbreken uit.

VX is het ergste van het ergste, vertelde Gregson me. Het is een massamoordenaar. Het is geurloos, kleurloos en vervliegt niet snel. Het feit dat ze het zo precies konden gebruiken - om slechts één persoon te doden en zelfs niet om de twee begeleiders te verwonden - getuigt van een hoge mate van technische vaardigheid en een duidelijke bereidheid om een ​​massavernietigingswapen in te zetten tegen burgerdoelen. Dat moet in de vergelijking worden meegenomen als we nadenken over wat Kim zou doen om een ​​aanval te voorkomen of er wraak op te nemen.

Het Pentagon gaat er al vanuit dat zijn vliegbases in en rond Zuid-Korea een van de eerste plaatsen zouden zijn die Kim probeerde te raken met chemische wapens zoals sarin. Amerikaanse militaire functionarissen denken niet dat Noord-Korea er noodzakelijkerwijs in zal slagen om veel van de daar gestationeerde piloten en andere troepen te doden, die allemaal zijn uitgerust met gasmaskers en andere beschermende uitrusting. Maar ze vrezen dat een aanval het voor de VS niettemin aanzienlijk moeilijker kan maken om luchtaanvallen op het noorden uit te voeren door paniek en chaos te veroorzaken op de bases die de Amerikaanse gevechtsvliegtuigen, bommenwerpers en troepen huisvesten.

De gepensioneerde luchtmacht luitenant-generaal Jan-Marc Jouas, de voormalige plaatsvervangend commandant van de Amerikaanse strijdkrachten in Zuid-Korea, zei dat de eerste fasen van een offensief tegen Noord-Korea afhankelijk zijn van het feit dat Amerikaanse en Zuid-Koreaanse vliegtuigen in staat zijn om Kims nucleaire faciliteiten, militaire bases te raken. , chemische en biologische wapens, radarsystemen en raketafweersystemen.

De luchtcampagne - die de schok en het ontzag van de oorlog in Irak in omvang en reikwijdte zou overschaduwen - zou zijn ontworpen om de grondtroepen van Noord-Korea te decimeren en de duizenden artilleriestukken te vernietigen die op de Zuid-Koreaanse hoofdstad waren getraind voordat ze konden worden gebruikt om Seoul te nivelleren .

Danush Parvaneh/Vox; AP-afbeeldingen

Washington zou ook proberen hoge Noord-Koreaanse militaire commandanten en regeringsfunctionarissen te vermoorden, waaronder Kim. (De zogenaamde onthoofdingsstakingen maken deel uit van het huidige oorlogsplan van de VS en Zuid-Korea voor een conflict met Noord-Korea, OPLAN 5015 , waarin expliciet wordt gesproken over het richten op het hoogste leiderschap van het land.)

Luchtmacht is afhankelijk van het aantal sorties dat kan worden gevlogen, vertelde Jouas me, waarbij hij de term van het leger gebruikte voor een individuele luchtgevechtsmissie. En het is een stuk moeilijker om sorties te genereren als je vliegveld wordt aangevallen.

Jouas zei dat luchtmachtpersoneel oefeningen met chemische wapens uitvoert waar ze oefenen met gasmaskers en andere uitrusting die ze zouden dragen als de bases daadwerkelijk zouden worden aangevallen. Ze proberen alle verschillende manieren waarop Noord-Korea de faciliteiten kan raken uit te spelen en zich dienovereenkomstig voor te bereiden. Het is niet gemakkelijk.

We anticiperen op conventionele aanvallen, we anticiperen op chemische aanvallen, we anticiperen op cyberaanvallen en we anticiperen op de inzet van Noord-Koreaanse speciale operatietroepen in de bases, vertelde hij me. We zouden nog steeds kunnen vliegen - en uiteindelijk Noord-Korea kunnen verslaan - maar dat zou een onbetwistbare impact hebben op onze operaties.

Gregson denkt dat Kim zijn chemische wapens niet alleen zou gebruiken tegen militaire doelen in Zuid-Korea. Het Pentagon heeft een aanzienlijke militaire aanwezigheid in buurland Japan, en het eiland Guam is een Amerikaans grondgebied waar meer dan 163.000 Amerikaanse burgers wonen. Beide zijn ruim binnen het bereik van Kim's raketten en raketten - en Gregson verwacht dat beide worden geraakt.

Noord-Korea zou kernwapens gebruiken bij de begin van een oorlog — niet aan het einde

Andrew Weber, voorheen de assistent-secretaris van defensie voor nucleaire, chemische en biologische defensieprogramma's, vertelde me dat de VS en Zuid-Korea er ook op voorbereid moeten zijn dat Kim biologische wapens gebruikt tegen zowel militaire als civiele doelen.

Er wordt gedacht dat het arsenaal van Noord-Korea pokken, gele koorts, miltvuur, hemorragische koorts en zelfs de pest omvat. Het zijn enkele van de meest angstaanjagende stoffen op aarde, en Weber verwacht dat sommige ervan zullen worden gebruikt tegen Zuid-Koreaanse havens, vliegvelden en steden als een manier om grote aantallen burgers en troepen te doden en tegelijkertijd terreur te veroorzaken op landelijke schaal.

We zouden cocktails verwachten van snelwerkende biologische agentia die zijn ontworpen om troepen te stoppen en reguliere infectieuze agentia die meer tijd zouden vergen om mensen te doden, vertelde hij me. Er zou een aanzienlijke militaire impact zijn, en een aanzienlijke psychologische. Het is moeilijk te overschatten hoe angstaanjagend dit soort wapens zijn.

In een oktober 2017 verslag doen van , merkten onderzoekers van het Belfer Center van Harvard op dat kleine hoeveelheden miltvuur gelijk aan een paar flessen wijn tot de helft van de bevolking van een dichtbevolkte stad als Seoul kunnen doden. Noord-Korea zou in theorie raketten met een lading miltvuur of andere biologische wapens op Zuid-Korea kunnen afvuren, of drones kunnen gebruiken om de dodelijke stoffen uit de lucht te verspreiden.

De onderzoekers schreven dat Kim ook enkele van zijn burgers in het geheim de wapens naar het Zuiden zou kunnen laten brengen:

Noord-Korea heeft 200.000 speciale troepen; zelfs een handvol van die speciale troepen gewapend met BW zou genoeg zijn om Zuid-Korea te verwoesten. Het alarmerende aan menselijke vectoren is dat ze geen geavanceerde training of technologie nodig hebben om BW onder de doelen te verspreiden, en dat ze moeilijk te detecteren zijn voorafgaand aan een aanval. Het is theoretisch mogelijk dat Noord-Koreaanse slaapmiddelen vermomd als reinigings- en desinfectiepersoneel BW-middelen zouden kunnen verspreiden met rugzaksproeiers. Een andere mogelijkheid is dat Noord-Koreaanse agenten BW zullen introduceren in watervoorzieningen voor grote stedelijke gebieden.

In 2011 hielp Weber bij het ontwerpen van een oorlogsspel rond een gesimuleerde aanval met biologische wapens van Noord-Korea op het zuiden. De oefening, In staat om te reageren , bracht honderden militaire en civiele functionarissen uit de VS en Zuid-Korea samen. De doelen waren om erachter te komen wat de beste manieren zijn om een ​​aanval op te sporen, te identificeren welke stof is gebruikt, de verspreiding van het virus te beperken en vervolgens vaccins en andere medische zorg naar de geïnfecteerden te haasten om zoveel mogelijk levens te redden.

De oefeningen leidden tot concrete beleidswijzigingen, waaronder een nauwere coördinatie tussen het Zuid-Koreaanse leger en het volksgezondheidssysteem van het land. Amerikaanse bases in Zuid-Korea hebben nieuwe milieubewakingssystemen ontvangen die zijn ontworpen om de aanwezigheid van een biologisch agens snel te detecteren. Alle Amerikaanse troepen in Zuid-Korea zijn ingeënt tegen miltvuur en pokken (Zuid-Koreaanse troepen niet, tot ontsteltenis van Weber en andere Amerikaanse functionarissen).

Toch zei Weber dat zijn belangrijkste afhaalpunt de bijna onmogelijkheid was om te voorkomen dat biologische wapens een verbazingwekkend aantal mensen doden. Het dodental bij de oefening van elk jaar was vaak bijna een miljoen. In sommige gevallen was het aanzienlijk hoger omdat de infectie zich verspreidde naar Japan of andere nabijgelegen landen.

Er zijn maar een of twee mensen nodig om biowapens te leveren, en kleine hoeveelheden van een bacterie of virus kunnen een enorm aantal slachtoffers veroorzaken, vertelde hij me. Je zou geen raket nodig hebben. Je hebt een rugzak nodig.


Joe Wilson voor Vox

De enge logica achter een Noord-Koreaanse nucleaire aanval

Er is een gigantische vraag die opdoemt bij elke discussie over het groeiende arsenaal aan kernwapens van Noord-Korea: zou Kim er echt een willen gebruiken?

Noord-Korea is gedachte ongeveer 50 kernwapens hebben. De VS heeft daarentegen een verbazingwekkende 6.800 kernwapens (alleen overtroffen door Rusland, dat naar schatting 7.000 wapens heeft). Trump – of een van zijn opvolgers – zou kunnen reageren op een Noord-Koreaanse nucleaire aanval door binnen enkele uren elke grote Noord-Koreaanse stad te vernietigen.

hoeveel mensen stierven in waco

Experts binnen en buiten de Amerikaanse regering die Noord-Korea bestuderen, zeggen dat Kim een ​​rationele leider is met een bijzondere focus op het behouden van de controle over zijn land. Ze denken niet dat hij dom of suïcidaal is. En lange tijd geloofden ze dat Kim zijn kernwapens alleen zou gebruiken als hij geconfronteerd zou worden met een militaire nederlaag en de dreigende ineenstorting van zijn regering. Het zou de laatste ademtocht zijn van een stervend regime, een regime dat vastbesloten was om zoveel mogelijk van zijn vijanden te doden voordat het einde kwam.

Die beoordelingen zijn nu veranderd. De meeste experts met wie ik sprak, geloofden dat Noord-Korea kernwapens zou gebruiken bij de... begin van een oorlog - niet aan het einde. En de meesten van hen geloven dat Kim een ​​rationele beslissing zou nemen, geen gekke of suïcidale, als hij het lanceringsbevel zou geven.

Een van de beste verklaringen waarom kwam van Bennett, de RAND-onderzoeker. Hij is gemaakt meer dan 100 reizen naar het Koreaanse schiereiland en geïnterviewd een reeks Noord-Koreaanse overlopers. Hij ook grappen dat hij min of meer in Noord-Korea zelf is gekomen, ook een keer? wandelen door een nieuw ontdekte tunnel die Noord-Koreaanse troepen hadden gegraven onder de gedemilitariseerde zone die Noord- en Zuid-Korea scheidt. Hij herinnert zich dat de muren bedekt waren met graffiti waarin Kim werd geprezen.

Bennett begon zijn carrière bij RAND tijdens het hoogtepunt van de Koude Oorlog en gelooft dat het onmogelijk is te begrijpen waarom Kim nucleair zou gaan zonder ook te begrijpen waarom Sovjetleiders daartoe bereid waren.

In de Koude Oorlog spraken we specifiek over een logica genaamd 'gebruik ze of verlies ze', die verwees naar het feit dat de Sovjet-Unie begreep dat het eerste doel van een Amerikaanse preventieve aanval zou zijn om hun kernwapens uit te schakelen voordat ze konden ontslagen worden op de VS, vertelde Bennett me. Denk nu eens na over hoe Kim naar de wereld kijkt. Hij weet dat elke Amerikaanse en Zuid-Koreaanse aanval bedoeld is om zijn kernwapens te vernietigen of te veroveren. Dat betekent dat hij ze vroeg moet gebruiken of het risico loopt ze helemaal te verliezen.

Het overgrote deel van de Amerikaanse troepen en uitrusting zou per boot moeten komen

Er is nog een andere grote reden waarom Kim zou kunnen besluiten om nucleair te gaan: een concept uit de Koude Oorlog dat bekend staat als: ontkoppeling.

In de jaren vijftig was de Sovjet-Unie militair veel sterker dan Duitsland, Frankrijk of de andere landen van West-Europa. De VS hadden formeel toegezegd die landen te beschermen tegen een Sovjet-invasie, en Bennett vertelde me dat Amerikaanse militaire planners bereid waren om kleinschalige tactische kernwapens te gebruiken tegen de oprukkende Russische troepen om de aanval te stoppen.

Die hele berekening begon te veranderen toen de Sovjet-Unie langeafstandsraketten ontwikkelde die de continentale VS konden bereiken. Europese leiders vroegen zich openlijk af hoe ver Washington bereid zou zijn te gaan om hun land te beschermen tegen de Sovjet-Unie, gezien de nieuwe risico's voor het Amerikaanse thuisland.

Tegen de tijd dat je aan het eind van de jaren vijftig bent, zeggen vooral de Fransen: 'Wacht even, als de VS kernwapens gebruiken tegen Sovjet-grondtroepen in Europa, gaan de Sovjets kernwapens afvuren op de VS. Is de VS bereid om New York City te ruilen voor Parijs?', vertelde Bennett me.

Dat is de reden waarom de nieuwe generatie langeafstandsraketten van Noord-Korea die het vasteland van de VS kunnen raken, zo'n game-wisselaar is.

De Noord-Koreaanse grondwet zegt dat het uiteindelijke doel van het land de hereniging is van het hele Koreaanse schiereiland onder controle van de familie Kim, wat onmogelijk zou zijn met de Amerikaanse troepen die al zijn ingezet in Zuid-Korea en Washington die formeel hebben toegezegd namens het Zuiden ten strijde te trekken.

Dus als Kim echt wil proberen de twee Korea's te herenigen, moet hij op de een of andere manier de alliantie tussen de VS en Zuid-Korea opbreken. Als de VS Seoel niet langer zouden verdedigen, zou Zuid-Korea – dat zelf geen kernwapens heeft – een stuk gemakkelijker binnen te vallen en te verslaan zijn. Maar hoe verbreek je die alliantie? Hoe overtuig je de VS om in geval van oorlog niet naar de verdediging van Zuid-Korea te komen?

In staat zijn om geloofwaardig te dreigen met de vernietiging van New York of Washington helpt zeker. Kim kan de Amerikaanse leiders nu dwingen om te stoppen en na te denken of het echt de moeite waard is om een ​​mogelijke nucleaire aanval op het Amerikaanse vasteland te riskeren, alleen maar om Zuid-Korea te verdedigen tegen een Noord-Koreaanse aanval. Noord-Korea heeft raketten die de westkust kunnen bereiken en men denkt dat het kernkoppen heeft die erop zouden passen. Ze kunnen een grote nucleaire stad vernietigen. Zou Trump, om een ​​zin uit de Koude Oorlog te wijzigen, bereid zijn San Francisco in te ruilen voor Seoel?

Als Kim besluit dat het antwoord nee is, lijkt het gebruik van een kernwapen tegen Zuid-Korea niet langer gek of suïcidaal. Het begint rationeel te lijken. En een bepaalde Zuid-Koreaanse stad begint het meest waarschijnlijke doelwit te worden.

Wat doen we als onze special forces de Chinese special forces tegenkomen?

In juli 2016, Kim proef gestookt drie raketten als onderdeel van wat een Noord-Koreaans staatspersbureau beschreven als schijnpreventieve aanvallen op havens en vliegvelden in het operationele theater in Zuid-Korea, waar de Amerikaanse imperialistische nucleaire oorlogsapparatuur zal worden geslingerd in geval van een toekomstig conflict tussen de twee partijen.

Dat werd algemeen gezien als een impliciete dreiging om kernwapens te gebruiken tegen de Zuid-Koreaanse havenstad Busan, wat een cruciale rol zou spelen in elke poging van het Pentagon om een ​​strijdmacht op te bouwen die groot genoeg is om het zuiden te verdedigen of een preventieve aanval op het noorden te leiden. .

De VS hebben momenteel ongeveer 28.500 troepen gestationeerd in Zuid-Korea en zouden honderdduizenden meer moeten inzetten als er oorlog uitbreekt met het noorden. De VS zouden ook duizenden extra tanks, pantserwagens, bommenwerpers, straaljagers, helikopters en artilleriestukken moeten sturen.

Het probleem is dat de vrachtvliegtuigen van het Pentagon maar een paar honderd troepen of een paar tanks tegelijk kunnen vervoeren. Dat betekent dat het overgrote deel van de Amerikaanse troepen en uitrusting per boot zou moeten komen, een moeizaam proces dat zes weken of langer zou kunnen duren. De Amerikaanse schepen zouden in Busan lossen, en de beste manier voor Kim om die havens te vernietigen - en de Amerikaanse inspanningen om voldoende troepen te sturen om een ​​verschil te maken in de strijd aanzienlijk te vertragen - zou zijn om de stad met kernwapens te vernietigen.

Album van het jaar 2020 genomineerden

Jouas, de gepensioneerde generaal van de luchtmacht, vertelde me dat Noord-Korea's denken over het al dan niet gebruiken van een kernwapen in een vroeg stadium van een conflict waarschijnlijk is veranderd omdat het land meer van de wapens heeft gebouwd en raketten en raketten heeft ontwikkeld die in staat zijn om verder weg gelegen doelen te raken.

Er is een reëel risico op een oorlog op het Koreaanse schiereiland

In het verleden, toen Noord-Korea een beperkt aantal kernwapens had, was de inschatting dat ze die zouden bundelen om ze alleen als laatste redmiddel te gebruiken, vertelde hij me. Nu hun inventaris is gegroeid, is het gemakkelijker voor te stellen dat ze bij het begin van de vijandelijkheden een aantal van de wapens zouden gebruiken om te proberen vorm te geven aan de manier waarop de rest van de oorlog zich zou ontvouwen.

Bruce Klingner, een 20-jarige veteraan van de CIA die jarenlang Noord-Korea bestudeerde, vertelde me dat de Iraakse leider Saddam Hussein in 2002 had toegezien terwijl de VS methodisch de troepen opbouwde die ze gebruikten om het land binnen te vallen – en Hoessein te verdrijven – de het volgende jaar. Hij zei dat er weinig kans was dat Kim in de voetsporen van Hussein zou treden en het Pentagon geduldig zou toestaan ​​de troepen en uitrusting in te zetten die het nodig zou hebben voor een volledige oorlog met Noord-Korea.

De conventionele wijsheid was dat Noord-Korea alleen kernwapens zou gebruiken als onderdeel van een laatste ademtocht, de schemering van de goden, om de tempel op zichzelf neer te halen, zei Klingner, die nu werkt voor de conservatieve Heritage Foundation. Maar we moeten ons voorbereiden op de reële mogelijkheid dat Kim kernwapens zou gebruiken in de vroege stadia van een conflict, niet de laatste.

We moeten ons ook voorbereiden op het feit dat als de VS en Noord-Korea echt met elkaar in botsing komen, China erbij betrokken zal raken – en niet op de manieren die Washington of Pyongyang zouden verwachten.


Het China-probleem

In een recent essay in Buitenlandse Zaken , betoogt Oriana Skylar Mastro, een Noord-Koreaanse expert aan de Georgetown University, overtuigend dat de VS de relatie van China met de regering van Kim fundamenteel verkeerd begrijpt. Amerikaanse functionarissen hebben lang geloofd dat Peking zich inzet voor het voortbestaan ​​van Noord-Korea en mogelijk stappen zal ondernemen om ervoor te zorgen dat het regime van Kim niet instort en miljoenen uitgehongerde vluchtelingen China binnenstroomt. Die gedachtegang, schrijft ze, is gevaarlijk achterhaald.

Mastro vervolgt:

Tegenwoordig is China niet langer getrouwd met het voortbestaan ​​van Noord-Korea. In het geval van een conflict of de ineenstorting van het regime, zouden Chinese troepen ingrijpen in een mate die niet eerder werd verwacht - niet om de vermeende bondgenoot van Peking te beschermen, maar om zijn eigen belangen veilig te stellen.

Meer specifiek, zij en een aantal van de andere experts die ik sprak, geloofden dat China snel honderdduizenden troepen naar Noord-Korea zou sturen om de controle over de nucleaire sites van het land te grijpen en te voorkomen dat Kim de wapens zou gebruiken. Chinese en Noord-Koreaanse troepen zouden niet samenwerken tegen een gemeenschappelijke vijand; ze zouden elkaar proberen te vermoorden.

China zou zich een weg naar Noord-Korea moeten vechten, vertelde Mastro me in een interview. Voor de Noord-Koreanen is vijand nr. 1 duidelijk de Verenigde Staten, maar vijand nr. 2 is China. Ze begrijpen dat ze mogelijk tegen beide landen moeten vechten.

De dingen zouden heel ingewikkeld en echt gevaarlijk worden, zodra Chinese troepen hun weg naar de nucleaire faciliteiten zouden vinden. Het Pentagon heeft jaren doorgebracht beoefenen hoe Amerikaanse speciale operatietroepen naar Noord-Korea te sturen om de kernwapens van Pyongyang in beslag te nemen als er tekenen waren dat de regering van Kim aan het instorten was. Het probleem is dat Chinese troepen vrijwel zeker op hetzelfde moment en met hetzelfde doel als de Amerikaanse troepen naar Noord-Korea zouden worden gestuurd.

Mastro merkt op dat Chinese troepen slechts 60 mijl naar Noord-Korea hoeven te trekken om de controle over alle nucleaire locaties met de hoogste prioriteit van het land en tweederde van de raketlocaties met de hoogste prioriteit over te nemen. Gezien dat enorme geografische voordeel, zouden de troepen van Peking vrijwel zeker eerder aankomen dan de Amerikaanse.

Wat doen we als onze special forces de Chinese special forces tegenkomen? Gaan we op elkaar schieten of elkaar de hand schudden? Bennett vertelde het me. Dat is een ongelooflijk riskante beslissing om on the fly te nemen.

Er is geen reden om aan te nemen dat de landen per se op de vuist zouden gaan. De VS zouden kunnen leven met de Noord-Koreaanse kernwapens die in handen van China komen, aangezien Peking al een aanzienlijk nucleair arsenaal heeft en relatief stabiele relaties heeft met zowel Washington als veel van zijn buren in de regio.

Maar Peking zou ingrijpen om zijn eigen belangen te beschermen, niet die van de VS. Een oorlog tussen Noord- en Zuid-Korea zou vrijwel zeker eindigen met de oprichting van een herenigd land onder leiding van de pro-Amerikaanse regering in Seoul; China wil er zeker van zijn dat het niet in de kou blijft staan.

In deze, en alleen al, zou een oorlog met Noord-Korea enige gelijkenis vertonen met de oorlog in Irak. Toen de regering-Bush het regime van Saddam Hoessein in 2003 afzette, was ze niet voorbereid op wat een gezamenlijke en jarenlange Iraanse druk werd om ervoor te zorgen dat het politieke systeem van Irak werd gedomineerd door sjiitische politieke partijen met nauwe banden met Teheran. Iran heeft grotendeels zijn zin gekregen: verschillende van de naoorlogse leiders van Irak hebben Iraanse milities toegestaan ​​om in het land te opereren, en Bagdad heeft merkbaar kille relaties met Saoedi-Arabië en de andere regionale rivalen van Iran.

Dit alles wil zeggen dat China, net als Iran, zou proberen het naoorlogse Korea te stabiliseren op zijn eigen voorwaarden, niet op die van de VS. En het zou dit doen tegen een regering-Trump die bijzonder vijandig is en bang is voor de toenemende wereldwijde invloed van China.


Joe Wilson voor Vox

Trump en Kim hebben de mogelijkheid om een ​​nucleaire oorlog te beginnen. Zullen ze vanaf de rand teruglopen?

Dus hoe bang moeten we zijn?

Dat is, meer dan wat dan ook, de vraag die me bezighoudt in de weken die ik heb besteed aan het rapporteren van dit verhaal. Het goede nieuws is dat de experts die ik heb gesproken, oorlog niet onvermijdelijk of zelfs waarschijnlijk vinden. De meesten, zoals Jung Pak, een voormalige Noord-Koreaanse analist voor de CIA, geloven dat Kim een ​​rationele leider is die tijdens zijn jaren aan de macht voorzichtig is geweest om tot aan de rand te lopen zonder eroverheen te gaan.

Mensen zeggen dat hij jong en niet getest is, maar hij is niet zo jong meer en hij is niet meer zo onbeproefd, zei ze, en merkte op dat Kim zijn land sinds 2011 leidt en erin is geslaagd zijn nucleaire arsenaal enorm uit te breiden zonder een oorlog met de VS of het Zuiden te veroorzaken Korea. Hij is een meedogenloze dictator die agressief en wraakzuchtig is en vatbaar voor geweld, maar hij is een rationele leider die fundamenteel rationele keuzes maakt. Hij weet hoe hij dingen moet inbellen, maar hij weet ook hoe hij opnieuw moet kalibreren en weer terug moet bellen.

Danush Parvaneh/Vox; AP-afbeeldingen

Pak en anderen merken op dat er recente, fragiele tekenen van diplomatieke vooruitgang zijn. Noord- en Zuid-Korea hebben zojuist plannen aangekondigd voor hun atleten om voorafgaand aan de Olympische Winterspelen samen te trainen en als één team deel te nemen aan de openingsceremonie, onder de vlag van een herenigd Korea. De regeringen van Noord- en Zuid-Korea voeren lopende gesprekken, en Zuid-Korea en de VS Akkoord om nieuwe militaire oefeningen uit te stellen tot na de Olympische Spelen, een stap die algemeen wordt gezien als een gebaar van goede wil aan Noord-Korea. Trump zegt voorlopig dat hij is betrokken diplomatie en gelooft dat hij waarschijnlijk een zeer goede relatie met Kim Jong Un zou hebben.

Maar hier is het slechte nieuws, en de reden waarom urenlange gesprekken met enkele van de mensen die Noord-Korea het beste kennen, me een diep verontrust gevoel hebben gegeven: het is gemakkelijk om een ​​misverstand of een toevallige ontmoeting tussen de twee schichtige landen voor te stellen die leiden tot een volledig- opgeblazen oorlog.

Ik heb een misselijkmakend gevoel dat we in 1914 strompelen richting Sarajevo, Sen. Angus King (I-ME) zei tijdens een hoorzitting van de strijdkrachtencommissie van de Senaat afgelopen september, een verwijzing naar de moord op een Oostenrijkse aartshertog die de verwoesting van de Eerste Wereldoorlog veroorzaakte. En wat mij zorgen baart is niet een onmiddellijke nucleaire confrontatie, maar een toevallige escalatie op basis van de retoriek die teruggaat en verder.

koning voortgezet :

Dat is wat mij zorgen baart, het is een verkeerde interpretatie, een misverstand, een gebeurtenis: het neerschieten van een bommenwerper, een aanval op een schip dat leidt tot een tegenmaatregel, dat leidt tot een tegenmaatregel, en het eindresultaat is dat als Kim Jong Un voelt zijn regime wordt aangevallen, dan gebeurt het ondenkbare.

Vervolgens vroeg hij de voorzitter van de Joint Chiefs of Staff, generaal Joseph Dunford, die tijdens de zitting getuigde, of de VS en Noord-Korea directe communicatielijnen hadden die konden worden gebruikt om een ​​gespannen situatie te bezweren voordat deze uit de hand liep.

Dat doen we niet, antwoordde Dunford.

En dat is het gevaarlijkste aspect van de huidige impasse, en het probleem dat het gemakkelijkst zou kunnen leiden tot een conflict waarvan de potentiële menselijke kosten zo hoog zijn - miljoenen doden, miljoenen gewonden, grote steden die in puin liggen - dat het bijna onvoorstelbaar is.

Zonder communicatielijnen kan een simpele fout uiteindelijk leiden tot een totale oorlog

De VS wordt geleid door een heethoofdige president die geen militaire ervaring heeft, vatbaar is voor onvoorspelbare uitbarstingen van woede en woede, openlijk praat over de vernietiging van een ander soeverein land, en gealarmeerd adviseurs met zijn onwetendheid over Amerika's enorme aantal kernwapens en schijnbaar blasé houding ten opzichte van het gebruik ervan. (staatssecretaris Rex Tillerson's) opmerking dat Trump een verdomde idioot was, kwam nadat de president zijn topadviseurs had verteld dat hij een vertienvoudiging van het Amerikaanse nucleaire arsenaal wilde.)

Noord-Korea wordt geleid door Kim, een man die zelden zijn eigen land verlaat, tientallen familieleden en hoge functionarissen heeft geëxecuteerd, zijn eigen mensen letterlijk uithongert om geld vrij te maken voor het nucleaire programma van zijn land, en regelmatig apocalyptische taal gebruikt om te beschrijven wat hij ziet een komende oorlog met de VS en Zuid-Korea.

Misschien zal Kim volgende week een raket testen die te dicht bij Guam of Hawaï vliegt en zal Trump beslissen dat het genoeg is geweest. Of misschien drijft een Amerikaans schip per ongeluk de Noord-Koreaanse wateren binnen en opent de marine van Kim het vuur. Zonder communicatielijnen kan een simpele fout een reeks reacties veroorzaken die uiteindelijk tot een totale oorlog leiden. In een situatie die zo brandbaar is, zijn er een enorm aantal zetten - sommige opzettelijk, sommige per ongeluk - die de wedstrijd kunnen verlichten.

Danush Parvaneh/Vox; AP-afbeeldingen

KREDIETEN
Editors: Ezra Klein en Jennifer Williams
Grafisch: Javier Zarracina
Kunstrichting: Kainaz Amaria
Video: Danush Parvaneh
Video artdirection: Alex Kanon
Videoproducent: AJ Chavar
Videocolorist: Carlos Waters
Audio-ingenieur: Peter Leonard
Redacteur: Vraag het aan Pai
Project management: Kate Dailey