Hoe het National Prayer Breakfast buitenlandse lobbyisten een kans biedt om te betalen om te spelen

Journalist en auteur Jeff Sharlet over het National Prayer Breakfast, Maria Butina en de groep die zichzelf de Familie noemt.

Jeff Sharlet, journalist en auteur.

Eli Burakian / Dartmouth College

The New York Times brak een verhaal vorige week over de mate waarin het Nationaal Gebedsontbijt een pay-to-play-evenement is geworden. Tijdens de bijeenkomst betalen buitenlandse hoogwaardigheidsbekleders en lobbyisten duizenden dollars voor toegang tot het evenement zelf en - misschien nog belangrijker - de week van vergaderingen en evenementen rond het ontbijt. Volgens Kenneth P. Vogel en Elizabeth Dias van de Times is het jaarlijkse evenement een internationale invloedrijke bazaar geworden, waar buitenlandse hoogwaardigheidsbekleders, religieuze leiders, diplomaten en lobbyisten strijden om toegang tot de hoogste regionen van de Amerikaanse macht.



Ze melden bijvoorbeeld dat de ambassadeur die lobbyist werd, Herman J. Cohen, kaartjes aanbood aan de president van Tsjaad, Idriss Déby, en het evenement factureerde als een speciale gelegenheid om de president van de VS te leren kennen en rechtstreeks met hem te praten. De prijs? $ 220.000.

Een van de meest prominente recente gasten op het evenement was Maria Butina, een Russische afgestudeerde student aan de American University en wapenrechtenactiviste, die meer recentelijk werd beschuldigd van optreden als agent voor een buitenlandse regering.

Tijdens het ontbijt van 2016 en 2017 zou Butina naar verluidt niet nader genoemde Amerikaanse functionarissen en zeer invloedrijke Russen hebben ontmoet, en lijkt ze met succes te hebben geprobeerd ontmoetingen tussen figuren in deze groepen te bemiddelen.

Zoals blijkt uit het Times-rapport, is er bij het ontbijt iets verraderlijkers dan gebed gebeurd, zegt Jeffrey Sharlet, universitair hoofddocent literaire journalistiek aan het Dartmouth College.

In zijn boek uit 2009 De familie: Het geheime fundamentalisme in het hart van de Amerikaanse macht , schreef Sharlet de invloed op van een christelijke organisatie die publiekelijk bekend staat als de Fellowship (en intern als de Family), de oprichters en beheerders van het National Prayer Breakfast. The Family – waarvan Sharlet meldt dat vice-president Mike Pence en procureur-generaal Jeff Sessions lid zijn – is een intens krachtige organisatie, wiens specifieke visie van Jezus als de ideale sterke man hun politieke theologie regeert en die in de sterke man-sympathieke president Trump hebben gevonden, een ideaal vat voor hun geloof.

Wat interessant is aan Trump is dat hij niet echt een gelovige is, maar toch heeft hij het meest fundamentalistische kabinet in de Amerikaanse geschiedenis samengesteld, vertelde Sharlet me woensdag. Zo een is er nog nooit geweest. Het is het meest gezinsvriendelijk.

Sharlet zegt dat de familie het National Prayer Breakfast en de gebeurtenissen eromheen vaak gebruikt als een wervings- en diplomatie-instrument voor achterdeurtjes tussen lobbyisten en buitenlandse regeringen die volgens de organisatoren hun sterke aanpak delen, zonder formeel overheidstoezicht.

Ik sprak met Sharlet via de telefoon over de familie, het nationale gebedsontbijt, en waarom een ​​vermeende Russische agent als Butina daar eigenlijk welkom zou zijn. Het interview is voor de duidelijkheid licht bewerkt en ingekort.

Tara Isabella Burton

Dus wie is de familie precies? Laten we daar beginnen.

leeftijd van Waterman 21 december 2020

Jeffrey Sharlet

Het wordt [technisch] de Fellowship genoemd en verwijst naar zichzelf intern als de Family. Het is de oudste en misschien wel meest invloedrijke christelijke conservatieve organisatie in Washington. En de reden waarom sommige mensen er misschien nog nooit van hebben gehoord, is omdat het ook het meest geheimzinnig is.

Ze geloven dat ze het meest effectief zijn als ze geen publiciteit zoeken, en ze bedienen degenen die misschien overwegen wat ze het noemen, de up and out of sleutelfiguren in invloedrijke posities, als ze hen privé bedienen buiten het publieke oog. Dus in tegenstelling tot traditioneel christelijk rechts dat echt op tv wil zijn en aandacht wil krijgen, oefenen deze jongens wat George Bush sr. prees als een stille diplomatie.

Tara Isabella Burton

En hoe is deze groep ontstaan? Worden ze geassocieerd met een bepaalde school van christelijk denken?

Jeffrey Sharlet

Ze zijn niet-sektarisch, algemeen evangelisch. Ze begonnen in 1935 toen de oprichter, een man genaamd Abraham Vereide, een visioen van God kreeg waarvan hij geloofde dat het een visioen was. Hij was een vrij prominente christelijke leider van zijn tijd, die zakelijke leiders en regeringsfiguren diende.

Maar hij voelde dat God tot hem sprak en hem vertelde dat het christendom het misschien al 2000 jaar bij het verkeerde eind heeft gehad, met deze focus op de armen en de zwakken en de zwakkeren, en wat God eigenlijk wilde was voor Abraham - en degenen die hij verkoos - om degenen te dienen die hij opriep, de sleutelmannen.

Hij had het idee dat als je een paar sleutelfiguren in machtsposities zou kunnen winnen voor hun idee van Christus, dan zouden ze de samenleving op die basis reorganiseren en zou je een soort van doorsijpelend fundamentalisme hebben. Altijd centraal staat Jezus zoals zij hem begrijpen, als een krachtfiguur.

Tara Isabella Burton

Hoe sluit dit specifiek aan op het Nationaal Gebedsontbijt? Het ontbijt wordt, denk ik, door buitenstaanders vaak als iets onschuldigs gezien. Maar er lijkt een meer specifiek verband te zijn tussen het ontbijt en deze ene organisatie.

Jeffrey Sharlet

De Familie is de organisator van het Nationaal Gebedsontbijt. De familie creëerde het National Prayer Breakfast als een rekruteringsmiddel. Toen ze het in de jaren '40 en '50 aan het plannen waren, was hun doel om dit idee van gebed in het centrum van het Amerikaanse politieke leven te normaliseren, zo erg dat mensen het als vanzelfsprekend zouden beschouwen. Ze creëerden het in 1953 toen Eisenhower ermee instemde om aanwezig te zijn. Ze hadden het geprobeerd met FDR en Truman, die allebei nee zeiden.

Eisenhower zei eerst ook nee. Maar hij was een electorale schuld verschuldigd aan Billy Graham, die, in samenwerking met de familie, had geholpen om de evangelische stem voor Eisenhower te winnen. Dit was in de tijd dat zuidelijke evangelicals niet Republikeins stemden. Dus hij was aanwezig. Het idee was: kijk, ik ga, ik wil geen pers. Ik wil niet dat dit een traditie wordt. Plots heb je deze traditie.

En zo is elke president sindsdien vertrokken. Het grootste deel van het congres gaat. Veel wereldleiders gaan. De familie gebruikt het als het middelpunt - het enige openbare evenement dat ze in het jaar doen. Maar het is slechts een tiende van 1 procent van de ijsberg [van hun werk]. Zoals ze het beschrijven, is het een rekruteringsmiddel om degenen in wie ze geïnteresseerd zijn in wat ze omschrijven als gebedscellen te brengen, waar ze elkaar ontmoeten. En ik citeer hier [uit familiedocumenten]: waar je Jezus ontmoet, van man tot man. Ondertussen is er rond het gebedsontbijt - dat slechts één evenement is op de eerste donderdag van februari - een lobbyfestival van een week.

Je krijgt de olie-industrie die evenementen organiseert. Je krijgt defensie-aannemers die evenementen organiseren. Dus je kijkt naar de lijst met buitenlandse leiders die keer op keer van over de hele wereld komen. Ze zijn er voor toegang tot Amerikaanse macht; ze zijn er om deals te sluiten.

Michael Cromartie, een oude conservatieve religieuze leider in Washington en geen lefty, was kritisch over hun gebrek aan transparantie. Hij zegt , Kijk, ik weet zeker dat mensen dit gebruiken om entree te krijgen. En voorgerecht krijgen ze wel.

[Een andere bron zegt] dat het National Prayer Breakfast door de familie wordt gebruikt om het State Department te omzeilen. Ze regelen ontmoetingen met een echte who's who van gemene figuren - het soort regeringsleiders van vreemde naties die anders misschien geen toegang hebben tot de Amerikaanse macht, maar [van wie] de familie, in het nastreven van hun sterke visie op Jezus, denkt dat ze eigenlijk gezalfd zijn door God voor leiderschap.

Tara Isabella Burton

Dit brengt ons dus bij Rusland en bij Maria Butina. Wat is haar connectie met dit alles, en waarom is het zo belangrijk?

Jeffrey Sharlet

Volgens de beëdigde verklaring van het ministerie van Justitie heeft Maria Butina het gebedsontbijt twee keer gebruikt. De organisatoren van het gebedsontbijt ontmoetten haar in Moskou en ik denk dat ze haar hebben geholpen de gastenlijst van [Russische delegatie] bepalen . Ik bedoel, ik denk dat een ding waar we aandacht aan willen besteden, is dat er veel nadruk wordt gelegd op [het idee dat] Maria Butina een soort van infiltreerde in de conservatieve Amerikaanse organisatie om toegang te krijgen [voor Russische belangen]. Het is de moeite waard aandacht te schenken aan de manieren waarop ze haar hebben geholpen. Ze hielpen haar actief; het is niet alsof ze net kwam opdagen. Ze zagen haar ook als toegang.

Bekijk de dingen vanuit het perspectief van de familie. Het is precies het soort werk dat ze doen, toch? De spanningen tussen de Verenigde Staten en Rusland zijn hoog. De familie ziet zichzelf als een vredestichter. Deze visie van vrede is een visie van een sterke man. De twee sterke mannen zouden elkaar moeten ontmoeten en dingen eruit moeten slaan, en dan zal Jezus daar zijn om [dingen] vorm te geven.

Dus ze gaan naar Rusland kijken en ze gaan zeggen: Dat is precies wie we willen bereiken, en ze gaan dat doen in de context van deze langdurige en echt groeiende Amerikaanse christelijk-rechtse liefdesaffaire met Poetin . Ze zien hem als een voorbeeld van christelijk leiderschap.

Dus vanuit hun perspectief helpen ze geen Russische spion - ze helpen vrede te brengen tussen twee waardige en sterke leiders die door God zijn gekozen.

betekenis van 12 dagen kerstlied

Dat is het andere dat je over hen moet onthouden. Ze denken dat als je aan de macht bent, je aan de macht bent omdat God je daar plaatst, niet enige vorm van kiezers.

Tara Isabella Burton

Kun je me meer vertellen over de specifieke opvatting van de familie over Jezus? Ze hebben zeker een heel bijzondere lezing van hem.

Jeffrey Sharlet

Het is een wild onorthodoxe lezing van Jezus. Je kunt niet veel verder verwijderd zijn van de Jezus die de meesten van ons begrijpen, of we nu gelovigen of studenten van religie zijn, dan sommige van de analogieën die ze graag gebruiken. Ze vergelijken Jezus vaak met enkele van de ergste sterke mannen uit de geschiedenis. Hitler is een favoriete vergelijking; ze vergelijken hem ook met Mao, met Pol Pot.

Het punt dat ze proberen te maken is niet dat Jezus een fascist of communist is, maar dat Jezus sterk is. Jezus is een sterke man. En wat hij aanbiedt is een verbond dat ze beschrijven als Jezus plus niets. Een andere uitdrukking die ze in het verleden hebben gebruikt, is totalitarisme voor Christus.

Het is de moeite waard om te benadrukken dat de meeste christelijke fundamentalisten dit ook niet omarmen. De meeste christelijke fundamentalisten geloven dat Jezus voor de schapen kwam.

Maar de oude organisator van het National Prayer Breakfast [Doug Coe] zei: nee. Jezus was er voor de wolven. Hij zei, nu zou je kunnen gaan en de schapen dienen, maar dat duurt een eeuwigheid. Wat als je naar de wolven ging? En niet alleen de wolven, maar de leider van de roedel. Een paar jaar geleden gebruikte een evangelische schrijver, Lance Wallnau genaamd, die gelijkenis zelfs voor Donald Trump.

De meeste Opname-gelovigen [en de meeste evangelicals] zijn premillennials. Ze geloven dat er een soort apocalyptisch moment zal zijn en dan zal Christus komen en duizend jaar regeren. Het gezin past in een ander gezichtspunt, dat postmillenialisme wordt genoemd. En dit is het idee dat Christus niet terugkomt voordat we duizend jaar lang een christelijke wereldorde hebben opgericht. De Familie gebruikt het om na te streven wat zij omschrijven als het langetermijndoel van 200 wereldleiders, stilletjes verenigd door de Familie en hun toewijding aan Jezus zoals de Familie hem begrijpt.