Hoe oud moet een president zijn?

Amerikanen staan ​​op het punt de oudste opperbevelhebber te kiezen die ooit heeft gediend. Maakt dat uit?

Het Highlight by Vox-logo

Onderdeel van het meinummer van The Highlight, ons huis voor ambitieuze verhalen die onze wereld verklaren.


Vier jaar geleden kozen de Verenigde Staten de oudste president tot nu toe. In de komende weken zullen de 74-jarige president Trump en de 77-jarige Joe Biden, de voormalige vice-president en nu Democratische kandidaat, tegenover elkaar staan ​​na een Democratische voorverkiezing waarin de andere topkandidaten 78 waren (Sen. Bernie Sanders ) en 70 (Sen. Elizabeth Warren).



De grijzende stem heeft velen ertoe gebracht te suggereren dat de stress van het presidentschap niet voor ouderen is, of dat het misschien tijd is om de leeftijd van toekomstige kandidaten te beperken. Maar we konden niet het enige aspect van deze netelige kwestie vaststellen dat het belangrijkst zou zijn voor de kiezers. Is het waar dat leeftijd van invloed is op de prestaties van een president, gezien de langere levensduur en verbeterde gezondheid van oudere Amerikanen? Zou een oude president ooit de belangen van de jongeren kunnen vertegenwoordigen? Dus vroeg Vox experts aan de tegenovergestelde uiteinden van het leeftijdsspectrum - de ene gespecialiseerd in ouderen en de andere in de politiek van jongeren - om deze vraag te beantwoorden: hoe oud moet een president zijn?

Uiteindelijk ontlokt de vraag geen eenvoudig antwoord. Maar door onze schrijvers te vragen het idee aan te pakken, kunnen we beter begrijpen hoe leeftijd de machtigste rol in onze natie beïnvloedt en doorkruist.


De jongerenstem is nieuw. Maar ga er niet vanuit dat het noodzakelijkerwijs in het voordeel is van een jonge president.

De laatste tijd is het moeilijk om de ondraaglijke oudheid van de Amerikaanse politiek te negeren. Donald Trump, met 74 jaar de oudste president van het land, werd geboren in het jaar waarin de bikini werd uitgevonden. Joe Biden, de 77-jarige Democratische kandidaat, is ouder dan de magnetron. Bernie Sanders, 79, werd kort voor de aanval op Pearl Harbor geboren, hetzelfde jaar dat je voor het eerst een pakje M&M's kon kopen. Twee van de meest vooraanstaande vrouwelijke kandidaten voor het presidentschap - Hillary Clinton en Elizabeth Warren - werden ook geboren in de jaren veertig, minstens een decennium voordat kleine meisjes met barbiepoppen begonnen te spelen.

De vergrijzing van het Amerikaanse presidentschap is vooral opmerkelijk omdat de meest visionaire presidenten van ons land doorgaans jong waren. Theodore Roosevelt, die op 42-jarige leeftijd de jongste president ooit werd, had de vooruitziende blik om ongeveer 230 miljoen hectare openbaar land te behouden voor toekomstige generaties. John F. Kennedy, ingehuldigd op 43-jarige leeftijd met de kreet dat de fakkel is doorgegeven aan een nieuwe generatie Amerikanen, vond een gemeenschappelijk doel met de burgerrechtenbeweging, zwoer een man op de maan te zetten en begon het Peace Corps om zich te verspreiden Amerikaanse waarden (via Amerikaanse jongeren) over de hele wereld. Barack Obama, die op 46-jarige leeftijd president werd, beschermde jonge immigranten zonder papieren tegen deportatie en zette zich in voor het klimaatakkoord van Parijs, gericht op het behoud van de planeet voor toekomstige generaties.

De jongste presidenten hadden de neiging om helderder na te denken over beleid dat toekomstige generaties ten goede zou komen, en werden minder beperkt door al lang bestaande normen en vooroordelen.

Zelfs beroemde presidenten die grote mannen uit de geschiedenis lijken, zouden in ons huidige klimaat als jonge, frisse gezichten zijn beschouwd. Abraham Lincoln was begin vijftig toen hij het land door de burgeroorlog loodste, jonger dan Kamala Harris. Franklin Delano Roosevelt was 51 - dezelfde leeftijd als Cory Booker - toen hij begon met de implementatie van de New Deal om Amerika uit de Grote Depressie te halen. Een van die New Deal-initiatieven was de National Youth Administration, die werkstudie verzorgde voor jonge Amerikanen die geen baan hadden; de Texas-divisie van de NYA werd geleid door een jonge Lyndon B. Johnson, die jaren later op 55-jarige leeftijd de ambtseed zou afleggen. Hij had Medicare en Medicaid al opgericht als onderdeel van zijn Great Society tegen de tijd dat hij Amy Klobuchar's leeftijd.

Jonge, glamoureuze kandidaten hebben het doorgaans beter gedaan bij algemene verkiezingen, maar de stemmen vallen niet altijd uiteen op basis van leeftijd. Het idee van de jongerenstem is eigenlijk relatief nieuw, en deze jonge presidenten werden niet noodzakelijkerwijs bepaald door hun steun van jonge kiezers. Tot het begin van de jaren 2000 stemden jongeren ongeveer op dezelfde manier als hun ouders. Zelfs de babyboomers, hoewel iets liberaler dan hun ouders, gaven de voorkeur aan Richard Nixon in 1968 en Ronald Reagan in 1980. In feite was Barack Obama de eerste president die zijn beslissende overwinning te danken had aan het enthousiasme van de jeugd. Na een reeks van jeugdbevingen in de voorverkiezingen hielp Obama Clinton te verslaan, en een massale mobilisatie van studenten en jongeren, tweederde van de kiezers onder de 30 verkoos Obama in 2008 boven John McCain.

Maar jonge kiezers hebben de neiging zich te verbinden met grote, gedurfde ideeën voor de toekomst van Amerika, in plaats van beleid dat in het verleden lijkt vast te zitten. Het is dus geen verrassing dat onze huidige presidentskandidaten – allebei in de zeventig – moeite hebben om contact te maken met jonge Amerikanen. Ongeveer tweederde van de mensen van 18 tot 29 jaar keurt Trump af, volgens een Studie van het Harvard Institute of Politics die de houding van jongeren tijdens zijn presidentschap heeft gevolgd, en het is niet moeilijk te begrijpen waarom: terugtrekken uit het klimaatakkoord van Parijs dreigende bescherming voor jonge immigranten studieschuld afzwakken toezicht , heeft het beleid van Trump de voorkeur gegeven aan zijn oudere basis boven de volgende generatie Amerikanen.

De aantrekkingskracht van jonge kiezers op grote, gedurfde ideeën leidt niet altijd tot jonge kiezers

En hoewel Joe Biden actief heeft geprobeerd de jonge kiezers te bereiken die de voorkeur gaven aan zijn meer progressieve tegenstander, is hij worstelde jongeren enthousiasmeren rond een boodschap die meer gaat over een terugkeer naar een zachter verleden dan over een visie op een gedurfde nieuwe toekomst.

Maar de aantrekkingskracht van jonge kiezers op grote, gedurfde ideeën leidt jonge kiezers niet altijd tot jonge kandidaten; in 2020 gaven ze eigenlijk de voorkeur aan de oudste mededinger, Bernie Sanders, en bleven ze koel tegen millennial Pete Buttigieg. Toch mislukte het bod van Sanders voor 2020, deels omdat hij zijn verkiezingsstrategie baseerde op een enorme stijging van de jeugdopkomst die niet zoveel uitkwam als zijn campagne had verwacht. Jeugdondersteuning is belangrijk, maar zonder massale opkomst kan het geen overwinning opleveren. En generatiewisseling is bijna altijd ingewikkelder dan het lijkt.

Natuurlijk hebben medische ontwikkelingen en ontwikkelingen op het gebied van levensstijl - zoals de afname van roken - ertoe geleid dat mensen van in de zestig en zeventig waarschijnlijk gezonder zijn en langer blijven dan mensen van dezelfde leeftijd in eerdere tijdperken. Toch is het leiderschap in de VS ouderwets aan het worden, niet omdat kiezers de voorkeur geven aan oudere leiders, maar omdat het systeem de zittende leiders beschermt - en omdat het systeem voor campagnefinanciering het moeilijker dan ooit maakt om het geld in te zamelen dat nodig is om een ​​zittende leider af te zetten.

wat als de Amerikaanse revolutie nooit heeft plaatsgevonden?

Het is geen geheim dat millennials er financieel slechter aan toe zijn dan hun ouders op hun leeftijd (vanwege de coronaviruspandemie zal Gen Z waarschijnlijk op dezelfde manier krap bij kas zitten). Tegelijkertijd heeft de infusie van bedrijfsgeld in politieke races ervoor gezorgd dat kandidaatstelling exorbitant duur is: tegen het begin van 2010 kostte de gemiddelde race van het Huis van Afgevaardigden ongeveer $ 1,5 miljoen , ongeveer het dubbele van wat het kostte om te runnen toen boomers begin jaren tachtig voor het eerst de politieke arena betraden. Zelfs de gemiddelde race van de staatswetgever kostte meer dan $ 80.000.

Met andere woorden, politiek werd duurder op het exacte moment dat de opkomende generatie jonge mensen financieel het meest krap zat: als millennials het zich niet konden veroorloven om een ​​huis of auto te kopen, hoe konden ze dan een bod uitbrengen op het congres? Als ze zich niet kandidaat kunnen stellen voor het Congres, hoe kunnen ze dan ooit kandidaat zijn voor de Senaat of president?

Zonder een nieuwe generatie leiders die in hun nek ademen, blijven de gevestigde leiders gewoon rondhangen en verouderen ze op hun plaats. En als Amerika geen bank van jong politiek talent kan bouwen die bereid en in staat is om de arena te betreden, is er misschien niemand meer om hen te vervangen.

wanneer werd de eerste fast and furious gemaakt?

— Charlotte Alter

Charlotte Alter is een nationale correspondent bij Time over politieke campagnes en sociale jeugdbewegingen. Haar eerste boek, Degenen waar we op hebben gewacht: hoe een nieuwe generatie leiders Amerika zal transformeren , werd gepubliceerd in februari .


Er zijn onverwachte sterke punten aan een ouder wordende geest

In november zullen we twee septuagenarian-kandidaten tegenover elkaar hebben. Als het geen gozers zijn, staan ​​ze naast elkaar. Moeten we ons zorgen maken?

Het schema van een president vereist standvastigheid, geduld en intense concentratie. Een typische dag omvat een reeks vergaderingen en evenementen op hoog niveau, waaronder briefings door kabinetsleden en medewerkers van het Witte Huis, ontmoetingen met congres- en buitenlandse leiders en het geven van opmerkingen bij verschillende persevenementen. Er zijn officiële bezoeken aan belangrijke geallieerde landen, internationale bijeenkomsten zoals elk najaar de Algemene Vergadering van de Verenigde Naties en politieke evenementen in belangrijke staten. De president ondertekent (of veto) wetgeving, maar is ook de chief executive van de grootste werkgever in de VS, een diplomaat en opperbevelhebber van de strijdkrachten. Het is fysiek en cognitief een slopende baan, en het is normaal om je af te vragen of er een maximumleeftijd is om aan dergelijke eisen te voldoen.

Kijken naar de gezondheid van voormalige presidenten levert niet per se antwoorden op. Onze presidenten varieerden sterk in leeftijd, en leeftijd is niet altijd gecorreleerd met mentale en fysieke fitheid. George W. Bush (54 jaar bij inauguratie, 62 jaar toen hij zijn ambt verliet) stond elke ochtend om 5.15 uur op en lag om 21.00 uur in bed. Maar Bill Clinton, een van onze jongere presidenten die pas 46 jaar oud was toen hij werd gekozen, onderging een viervoudige bypassoperatie aan zijn hart, slechts drie jaar nadat hij zijn ambt had verlaten. Onze oudste president vóór Donald Trump, Ronald Reagan, die op 69-jarige leeftijd werd gekozen, kreeg vier jaar nadat hij zijn ambt verliet de diagnose Alzheimer.

Het is waar dat onze hersenen na 60 elk decennium langzamer gaan, maar traag is niet per se slecht . Onze langzame, opzettelijke cognities zijn meestal nauwkeuriger dan snelle oordelen. En hoewel onze hersenen krimpen met de leeftijd, is grootte niet alles; als dat zo was, zouden er geen slimme kinderen zijn en zouden mensen met enorme hoofden slimmer zijn dan alle anderen - en dat zijn ze niet.

En hoewel het maatschappelijke verhaal is dat we de neiging hebben om mentale vermogens te verliezen naarmate we ouder worden, verbeteren sommige hersenfuncties zelfs. We zien bijvoorbeeld positieve veranderingen in stemming en vooruitzichten, onderbroken door de uitzonderlijke voordelen van ervaring. Veel oudere geesten kunnen intuïtief een leven lang informatie synthetiseren en slimmere beslissingen nemen op basis van tientallen jaren leren van hun fouten. (Natuurlijk niet elke oudere volwassene - we kunnen allemaal uitzonderingen bedenken.) Het ouder wordende brein verandert dankzij neuroplasticiteit. Het verandert zichzelf, geneest zichzelf en vindt andere manieren om dingen te doen. Abstract redeneren kan zelfs verbeteren.

Ouderen zijn misschien niet zo snel in mentale berekeningen en het onthouden van namen, maar ze zijn over het algemeen veel beter en sneller in het zien van het grote geheel

Voor cognitieve wetenschappers zoals ik is wijsheid het vermogen om patronen te zien waar anderen ze niet zien, om gemeenschappelijke punten uit eerdere ervaringen te halen en die te gebruiken om voorspellingen te doen over wat er waarschijnlijk gaat gebeuren. Ouderen zijn misschien niet zo snel in mentale berekeningen en het onthouden van namen, maar ze zijn over het algemeen veel beter en sneller in het zien van het grote geheel. En dat is het resultaat van de verzamelde reeks dingen die we hebben gezien en ervaren - wat we noemen gekristalliseerde intelligentie . Natuurlijk, hoe meer je hebt meegemaakt, hoe meer van dit soort intelligentie je kunt aanboren.

Het is ook belangrijk om je niet te veel te concentreren op het aantal verjaardagen dat iemand heeft gehad. Sommige mensen blijven tot ver boven de 80 energiek. Kijk maar naar Julia Hurricane Hawkins , een nu 104-jarige competitieve hardloper die vorig jaar twee gouden medailles mee naar huis nam in de seniorenwedstrijden. Of Eubie Blake, de overleden ragtime-componist en pianist die in 1979 een van zijn meest bekende… heerlijke optredens Aan Zaterdagavond Live op 92-jarige leeftijd. Neurowetenschapper Brenda Milner blijft een invloedrijke onderzoeker op 101-jarige leeftijd, en de Dalai Lama, 84, publiceerde onlangs zijn 125e boek.

Een groot deel van hoe goed iemands mentale capaciteiten het op elke leeftijd doen, draait om gezonde praktijken met betrekking tot slaap, voeding en lichaamsbeweging. Deze worden vooral belangrijk na de leeftijd van 65, maar zijn niet altijd gemakkelijk voor een drukke president om te bereiken. Goede voeding en lichaamsbeweging helpen ons te slapen, waardoor we herinneringen kunnen consolideren en versterken. Het is een mythe dat oudere volwassenen minder slaap nodig hebben dan jongere volwassenen. Eén nacht verstoorde slaap kan tot twee weken lang geheugenproblemen veroorzaken. Ik vroeg de Dalai Lama naar de sleutel tot zijn productiviteit en energie, en zonder ook maar iets te missen zei hij: negen uur slaap per nacht.

Op CBS vanmorgen in januari stelde ik voor om een ​​term te zoeken die minder emotioneel beladen is dan oude mensen. Ik stelde voor dat we het proberen ouderen , omdat het klinkt als jongeren en hipsters . Maar de 65-jarige Gayle King had het niet. En dus aan Gayle, en de rest van het land, hoe is dit: misschien moeten oudere volwassenen de-stigmatiseren en trots het woord geezer terugnemen .

Onze volgende president zal waarschijnlijk ofwel beginnen als een gek of een in functie worden. Maar in plaats van een oudere president te associëren met cognitieve beperkingen, zouden we naar de wetenschap moeten kijken, die suggereert dat een ouder wordende geest misschien beter is in het nemen van grote beslissingen, of - vanwege leeftijdsgebonden toename van empathie en mededogen - bekwaam is bij het samenbrengen van mensen. We hebben geweldige presidenten gehad en niet zo geweldige presidenten, maar het idee dat leeftijd verband houdt met hun prestaties is gewoon niet waar. Uiteindelijk varieert ouder worden zo sterk van persoon tot persoon dat het aantal verjaardagen dat je hebt gehad niet veel zegt over wie je bent.

— Daniel J. Levitin

Daniel J. Levitin is een neurowetenschapper. Zijn nieuwste boek is de New York Times bestseller, Succesvol ouder worden: een neurowetenschapper onderzoekt de kracht en het potentieel van ons leven .


Meer uit het meinummer

Illustratie van nonnen die naar een schoolmeisje kijken tussen cactussen en sterren Will Staehle voor Epic en Vox

Steun de verklarende journalistiek van Vox