Hoe robots Amazon-magazijntaken transformeren - voor beter en slechter

Amazon leidt een robotica-race die een seismische impact zal hebben op de magazijnindustrie, waar vandaag meer dan 1,1 miljoen Amerikanen werken.

ben ik te oud om trick or treat te doen?

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd hercoderen

Ontdekken en uitleggen hoe onze digitale wereld verandert - en ons verandert.

Open source-logo

Toen de tech-industrie ter sprake kwam in de Democratische presidentiële debatten van 2020, ging het belangrijkste discussieonderwerp niet over het opbreken van de techreuzen; het ging over de automatisering van banen en de enorme impact die dit naar verwachting zal hebben op de Amerikaanse beroepsbevolking.



Centraal in dit debat staat Amazon, een bedrijf dat honderdduizenden werknemers in dienst heeft in zijn enorme magazijnnetwerk, dat ook een bedrijf is wiens investering in robots en andere automatiseringstechnologieën betekent dat het op een dag ook een enorme baaneliminatie kan zijn.

In 2012 besteedde Amazon $ 775 miljoen aan de aankoop van een jong roboticabedrijf genaamd Kiva Systems, dat het eigendom gaf van een nieuw soort mobiele robots die schappen met producten van werknemer naar werknemer konden vervoeren en onderweg streepjescodes op de grond konden lezen voor aanwijzingen.

Maar het gaf Amazon ook de technische basis waarop het de komende jaren nieuwe versies van magazijnrobotica kon bouwen, wat de weg vrijmaakt voor een mogelijke toekomst waarin de enige mensen binnen de faciliteiten van Amazon degenen zijn die hun robotvervangers onderhouden en repareren.

Word lid van het Open Sourced Reporting Network

Christina Animashaun / Vox

Open Sourced is het eenjarige rapportageproject van Recode by Vox om de wereld van data, persoonlijke privacy, algoritmen en kunstmatige intelligentie te ontrafelen. En we hebben uw hulp nodig. Vul dit formulier in om bij te dragen aan onze rapportage.

Tegenwoordig heeft Amazon meer dan 200.000 mobiele robots aan het werk in zijn magazijnnetwerk, naast honderdduizenden menselijke werknemers. Dit robotleger heeft het bedrijf geholpen om zijn steeds grotere beloften van snelle leveringen aan Amazon Prime-klanten waar te maken.

Ze bepaalden de verwachtingen voor de moderne consument, zegt Scott Gravelle, de oprichter en CEO van Attabotics, een startup voor magazijnautomatisering.

En die verwachtingen van snelle, gratis levering, gedreven door Amazon, hebben geleid tot een hausse in de detailhandelsmagazijnindustrie, waarbij ondernemers zoals Gravelle en startups zoals Attabotics proberen slimmere en goedkopere robotoplossingen te bouwen om zowel traditionele retailers als jongere e-commerce-activiteiten te helpen hun met een kolos als Amazon.

Deze robotrace - geleid door Amazon - zal een seismische impact hebben op de magazijnindustrie, waar vandaag meer dan 1,1 miljoen Amerikanen werken. En de opkomst van deze kunstmatig intelligente robots betekent dat er waarschijnlijk een dag komt dat deze magazijnrobots in staat zullen zijn om zowat elke menselijke taak en menselijke arbeider te vervangen.

Wat ons echt uniek maakt als mens, is ons vermogen om problemen op te lossen, Martin Ford, auteur van De opkomst van robots , vertelde me deze zomer voor een aflevering van de Land van de reuzen: de opkomst van de Amazone podcast . Machine learning en aanverwante technologieën stellen machines voor het eerst in staat om dat te doen en te concurreren met dat vermogen. Dat is echt een soort game-changer.

In de tussentijd hebben robots het potentieel om enkele van de meest ondergeschikte magazijnarbeid te elimineren, zoals blijkt uit de Amazon-robots die nu producten door enorme magazijnen transporteren in plaats van arbeiders die vroeger werden gedwongen om het equivalent van 10 of meer mijlen per jaar te lopen. dag.

Dat klinkt als een goede zaak, maar nieuw onderzoek geeft aan dat deze robots de kans op letsel bij werknemers verhogen, ook al nemen ze een deel van het zware werk op zich.

Hier is een blik op het goede en het slechte van de opkomst van robots in Amazon, en een blik vooruit op waar dit allemaal naartoe gaat.

Het goede

Als je verhalen hebt gehoord over magazijnmedewerkers van Amazon die 10 tot 20 mijl per dag op harde betonnen vloeren lopen, nou, ze zijn waar. Maar in nieuwere magazijnen die zijn uitgerust met robots, is veel van dat lopen geëlimineerd.

12 mijl per dag lopen op een betonnen vloer om deze bestellingen te verzamelen. ... Als je geen 20 jaar oud bent, ben je aan het einde van de week een gebroken persoon, zegt Marc Wulfraat, oprichter en voorzitter van supply chain consultancy MWPVL International.

moeten fietsen stoppen bij stopborden?

Het type werknemers dat vroeger wandelde - sommigen werden stuwers genoemd, anderen plukkers genoemd - blijven nu stationair, staand op hun eigen werkplek, met kussentjes onder hun voeten, als ze in een van de robotmagazijnen werken.

Stowers in oudere Amazon-faciliteiten liepen vroeger door lange gangpaden en duwden een kar vol met producten, plaatsten ze willekeurig op planken waar ze ruimte vonden en scanden ze met een handheld-apparaat om hun locatie in een systeem te markeren.

Nu dragen Amazon-robots lege rekken - ook wel pods genoemd - naar de werkstations van stowers, die producten die ervoor zijn geplaatst, in de open schapruimte in de rekken plaatsen.

Wanneer de pod vol is, drukt de stower op een knop die de robot en de daaraan gekoppelde stelling over een ingesloten gedeelte van het magazijn laat rollen en uiteindelijk naar het werkstation van een picker.

Net als stows liepen plukkers in oudere faciliteiten elke dag kilometers achter elkaar, plukten een product van een plank, scanden het en plaatsten het in een kar die ze de hele weg duwden. Maar ook zij blijven nu op hun eigen werkstation in de robotmagazijnen van Amazon staan ​​en plukken items van rekken die robots rechtstreeks naar hen toe brengen.

Het hebben van een rubberen mat, waar goederen naar je toe komen, is drie keer productiever dan de traditionele aanpak en het is menselijker voor de mensen die in deze fulfilmentcentra werken, zei Wulfraat.

Een woordvoerder van Amazon zei dat deze nieuwe technologieën het bedrijf helpen om tot 40 procent meer voorraad in hun magazijnen op te slaan en dat ze het werk van werknemers gemakkelijker maken.

De slechte

Maar drie keer sneller plukken betekent ook meer slijtage door repetitieve bewegingen en sneller werken bij het optillen en hanteren van producten, voegt Wulfraat toe.

Dus samen met de drive om meer magazijntaken te automatiseren, komen er veel hogere verwachtingen voor werknemers.

De robots hebben de productiviteit van de gemiddelde picker van overal verhoogd 100 artikelen per uur wat de heer Long en anderen hebben gezegd, is een doel van ongeveer 300 of 400, hoewel de aantallen variëren tussen teams en faciliteiten, meldde de New York Times in juli .

Een woordvoerder van Amazon gaf geen commentaar op de specifieke doelen, maar zei dat het bedrijf coaching biedt aan degenen die worstelen om doelen te bereiken.

De nieuwe doelen betekenen echter dat werknemers slechts een handvol seconden mogen tussen elke producttaak, wat gecompliceerd kan worden door de 8 meter hoge rekken die de robots naar de stations van pickers en stuwers dragen, zei Wulfraat. Vanwege die hoogte heeft elke werknemer een trapladder die ze af en toe moeten beklimmen om producten uit de bovenste rij van de rekken te plaatsen of op te halen.

Werknemers die items opbergen, moeten lichtgewicht producten aan de boven- of onderkant van de pod houden en zware producten tussen de borst en de knieën, zei Wulfraat. Maar het is niet mogelijk om je hieraan te houden als het werk zo snel gaat en mensen onder het vuur liggen, dus mensen nemen veiligheid en ergonomische snelkoppelingen uit noodzaak.

Mannen werken op 5 februari 2019 in een distributiestation in het 850.000 vierkante meter grote Amazon-fulfilmentcentrum op Staten Island.

Johannes EiseleI/AFP/Getty Images

Dergelijke snelkoppelingen betekenen dat de plukkers aan de ontvangende kant soms zwaarder dan ontworpen items de trap af moeten dragen, wat volgens Wulfraat tot een grotere kans op letsel leidt.

Een recent onderzoek door de Reveal-groep van het Center for Investigative Reporting, en gepubliceerd in de Atlantische Oceaan , bleek aan te tonen dat het aantal arbeidsongevallen in de robotmagazijnen van Amazon in feite hoger is dan in die faciliteiten waar robots niet worden gebruikt.

Van de records die Reveal heeft verkregen, hebben de meeste magazijnen met de hoogste percentages verwondingen robots ingezet, zo staat in het stuk te lezen.

hoeveel Amerikanen hebben een master's degree?

Nadat Amazon de robots in Tracy, Californië, vijf jaar geleden, het aantal ernstig gewonden daar bijna verviervoudigd, gaande van 2,9 per 100 werknemers in 2015 tot 11,3 in 2018, blijkt uit gegevens, voegde het stuk eraan toe.

De Amazon-woordvoerder zei in een e-mail dat de gezondheid en veiligheid van Amazon-medewerkers een topprioriteit is, en somde verschillende initiatieven op om dat te ondersteunen. Ze zei ook dat Amazon agressiever is dan anderen in de branche als het gaat om het documenteren van verwondingen, insinueert dat de letselpercentages van Amazon daarom hoger kunnen zijn dan de industrienormen.

Toch zijn experts die de robotica-industrie en de impact ervan op werknemers bestuderen, bang dat het knijpen van menselijke werknemers een kenmerk is - geen bug - van deze periode die werkplekken overbrugt naar een volledig geautomatiseerde toekomst.

Het soort efficiëntie dat Amazon moet hebben om te werken zoals het nu werkt en ook om te doen wat het in de toekomst wil doen. ... Ze moeten steeds efficiënter worden, zei Ford, de auteur. Zolang mensen nog steeds deel uitmaken van de cirkel, betekent dat dat het hele systeem effectief onder steeds meer algoritmische controle moet komen.

Hij vervolgde: Dus in zekere zin, als je een van deze werknemers in die omgeving bent, word je echt een soort radertje in de machine. Je wordt een soort plug-in neuraal netwerk als mens dat taken uitvoert die de robots nu niet kunnen.

Wat is het volgende

Amazon blijft versies van de originele Kiva-robots toevoegen aan steeds meer fulfilmentcentra. Tegelijkertijd werkt het bedrijf aan nieuwe robotuitvindingen om nieuwe taken binnen zijn faciliteiten uit te voeren.

Reuters meldde in mei dat: Amazon was bezig met het uitrollen van geautomatiseerde verpakkingsmachines in een aantal van zijn magazijnen .

Het bedrijf is ook gestart introductie van nieuwe mobiele robots - qua uiterlijk vergelijkbaar met de originele Kiva - om pakketten rond te vervoeren in sorteercentra, mini-magazijnen waar verpakte klantorders worden gesorteerd op geografische bestemming.

In dezelfde faciliteiten experimenteert Amazon ook met gigantische robotarmen die de kant-en-klare pakketten op de mobiele robots zouden plaatsen.

Al die tijd blijft Amazon de heilige graal van magazijnrobotica achtervolgen: een robot die een breed scala aan goederensoorten kan grijpen - met verschillende vormen, maten en vormfactoren - met een behendigheid die vergelijkbaar is met wat de menselijke hand kan doen.

betaalt Bernie Sanders zijn stagiaires?

Een woordvoerder van het bedrijf bevestigde dat het een gebied is waarin Amazon geïnteresseerd is en blijft onderzoeken.

Een dergelijke uitvinding zou echter kunnen betekenen dat Amazon minder arbeiders nodig heeft die ook als plukkers en stuwers werken.

In de afgelopen jaren heeft Amazon een wedstrijd gesponsord waarbij roboticateams van over de hele wereld hebben gestreden om de beste robotkiezer te maken. Meer recentelijk heeft Amazon besloten om onderzoek van externe teams te financieren in plaats van het evenement te organiseren.

CEO Jeff Bezos zei eerder dit jaar dat het robotgrijpprobleem in het komende decennium zal worden opgelost. Maar sommige logistiek- en robotica-experts denken dat bepaalde soorten Amazon-merchandise jaren eerder door robots kunnen worden geplukt.

En Amazon heeft hier indirect ook op gezinspeeld. Dit jaar kondigde het bedrijf plannen aan om 100.000 van zijn Amerikaanse werknemers, inclusief magazijnmedewerkers, bij te scholen. Een woordvoerder zei dat het bedrijf als topwerkgever in de VS de verantwoordelijkheid voelt om werknemers te helpen nieuwe technische vaardigheden te ontwikkelen om beterbetaalde banen te krijgen.

In een persbericht noemde Amazon een veranderend banenlandschap als de aanzet voor de push naar jobtraining.

Het had in plaats daarvan gemakkelijk het woord automatisering kunnen gebruiken.


Open source wordt mogelijk gemaakt door het Omidyar Network. Alle open source content is redactioneel onafhankelijk en geproduceerd door onze journalisten.