Orkaanseizoen 2017: wat is er in godsnaam gebeurd?

Het orkaanseizoen 2017, dat vandaag eindigt, was intens. De klimaatverandering de schuld geven is niet zo eenvoudig.

Dit is een van de meest ongelooflijke beelden van 2017. Het is een satelliet van de National Oceanic and Atmospheric Administration die op 8 september neerkijkt op de orkanen Katia en Irma en de tropische storm Jose (van links naar rechts).

NOAA/NASA

Het is een beeld dat samenvat wat een slopend Atlantisch orkaanseizoen het is geweest. Van eind augustus tot begin oktober leek het erop dat net op het moment dat de ene storm naar het westen raasde, er vlak achter hem een ​​andere opstak.



Irma, de middelste storm in deze afbeelding, brak een nieuw record voor orkaanintensiteit door 36 uur lang wind van 185 mph aan te houden. In de dagen nadat deze foto was gemaakt, zou Jose de status van grote orkaan krijgen (categorie 3), wat de eerste keer is dat er twee Atlantische stormen zijn geregistreerd. had tegelijkertijd 150 mph wind . Slechts een week later zou orkaan Maria zich vormen en uiteindelijk het elektriciteitsnet van Puerto Rico uitschakelen, waardoor een verschrikkelijke aanhoudende humanitaire ramp .

En de tol van deze stormen is dodelijk en kostbaar geweest. We hebben nog steeds geen nauwkeurig dodental van Maria's verwoestende pad door Puerto Rico, een storm die het berooide eiland zou kunnen kosten ongeveer $ 95 miljard . De orkanen Harvey en Irma hebben naar schatting veroorzaakt $ 200 miljard aan schade . Het is 12 jaar geleden dat stormen van deze intensiteit in de VS aan land kwamen. Hun terugkeer dit jaar is vooral een herinnering: we zijn kwetsbaar.

Nu het orkaanseizoen vandaag officieel eindigt (woo!), 30 november, is het terecht om te vragen: wat is er in godsnaam net gebeurd?

Is het normaal om zoveel sterke stormen achter elkaar te hebben? En hoe moeten we denken over dit seizoen in relatie tot klimaatverandering? Om de balans op te maken, heb ik eerder in het seizoen verschillende klimaat- en orkaanexperts gebeld.

Dit seizoen brak records

Alle regen die orkaan Harvey op Texas en Louisiana heeft gedumpt, in één enorme waterdruppel.

Javier Zarracina / Vox

Er zijn veel manieren om de ernst van een orkaanseizoen te meten: je kunt kijken naar het aantal stormen, het aantal dagen met ten minste één actieve orkaan en een maatstaf genaamd geaccumuleerde cycloon-energie (een maat voor windsnelheden die zich in de loop van de tijd ophopen). Wat alle maatregelen betreft, is 2017 trending in de buurt van de top, legt Philip Klotzbach uit, een atmosferische wetenschapper en orkaanexpert aan de Colorado State University.

Sinds het begin van het seizoen houdt Klotzbach de stormen obsessief in de gaten op een manier, zegt hij, die zich uitstrekt over de lijn van werk en hobby. En hij heeft veel records verzameld.

Hier zijn er een paar, volgens zijn telling:

  • In 2017 waren er meer grote orkanen dan in alle, behalve de zwaarste seizoenen, met zes die categorie 3 (110-plus mph wind) of hoger bereikten. Het record sinds het bijhouden van statistieken in 1851 is zeven. (Houd er rekening mee dat we orkanen pas sinds de jaren zeventig met satellieten volgen, dus de vroege records zijn waarschijnlijk niet erg uitgebreid.)
  • 2017 had 19,25 dagen met een grote benoemde storm in de Atlantische Oceaan, het zesde hoogste aantal van dergelijke dagen.
  • 2017 is de zevende hoogste voor geaccumuleerde cycloon-energie in de Atlantische Oceaan.
  • Hier is het volledige registratieblad samengesteld door Klotzbach.
Phillip Klotzbach

Waarom was dit seizoen zo actief? Het is ingewikkeld.

Dus wat gebeurde er? Waarom zagen we storm na storm na storm?

De experts die ik sprak, zeiden allemaal dat er geen eenvoudige verklaring is voor het aantal orkanen dat zich in een bepaald jaar kan vormen. Maar het is veel genuanceerder dan te zeggen dat je het water opwarmt en je krijgt veel meer stormen, zegt Klotzbach.

Ja, warm water is een belangrijk ingrediënt om stormen aan te wakkeren. Maar orkanen worden ook beïnvloed en gestuurd door enorme wereldwijde weerstrends die moeilijk te voorspellen zijn: de opwarming of afkoeling van het water in de Stille Oceaan (El Niño en La Niña) en patronen zoals de Madden-Julian oscillatie (een naar het oosten bewegend weersysteem dat elke maand of zo de aarde omcirkelt en onweersbuien waarschijnlijker maakt) spelen allemaal een rol.

Dit jaar was de Atlantische Oceaan warmer dan gemiddeld - Klotzbach zegt dat augustus tot en met oktober waarschijnlijk de derde of vierde plaats zal innemen in termen van de hoogste temperaturen in de tropische Atlantische Oceaan.

Maar dat is niet genoeg om een ​​actief stormjaar te creëren. Wat er ook gebeurde: de tropische Stille Oceaan was koeler dan normaal. Als de Stille Oceaan koel is, is er vaak meer activiteit in de Atlantische Oceaan, legt klimaatwetenschapper Gabriel Vecchi uit Princeton uit. Die koelere wateren van de Stille Oceaan helpen de bovenste atmosfeer af te koelen.

Grote temperatuurverschillen tussen het oppervlak en de bovenste atmosfeer zijn een ander ingrediënt dat nodig is om orkanen te vormen. Temperatuurgradiënten maken de atmosfeer onstabieler, en een meer onstabiele atmosfeer is meer bevorderlijk voor de vorming van diepe onweersbuien, de bouwstenen van orkanen, zegt Klotzbach. In mei heeft de NOAA voorspelde het orkaanseizoen 2017 zou boven normaal zijn , verwijzend naar koelwater in de Stille Oceaan en het voorspellen van twee tot vier grote orkanen.

Ten slotte was er het hele seizoen een lage windschering. Windschering is de plotselinge verandering in windrichting naarmate je hoger en hoger in de atmosfeer komt. Hoge windschering heeft de neiging om de toppen van stormen te blazen en hen van hun kracht af te nemen. [Lage windschering] is de reden waarom stormen zoals Irma anderhalve dag een intensiteit van 180 mph konden handhaven, zegt Klotzbach.

Natuurlijk zijn er jaren waarin de orkaanactiviteit intens is en jaren waarin het verdwijnt. In 2005 waren er zoveel stormen dat voorspellers voor namen in het Griekse alfabet moesten duiken. Maar toen was er 12 jaar lang geen andere grote orkaan aan land in de Verenigde Staten. (Orkaan Harvey brak de reeks.)

Maar de droogte die we sinds 2005 hebben meegemaakt, is een beetje een verkeerde benaming. Orkanen zijn niet alleen een Atlantisch fenomeen. Tropische cyclonen - die tyfoons, cyclonen of orkanen worden genoemd, afhankelijk van waar je bent - komen voor in tropische gebieden over de hele wereld. Tyfoon Haiyan, een van de sterkste stormen die ooit op aarde is geregistreerd, trof de Filippijnen in 2013, waarbij 6.300 mensen omkwamen tijdens de zogenaamde droogte. En Cuba werd van 2006 tot 2016 vier keer getroffen door grote orkanen, herinnert Klotzbach zich.

Kortom: orkanen zijn buitengewoon gecompliceerd. Geen enkele variabele veroorzaakt ze. Ze zijn het resultaat van de onmogelijk gecompliceerde patronen van het wereldwijde weer. 2017 was een sterk seizoen dankzij de warme Atlantische wateren, een koelere atmosfeer in de bovenbouw en niets in het weer om de stormen uit elkaar te blazen of weg te sturen van onze kusten.

Was het klimaatverandering? Het is ingewikkeld.

Foto van de verwoesting van orkaan Maria in Puerto Rico.

Ricardo Arduengo/AFP/Getty Images

Een van de dingen die het seizoen 2017 als een teken van klimaatverandering deed voelen, was dat Harvey, Irma en Maria allemaal aan land kwamen als krachtige categorie 4-stormen met winden van meer dan 130 mph. En Harvey, in het bijzonder, liet een werkelijk duizelingwekkende hoeveelheid regen over Houston vallen. Dit zijn de soorten stormen die klimaatwetenschappers meer zullen verwachten in een warmere wereld.

Het heeft verschillende journalisten ertoe aangezet om vragen als de zeer krachtige, dodelijke orkanen van dit jaar een nieuw normaal zijn in het tijdperk van de opwarming van de aarde. Sommigen stonden er zelfs op dat we ze klimaatrampen zouden noemen.

Vergis je niet: deze stormen waren niet natuurlijk, meteoroloog Eric Holthaus schreef voor Grist in september. Een warmere, meer gewelddadige atmosfeer - opgewarmd door onze collectieve wens om het feit te negeren dat we op een planeet leven waar zo'n verwoesting mogelijk is - heeft de vernietiging van Harvey en Irma verwerkt .

Maar het verhaal dat klimaatverandering koppelt aan huidige stormen is niet zo eenvoudig.

Wanneer we een bijzonder zware storm krijgen, proberen mensen die vaak toe te schrijven aan iets groters, zegt Jennifer Collins, een orkaanonderzoeker aan de Universiteit van Zuid-Florida. In het verleden was El Niño vaak de schuldige. Tegenwoordig vragen mensen steeds vaker naar een verband met klimaatverandering. Het is moeilijk om een ​​enkele storm aan iets toe te schrijven, of het nu klimaatverandering is of iets anders.

Ten eerste, ja: er is overeenstemming dat de wetenschap van klimaatverandering voorspelt dat in een opwarmende wereld orkanen intenser zullen worden, meer regen zullen dragen en ergere overstromingen aan de kust zullen veroorzaken, gedeeltelijk gekoppeld aan de stijging van de zeespiegel.

Maar hier het ding: we weten het momenteel nog niet, definitief, dat de stormen die we zagen groter en gemener werden door klimaatverandering. Op dit moment is het echt onzeker of er enige waarneembare menselijke invloed is op een orkaan of tropische cycloon, zegt Tom Knutson, een NOAA-meteoroloog die orkanen bestudeert. Er zijn gewoon niet genoeg gegevens.

is ringen een remake of vervolg

Vecchi geeft toe dat we ons in een ongemakkelijke positie bevinden, omdat het nog niet duidelijk is dat we [toenemende orkaansterkte] in de gegevens zouden moeten kunnen zien.

Natuurlijk, het National Hurricane Center van de NOAA heeft vliegtuigen die door stormen vliegen om van uur tot uur luchtdruk- en windsnelheidsgegevens te verkrijgen. Maar al deze technologie is relatief nieuw. Meteorologen volgen orkanen pas sinds de jaren zeventig met satellieten. Het is mogelijk dat historische orkaanrecords, die teruggaan tot de jaren 1800, onvolledig zijn of onnauwkeurige informatie bevatten over windsnelheden en -grootte. Als je bedenkt hoe orkanen al ontelbare tijdperken tegen de kusten van de Atlantische Oceaan hebben gegeseld, hebben we slechts een klein stukje gegevens om te bepalen wat normaal is.

We hebben veel beter - en overtuigender - bewijs voor klimaatverandering uit saaiere bronnen zoals wereldwijde temperatuurgemiddelden, of de omvang van globaal zee-ijs , of duizenden jaren aan C02-niveaus die bevroren zijn opgeslagen in ijskernen. Hoe vluchtiger het fenomeen, hoe moeilijker het is om trends te detecteren, zegt Klotzbach. En orkanen zijn een extreem vluchtig fenomeen.

Orkanen zijn zeker beïnvloed door mondiale temperaturen. Maar het is zo'n ingewikkeld systeem dat het moeilijk is om dat in realtime te zien gebeuren. In plaats daarvan hebben wetenschappers maanden nodig om diepgaand te zijn attributie studies om de invloed van klimaatverandering op deze stormen te ontrafelen.

Dat wil niet zeggen dat er geen aanwijzingen zijn dat de klimaatverandering de stormen momenteel heviger maakt. Studies hebben ook opgemerkt dat we in een warmere omgeving meer stormen zouden moeten zien die snel intenser worden, zegt Collins. We hebben zulke snelle intensiveringen gezien met orkaan Wilma, Rita, Katrina, Patricia en Harvey.

Maar die aanwijzingen komen niet overeen met een slam-dunk-zaak.

Alle klimaatwetenschappers die ik voor dit verhaal heb gesproken, waren het op dit punt eens. We kunnen nog niet met 100 procent [zekerheid] zeggen dat er invloed was op deze specifieke stormen door klimaatverandering, zegt Suzana Camargo, die extreem weer bestudeert aan de Columbia University.

Wat ze kunnen en zullen doen, is modelsimulaties uitvoeren. Wetenschappers zullen een model van de storm gebruiken, maar zich aanpassen aan door klimaatverandering veroorzaakte veranderingen in CO2. Op basis van die modellen kunnen ze schattingen maken of de wind- of regenoutput van een storm werd beïnvloed door klimaatverandering.

In het geval van orkaan Harvey hadden we deze enorme hoeveelheid neerslag, zegt Camargo. Als mensen onderzoek doen naar Harvey, verwacht ik dat een deel daarvan een kleine bijdrage zal zijn van klimaatverandering.

Beschouw dit orkaanseizoen niet als een nieuw normaal. Zie het als een nieuwe baseline.

Vecchi biedt een andere manier om het verhaal over klimaatverandering en orkanen in beeld te brengen, wat ik erg nuttig vind.

Denk aan de stormen die we dit jaar niet als het nieuwe normaal zagen, maar als de baseline. Onze [huidige] kwetsbaarheid voor deze orkanen benadrukt voor mij echt de ernst waarmee we naar de voorspellingen voor de toekomst moeten kijken, zegt hij.

Als het nu zo erg kan zijn, denk dan eens aan wat de toekomst zou kunnen brengen.

Want zelfs als de voorspellingen niet kloppen - als orkanen niet groter worden en meer regen dragen - als de zeespiegel stijgt als gevolg van klimaatverandering, worden deze stormen verwoestender. stormvloedkering — de massa van water orkanen duwen vanuit de oceaan aan land - zullen een hogere waterbodem hebben die verder landinwaarts zal stromen en meer eigendom zal vernietigen.

Er is ook een heel sterk verband tussen de temperatuur van de lucht en het vermogen om water vast te houden, zegt Vecchi. Naarmate de planeet opwarmt, hebben we een goede basis om te denken dat de extreme regenval zou moeten toenemen.

Orkanen zijn een van de grootste, slechtste, meest in-your-face weergebeurtenissen die we hebben. En dus zijn er dwingende redenen om felle te gebruiken om een ​​verhaal over klimaatverandering te vertellen.

Maar ik ben bang dat het gebruik ervan om de komst van een nieuwe, gevaarlijkere wereld aan te kondigen een averechts effect zal hebben op klimaatactivisten. Zelfs in een gestaag opwarmende wereld zullen we waarschijnlijk veel perioden van orkaandroogte meemaken. Wat gebeurt er dan met de waarschuwingen?

Je wilt de echte bal in de gaten houden, zegt Vecchi. Als we zo'n sterk bewijs hebben [voor klimaatverandering], als er dingen zijn die we zo goed begrijpen, waarom gaan we dan een zaak bouwen rond iets dat een beetje zwakker is?

Wat niet ingewikkeld is: er komen meer sterke orkanen aan

Waarom Floridians niet verbaasd moeten zijn dat ze risico lopen op orkanen, in één grafiek.

NOAA

We hebben de dreiging van klimaatverandering niet nodig om te weten dat orkanen een gevaarlijke dreiging vormen. Ze hebben ernstige schade toegebracht aan kustgemeenschappen zolang we ze hebben.

In de jaren 1940 en in de jaren '50, Zuid-Florida was het door vijf orkanen van categorie 4 of 5 in zes jaar. En toch, sindsdien, de kustlijn van Zuid-Florida is alleen maar dichter bevolkt geworden , met een bevolking van 6 miljoen in 2016. En Tampa, aan de Golfkant van Florida, is een van de snelst groeiende steden van het land . De grootste bedreiging komt niet van klimaatverandering, maar van de overmoed om zoveel te bouwen in regio's waarvan we weten dat orkanen zullen blijven landen.

Eilanden in het Caribisch gebied zijn erg kwetsbaar voor een sterke orkaan, en Florida is kwetsbaar voor een orkaan als die toeslaat, en Houston is erg kwetsbaar voor overstromingen, zegt Rebecca Morss, die de sociologische aspecten van extreem weer bestudeert in het National Center for Atmospheric Research . Het is gewoon een kwestie van gaat de extreme regenval nu gebeuren, of over 10 jaar? Er komen orkanen. En dat risico is moeilijk voor mensen om mee om te gaan. Natuurlijk, in een bepaald jaar is uw persoonlijke risico om door een orkaan te worden getroffen laag. Maar als je meer dan 30 jaar in een huis aan de kust woont, kan het zijn dat je wordt beïnvloed.

Het meedogenloze orkaanseizoen van dit jaar heeft ons een groot aantal kansen gegeven om de risico's voor het volgende onvermijdelijke meedogenloze seizoen te verminderen, wanneer het ook maar komt. We kunnen het elektrische systeem van Puerto Rico herbouwen om beter bestand te zijn tegen extreme weersomstandigheden. Houston kan worstelen met zijn landgebruiksbeleid dat het zo overstromingsgevoelig heeft gemaakt. Zuid-Florida kan zijn traject heroverwegen om door te gaan met het bouwen van steeds duurder onroerend goed. We kunnen serieuzer praten over strategische terugtrekking uit onze meest kwetsbare kustgebieden. We kunnen een beter langetermijnplan bedenken om de schade van zware stormen te betalen.

Hier is een positieve noot om op te eindigen. De klimaat- en weerexperts die ik sprak, waren het er allemaal over eens: de voorspellingen van orkanen worden jaar na jaar beter. Vandaag, voorspellingen 120 uur uit zijn nauwkeuriger dan de 48-uursvoorspellingen in de jaren zeventig waren. De gegevens zijn nog niet binnen voor 2017, maar het ziet ernaar uit dat de voorspellingstracks behoorlijk nauwkeurig waren.

Dit jaar konden voorspellers dagen van tevoren waarschuwen dat orkaan Irma richting Florida zou gaan. Hierdoor konden noodmanagers en leiders cruciale beslissingen nemen over evacuatiebevelen en het gereedmaken van voorraden die ongetwijfeld vele levens hebben gered.

Er komen dus nog meer orkanen aan. Ze zullen waarschijnlijk groter en intenser worden. En we zullen ze zien aankomen. Maar we moeten nu beginnen met de voorbereidingen.