The Intellectual Dark Web, uitgelegd: wat Jordan Peterson gemeen heeft met alt-right

Een controversieel artikel in de New York Times beschrijft verschillende populaire blanke intellectuelen als gemarginaliseerde afvalligen.

Jordan Peterson, auteur van Twelve Rules for Life

Jordan Peterson, auteur van Twaalf regels voor het leven.

Carlos Osorio/Toronto Star/Getty Images

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd Het grote idee

Meningen van externe bijdragers en analyse van de belangrijkste kwesties in politiek, wetenschap en cultuur.



Bari Weiss, opinieschrijver en redacteur bij de New York Times , zorgde deze week voor opschudding met een lang artikel over een groep die zichzelf noemt het Intellectuele Dark Web. De munten verwees naar een los collectief van intellectuelen en mediapersoonlijkheden die geloven dat ze zijn buitengesloten van de reguliere media, in de woorden van Weiss, en die hun eigen manieren ontwikkelen om met lezers te communiceren.

De geprofileerde denkers waren onder meer de neurowetenschapper en prominente atheïstische schrijver Sam Harris, de podcaster Dave Rubin en de psycholoog en psycholoog van de Universiteit van Toronto. Chaos Dragon maven Jordan Peterson.

wat is de twaalf dagen van kerst?

Het artikel lokte ongelovige opschudding uit van critici, die erop wezen dat talkshowhoofden als Ben Shapiro nauwelijks zijn gezuiverd. Er kunnen veel woorden worden gebruikt om Harris te beschrijven, maar tot zwijgen gebracht is niet aannemelijk een van hen.

Sommige beweringen in het stuk verdienden de spot. Maar Weiss heeft nauwkeurig een echte perceptie vastgelegd bij de mensen over wie ze schrijft (en misschien ook voor). Ze voelen zich geïsoleerd en gemarginaliseerd, en met enige rechtvaardiging. De redenen zijn echter heel anders dan die door Weiss worden gesuggereerd. Ze beweert dat ze zijn gemarginaliseerd vanwege hun bereidheid om alle onderwerpen aan te pakken en hun vastberadenheid om niet te [papegaaien] wat politiek handig is.

De waarheid is eerder dat dark web-intellectuelen, zoals Donald Trump-aanhangers en de online alt-right, in de loop van de tijd een scherpe daling van hun relatieve status hebben ervaren. Dit leidt tot frustratie en wrok.

Leden van het intellectuele dark web willen centraal staan ​​in het intellectuele debat. Maar het centrum is verschoven.

Om het ongeluk van dark web-intellectuelen te begrijpen, moet je terug in de tijd gaan. De afgelopen jaren hebben buitengewone veranderingen plaatsgevonden in hoe linksen, liberalen en liberale centristen zichzelf begrijpen. Maar ga een beetje verder terug en huwelijksgelijkheid voor homo's was een controversieel onderwerp, en vrouwenrechten en de status van Afro-Amerikanen in het Amerikaanse leven waren het doelwit van intellectueel luie speculatie.

Juist omdat we zo veranderd zijn, zijn we vergeten hoe erg het vroeger was. Decennia lang maakte tegendraadsheid op kwesties van ras en geslacht - variërend van oppositie tegen bepaalde feministische projecten of tot positieve actie, tot flirten met het idee dat zwarte cultuur en zelfs zwarte hersenen intrinsiek inferieur waren - deel uit van de intellectuele hoofdstroom van het centrum. Andrew Sullivan publiceerde een hele uitgave van de Nieuwe Republiek gewijd aan het presenteren en bespreken van de bewering van Charles Murray dat zwarte mensen gemiddeld minder intelligent waren dan blanke mensen.

Leon Wieseltier, die als onafhankelijke baronie de boekenafdeling van de Nieuwe Republiek leidde, probeerde te oefenen een droit du seigneur over vrouwelijke werknemers , zoals we vorig jaar hebben geleerd. Slate, beroemd om zijn tegendraadse #slatepitch-stukken, publiceerde verschillende essays van William Saletan over ras en onderzoek, die goedgelovig geaccepteerd de argumenten van J. Philippe Rushton, een door ras geobsedeerde onderzoeker verbonden aan het racistische Pioneer Fund en de blanke nationalistische New Century Foundation.

Sullivan, Saletan en anderen gerechtvaardigd zich door te beweren dat ze belangeloze onderzoekers waren die de wetenschappelijke waarheid nastreven, zelfs als dit hen tot zeer ongemakkelijke conclusies leidde. Hun enthousiasme voor ongemak breidde zich toen echter niet uit tot het onderzoeken van de ongemakkelijke politiek achter hun eigen tegendraadsheid. Zoals Philip Kitcher, de beroemde wetenschapsfilosoof, al in 2001 suggereerde in Wetenschap, waarheid en democratie , is er een epistemische vooringenomenheid ten gunste van het soort argumenten dat deze denkers omarmden.

De herhaalde uitbarstingen van fascinatie voor de vraag of vrouwen en raciale minderheden inherent ongelijk zijn, waren niet helemaal het product van de belangeloze zoektocht naar de waarheid, betoogde Kitcher; anders zouden dezelfde onaangename vragen niet steeds radicaal anders opduiken pseudowetenschappelijk formulieren . In plaats daarvan komt de terugkerende interesse voort uit de gretigheid van het publiek en de elite om te geloven dat discriminatie van vrouwen en minderheden gerechtvaardigd was.

Dit werd versterkt door individuele intellectuele prikkels om tegendraadsheid te cultiveren omwille van roem, of, zoals Kitcher het beschrijft, de verleiding om een ​​groot publiek te krijgen en de publieke opinie te beïnvloeden door 'onpopulaire' opvattingen te verdedigen - opvattingen die in werkelijkheid een weerspiegeling waren van wijdverbreide maatschappelijke vooroordelen.

Het werd niet alleen acceptabel geacht voor experts om te speculeren over de beperkingen van andere rassen of vrouwen, of om zich bezig te houden met de gemenere hoeken van het intellectuele recht, maar het werd vaak als een goede zaak gezien - een teken dat iemand hard van geest was en beslist niet gebonden aan het linksisme uit de jaren 60. Daarom waren intellectuele centristen trots op hun politieke onafhankelijkheid aan beide kanten van het politieke spectrum, maar deden ze vaak meer moeite om zich van links dan van rechts te onderscheiden.

Nu is dit allemaal radicaal veranderd. Centristische liberalen hebben nog steeds veel politieke blinde vlekken. Maar schrijvers die suggereren dat zwarte mensen relatief vaker dom zijn, zullen het waarschijnlijk veel moeilijker hebben dan in de jaren negentig of de jaren daarna. Hetzelfde geldt voor mannen die oproepen om vrouwen die een abortus hebben ondergaan, aan de nek te hangen tot ze dood zijn.

Een groep die vooral verenigd is door zijn minachting voor multiculturalisme

Deze veranderingen verklaren waarom Weiss en haar arme kameraden zich zo gevochten voelen. Wat ze allemaal delen, is geen algemene toewijding aan intellectuele vrije uitwisseling, maar een specifieke politieke vijandigheid tegen multiculturalisme en alles wat het met zich meebrengt. In de afgelopen decennia waren hun opvattingen dicht bij de hegemonie in het intellectuele centrum.

Arthur Schlesinger bijvoorbeeld, vreesde dat multiculturalisme het vitale centrum van Amerika zou kunnen verzwakken (hoewel hij ook de culturele dreiging van rechts erkende). Structurele argumenten over de onderdrukking van zwarte mensen en vrouwen haalden niet vaak de reguliere publicaties. Nu is de hegemonie omvergeworpen.

De traditionele veilige ruimtes voor pseudowetenschappelijke speculatie zijn bijna letterlijk overgenomen. De Nieuwe Republiek - waarvan Ta-Nehisi Coates beweerde dat het misschien... twee zwarte stafschrijvers of redacteuren in hun hoogtijdagen en was zeker overweldigend blank – wordt nu bewerkt door de linkse multiculturele barbaren. Slate is afgestapt van reflexmatig contrarianisme in de richting van een robuuster liberalisme. En William Saletan, tot zijn oprechte verdienste, heeft een serieus geschreven... mea culpa voor zijn eerdere flirts met race-IQ-theoretisering .

Vandaag de dag kan tegendraadsheid over ras en geslacht hevig worden teruggedrongen in de publicaties van het reguliere liberalisme. Intellectuele banden met rechts kunnen je tolerantie opleveren als je David Frum, Ross Douthat of David Brooks bent. U wordt mogelijk erkend als lid van een minderheid die moet worden erkend, en als een mogelijk onbetrouwbare bondgenoot tegen het republikeinse Donald Trump. Het is echter onwaarschijnlijk dat u echte liefde of diepe acceptatie zult genieten.

In absolute termen genieten dark web-intellectuelen veel meer toegang tot de mainstream dan echte linksen . Maar relatief gezien hebben ze een veel lagere status dan hun intellectuele voorouders van 20 of zelfs 10 jaar geleden. Ze sturen het gesprek niet aan, en worden er soms zelfs uit gedreven. Dit verlies van relatieve sociale status helpt de woede en wrok te verklaren die Weiss beschrijft en tot op zekere hoogte zelf belichaamt. Het is moeilijk voor voormalige hegemonen om blij te zijn met hun val.

Er zit ook een irritante maar oprechte kern van waarheid diep onder de lagen van gezeur. Campuslinksen en hun bondgenoten in de media staan ​​vaak niet meer open voor alternatieve perspectieven dan de blanke mannelijke elite van de New Republic van twee decennia geleden; ze kunnen zich ook slecht gedragen. Maar waar dark web-intellectuelen van analyse van dat fenomeen naar zelfmedelijden overgaan, is hun consistente neiging om alle sceptische kritiek op hun vermeende toewijding aan het zoeken naar de waarheid te behandelen als verdere symptomen van gek geworden politieke correctheid.

Hoe groot is de afstand tussen het intellectuele dark web en de harde alt-right?

Weiss staat grotendeels sympathiek tegenover dark web-intellectuelen. Toch heeft ze duidelijk last van de neiging van de nieuwe beweging om rechtse samenzweerders te omarmen, zoals de geruchtenmaker Mike Cernovich van Pizzagate, de lite-alt-righter Milo Yiannopoulos en de schuimende samenzweringstheoreticus Alex Jones.

Dave Rubin rechtvaardigt dit tegenover haar door te zeggen dat ze nu geen verklaring van principes willen, maar slechts een groep mensen zijn die het soort belangrijke gesprekken proberen te voeren dat de mainstream niet wil. In de beschrijving van Weiss zijn dark web-intellectuelen toegewijd aan de overtuiging dat het opzetten van no-go-zones en no-go-mensen inherent corrumpeert voor het vrije denken.

Intellectuele openheid is echter niet de enige mogelijke reden waarom het donkere web flirt met de duistere verlichting. Recent politicologisch onderzoek suggereert dat de populariteit van Trump bij de presidentsverkiezingen van 2016 was gebaseerd op statusdreiging. Leden van groepen met een hoge status die prestige hadden verloren, waren eerder ontvankelijk voor de retoriek van Trump.

En het wordt minder gewaardeerd dat de online alt-right, georkestreerd door Cernovich, Yiannopoulos en anderen, een oorsprong had die behoorlijk leek op de wat meer respectabele dark web-types die het stuk van Weiss beschrijft. Gamergate verenigde mannenrechtenactivisten, blanke nationalisten en neoreactionairen rond verontwaardiging over de doorbraak die vrouwen en minderheden hadden gemaakt in de videogamecultuur, die voorheen werd gedomineerd door jonge blanke mannen.

Weiss somt enkele van de kleurrijke metaforen op die dark web-intellectuelen gebruiken om hun bekeringservaring te beschrijven: door het spooktolhuis gaan; afwijken van het verhaal; vallen in het konijnenhol. Ze hebben een bepaalde aflevering gehad waarin ze als één ding binnenkwamen en als iets heel anders naar voren kwamen. Zij en zij vermijden echter systematisch één voor de hand liggende en veelvoorkomende metafoor voor hun ervaring: het nemen van de rode pil.

Gamergaters praten vaak over hoe ze vroeger een vaag gevoel van onbehagen en onderdrukking voelden, totdat, zoals Neo in de matrix , zij nam de rode pil en kon de enorme onzichtbare structuren van ras- en gendernormen zien die hen gevangen hielden. Als Steve Bannon vertelde Joshua Green van Bloomberg Businessweek, was Gamergate een krachtige toegangspoort tot extreemrechts: ik realiseerde me dat Milo [Yiannopoulos] meteen contact kon maken met deze kinderen. … Je kunt dat leger activeren. Ze komen binnen via Gamergate of wat dan ook en worden dan naar de politiek en Trump gestuurd.

Dark web-intellectuelen zouden waarschijnlijk een hekel hebben aan elke vergelijking met Gamergaters. Ze denken dat ze op een heel ander denkgebied opereren. De politieke en maatschappelijke overeenkomsten zijn echter duidelijk. Ook dark web-intellectuelen hebben gezien hoe hun cultuur is binnengevallen door vrouwen en minderheden. Ze hebben ook wrok om van te profiteren, en een toewijding aan rationaliteit die maar al te gemakkelijk kan worden omgezet in een toewijding om hun minder heilzame politieke verlangens te rationaliseren.

Het zou niet verwonderlijk zijn om te zien dat veel van de mensen die in het stuk van Weiss worden besproken, de komende jaren defect raken aan de krachten van de duisternis. In plaats daarvan zou het verrassend zijn als sommigen dat niet deden.

Henry Farrell is hoogleraar politieke wetenschappen en internationale zaken aan de George Washington University. Vind hem op Twitter @henryfarrell .


The Big Idea is de thuisbasis van Vox voor slimme discussies over de belangrijkste kwesties en ideeën in politiek, wetenschap en cultuur - meestal door externe bijdragers. Als je een idee hebt voor een stuk, pitch ons dan op thebigidea@vox.com.