In Irak is het milieu zelf weer een oorlogswapen geworden

Een jongen stopt op zijn fiets terwijl hij een olieveld passeert dat in brand werd gestoken door terugtrekkende ISIS-strijders voorafgaand aan het Mosul-offensief, op 21 oktober 2016 in Qayyarah, Irak.

(Carl Court/Getty Images)

Het tafereel ziet er apocalyptisch uit vanuit de ruimte - dikke pluimen van zwart-witte rook verduisteren het landschap van Noord-Irak bij Mosul, het centrale slagveld in de oorlog tegen de Islamitische Staat.

( NASA Earth Observatory )

Die witte pluim werd gevangen door NASA-satellieten op 22 oktober, kort nadat ISIS-militanten een grote zwavelfabriek in het gebied in brand hadden gestoken. De resulterende verontreiniging met zwaveldioxide, die ernstige ademhalingsproblemen kan veroorzaken en de ogen en keel kan irriteren, heeft twee mensen vermoord en stuurde minstens 1.000 anderen naar ziekenhuizen. Amerikaanse troepen in de regio hebben als reactie gasmaskers en andere beschermende kleding aangetrokken.



hoe heten de nieuwe scooters?

De zwavelbrand maakt deel uit van een groter, verontrustend patroon dat zich in de zomer en herfst heeft ontvouwd: terwijl een losse reeks Iraakse troepen, Koerdische troepen en sjiitische paramilitairen Mosul nadert, heeft ISIS olievelden en fabrieken in brand gestoken, de lucht vullen met gifstoffen en belangrijke bronnen van drinkwater verontreinigen.

Irak heeft een lange, smerige geschiedenis van mensen die het milieu als wapen gebruiken. In 1991 staken de troepen van Saddam Hoessein de olievelden van Koeweit in brand om hun terugtocht na de eerste Golfoorlog te dekken. Hussein heeft later de beroemde moerassen van Zuid-Irak drooggelegd om de opstandige moeras-Arabieren te straffen.

Nu, meer dan 20 jaar later, zeggen functionarissen dat de versie van de milieuoorlogvoering door de Islamitische Staat een kwetsbare situatie veel, veel erger maakt. 'Dit is helaas nog maar de laatste aflevering in wat de afgelopen decennia de totale vernietiging van het milieu in Irak is geweest', zei Erik Solheim, hoofd van het VN-milieuprogramma, in een verklaring . Deze voortdurende ecocide is een recept voor een langdurige ramp. Het maakt de levensomstandigheden gevaarlijk en ellendig, zo niet onmogelijk.

Hoe de laatste milieuramp in Irak zich ontvouwde

De laatste opflakkering kwam op gang in juni, toen Iraakse troepen oprukten naar Qayyarah, een klein stadje ten zuiden van Mosul in de buurt van de rivier de Tigris. ISIS stak ten minste 19 oliebronnen in nabijgelegen velden in brand toen ze zich terugtrokken, de lucht vullen met zwarte koolstof en dikke giftige dampen :

Op 17 augustus 2016 heeft de Operationele Land Imager (OLI) op Landsat 8 heeft een afbeelding (hierboven) gemaakt van dichte rookpluimen ongeveer 50 kilometer (30 mijl) ten zuiden van Mosul.

( NASA Earth Observatory )

Toen, op 28 augustus, toen Iraakse troepen Qayyarah binnenvielen, opende ISIS naar verluidt olieleidingen in de stad en overspoelde de straten met ruwe olie. UNICEF arriveerde de volgende dag en trof olie aan in de rivier de Tigris, de belangrijkste bron van drinkwater in de stad:

Ruwe olie stroomt op 28 augustus 2016 door de straten van Qayyarah, Irak.

( UNICEF )

Atheer Al-Yaseen, een spoedeisende hulp bij UNICEF, beschreef de scène eind augustus: Het was die dag 48°C en we konden nauwelijks ademen. Terugtrekkende gewapende groepen hadden olieleidingen door de stad geopend. De straten stromen van olie en veel ervan staat in brand, dus de lucht is donker van de rook. Het enige wat je kunt ruiken is rook. Je longen jeuken.

Vier maanden later branden de olievelden nog steeds:

Kinderen spelen voetbal terwijl rook opstijgt uit een nabijgelegen oliebron in Al Qayyarah, Irak, op 30 oktober 2016.

(Yunus Keles/Anadolu Agency/Getty Images)

Dat was niet het einde. In oktober, toen Iraakse troepen naar Mosul drongen, begonnen ISIS-strijders naar verluidt begonnen met het vullen van loopgraven met ruwe olie en stak ze in brand om het voor Amerikaanse en Iraakse gevechtsvliegtuigen, drones en aanvalshelikopters moeilijker te maken om doelen in de stad te vinden en te raken.

Da'esh heeft sporadisch olievuren aangestoken als spoileraanvallen wanneer ze zich terugtrekken uit gebieden, en soms in een poging hun bewegingen te verdoezelen, zei kolonel John Dorian, een Amerikaanse militaire woordvoerder in Irak. Het heeft tijdelijk effect op sommige platforms. (Hij voegde eraan toe dat de strategische impact minimaal was: de VS en geallieerde troepen hebben ISIS-doelen in de hele regio Mosul gehavend met meer dan 2.400 precisiebommen, artilleriegranaten, raketten en raketten sinds de campagne begon op 17 oktober.)

Satellietbeelden legden dikke zwarte rookwolken vast van oliebranden die zich over Mosul verspreiden:

Vervolgens, op 22 oktober, hebben ISIS-militanten naar verluidt de Mishraq Sulfate Factory, ongeveer 30 kilometer ten zuiden van Mosul, in brand gestoken. Een witte waas, dik van zwaveldioxide-emissies, begon al snel de lucht te vullen:

Rook stijgt op uit de zwavelfabriek van Mishraq nadat jihadisten van de Islamitische Staatsgroep deze in brand hebben gestoken, nabij de Qayyarah-basis, ongeveer 30 kilometer ten zuiden van Mosul, tijdens een operatie om de belangrijkste hubstad op ISIS te heroveren op 22 oktober 2016.

(AHMAD AL-RUBAYE/AFP/Getty Images)

Zwaveldioxide is een veel voorkomende verontreinigende stof over de hele wereld - het wordt uitgestoten wanneer brandstoffen die zwavel bevatten, zoals olie en steenkool, worden verbrand in auto's of energiecentrales. Maar deze fabrieksbrand is veel erger geweest, omdat de sulfaatconcentraties veel, veel hoger zijn. de dampen kan triggeren ademhalingsproblemen en de bovenste luchtwegen sterk irriteren. In voldoende grote hoeveelheden kan blootstelling aan zwaveldioxide dodelijk zijn.

Om dit in perspectief te plaatsen: dezelfde zwavelfabriek werd in 2003 in brand gestoken door een brandstichter, en die brand duurde maanden, waarbij ongeveer 21.000 ton zwaveldioxide per dag vrijkwam. dat is vier keer zoveel als de grootste door de mens veroorzaakte bron van vervuiling op aarde - een smelterij in Noril'sk, Rusland. Het is het soort zwaveluitbarsting dat meestal alleen wordt geassocieerd met vulkanen.

Eind oktober heeft NASA gemeten buitengewoon hoge niveaus van zwaveldioxideconcentraties rondom Noord-Irak:

( NASA Earth Observatory )

Naast de twee Irakezen die zijn gedood en vele honderden die in het ziekenhuis zijn opgenomen, hebben Amerikaanse troepen het soort beschermende kleding moeten aantrekken dat voor het laatst was gezien in 2003, toen het Pentagon zich zorgen maakte dat Saddam Hoessein chemische wapens zou gebruiken. Dorian zei dat sommige coalitietroepen tijdelijke irritatie ondervonden, waarbij soldaten bevolen werden gasmaskers te dragen, binnenshuis te werken of naar delen van hun basis te verhuizen waar de luchtkwaliteit beter was.

herstellen van een langdurige relatiebreuk

Eindelijk, op 23 oktober, heeft de VN rapporten , werd een waterzuiveringsinstallatie beschadigd tijdens gevechten, wat leidde tot een chloorgaslek waarvoor ongeveer 100 burgers medische hulp zochten.

Het is nog niet duidelijk dat het ergste voorbij is. Wim Zwijnenburg, projectleider humanitaire ontwapening voor de Nederlandse groep PAX, heeft vastgesteld een aantal andere industrieterreinen in de stad Mosul die kwetsbaar kunnen zijn voor verdere schade in de strijd of zelfs opzettelijke sabotage. Zo kan een aanval op rioolwaterzuiveringsinstallaties leiden tot een uitbraak van besmettelijke ziekten.

De verwoesting rond de slag om Mosul staat niet op zichzelf. Sinds 2014 gevechten in de buurt van industrieterreinen in heel Noord-Irak hebben geleid tot de vrijlating van gevaarlijke chemicaliën in nabijgelegen bodem en grondwater. En vorig jaar zei de Iraakse minister van Milieu Qutaiba al-Jubury beschuldigd ISIS van opzettelijke besmetting van rivieren, meren en beken met giftig afval en olieverontreinigingen als tactiek. Hij merkte met name op dat de groep de watervoorraden vervuilt met olie en andere chemicaliën en landbouwgrond vernietigt, wat leidt tot verdere woestijnvorming.

Al deze milieuschade heeft het potentieel om op den duur nog grotere humanitaire crises te veroorzaken, waarschuwt Erik Solheim van UNEP. Het maakt de levensomstandigheden gevaarlijk en ellendig, zo niet onmogelijk, zei hij. Het zal talloze mensen ertoe aanzetten zich aan te sluiten bij de ongekende wereldwijde vluchtelingenpopulatie.

Irak heeft een lange geschiedenis van mensen die het milieu gebruiken als oorlogsinstrument

Britse troepen patrouilleren in Amarah

Een Iraakse moeras-Arabische vrouw trapt op 8 februari 2005 in de moerassen ten zuiden van de Iraakse stad Amarah.

Foto door Ghaith Abdul-Ahad/Getty Images

Voor Irak is het gebruik van het milieu als wapen helaas niets nieuws. Conflict en aantasting van het milieu zijn al decennia met elkaar verweven.

Het meest bekende is dat in 1991 het leger van Hussein bijna 600 olievelden in Koeweit in brand stak toen het zich terugtrok van de Amerikaanse en coalitietroepen. de branden geconsumeerd meer dan 1 miljard vaten olie en bracht dat jaar ongeveer 300 miljoen ton koolstofdioxide in de atmosfeer - ongeveer 1,5 procent van de wereld geheel jaarlijkse uitstoot.

Iraakse troepen hebben ook meer dan 130 putten opengebroken of beschadigd en lieten ruwe olie vrij over het land stromen, waarbij grote aantallen vee en andere dieren werden gedood. De olievlek die in de Perzische Golf stroomde, was de grootste lekkage in de geschiedenis en bedekte meer dan 739 mijl van de Saoedi-Arabische kustlijn.

Uiteindelijk is het genomen een armada van internationale brandweerteams die meer dan acht maanden nodig hebben om de laatste brandende putten te dichten. Zij bijgenaamd de lange, kostbare en gevaarlijke operatie Operatie Desert Hell, een sarcastische echo van Operatie Desert Storm, de naam van het leger voor de Golfoorlog.

En dat verbleekte naast wat er gebeurde na de invasie van Koeweit. Om de moeras-Arabieren te straffen die tijdens de Golfoorlog in opstand kwamen en alle overgebleven strijders weg te vagen, gaf Saddam Hoessein begin jaren negentig het bevel de Mesopotamische moerassen af ​​te dammen en droog te leggen. zout korst.

In een 2003 verslag doen van , beschreef de VN wat er daarna gebeurde: de hele Arabische moerasgemeenschap heeft enorme sociale en economische omwentelingen ondergaan als gevolg van de vernietiging van de moerassen, met ongeveer 40.000 mensen die gedwongen werden naar het zuidwesten van Iran te vluchten en honderdduizenden intern ontheemd in Irak.

Sommige moeras-Arabieren zijn sindsdien teruggekeerd naar de wetlands, wat... genaamd een UNESCO-werelderfgoed afgelopen zomer. De levendige samenleving die daar ooit bestond, is echter waarschijnlijk voor altijd verdwenen - een levendige illustratie van de tol die wordt geëist wanneer de omgeving zelf wordt bewapend.

Verder lezen

  • De slag om Mosul, uitgelegd .
  • De keerzijde van dit verhaal is ondertussen de vraag of aantasting van het milieu zelf kan leiding tot verdere conflicten. Hier is een nadere blik op het verband tussen klimaatverandering en geweld.