Is positieve psychologie alles wat het is?

Iets meer dan 20 jaar oud, heeft dit vakgebied de wereld geboeid met zijn hoopvolle beloften - en critici aangetrokken vanwege zijn moralisering, mystiek en serieuze commercialisering.

Het Highlight by Vox-logo

Deel van De kwestie van geluk van Het hoogtepunt , ons huis voor ambitieuze verhalen die onze wereld verklaren.


Het verhaal van de positieve psychologie begint, zegt de grondlegger vaak, in 1997 in zijn rozentuin.



Martin Seligman was net gekozen tot hoofd van de American Psychological Association en was op zoek naar een transformerend thema voor zijn presidentschap. Terwijl hij op een dag met zijn jonge dochter in zijn tuin wiedde, merkte Seligman dat hij afgeleid en gefrustreerd was toen Nikki, toen 5, bloemen in de lucht gooide en giechelde. Seligman schreeuwde tegen haar dat ze moest stoppen, waarop Nikki de professor apart nam. Ze herinnerde hem eraan hoe ze van 3 tot 5 jaar een zeur was geweest, maar op haar vijfde verjaardag een bewuste beslissing had genomen om te stoppen. Als ze zichzelf kon veranderen met een daad van wil, zou papa dan niet ophouden zo'n chagrijn te zijn?

Seligman had een openbaring. Wat als iedereen werd aangemoedigd om zijn of haar karaktersterkten te koesteren, zoals Nikki zo vroegrijp had gedaan, in plaats van uit te schelden om hun tekortkomingen op te lossen?

hoeveel eindcreditscènes in spider man ver van huis

Hij riep teams van de beste psychologen van het land om een ​​plan te formuleren om de hele discipline van de psychologie te heroriënteren, weg van de behandeling van psychische aandoeningen en naar menselijke bloei. Vervolgens gebruikte hij zijn preekstoel als voorzitter van de psychologievereniging om het te promoten. Met Seligman's inaugurele APA-presidentiële toespraak in 1998 , werd positieve psychologie geboren.

Kaiser Permanente liet een muurschildering maken op een gebouw in het centrum van Denver om mensen aan te moedigen over depressie en andere psychische aandoeningen te praten.

RJ Sangosti / Denver Post / Getty Images

Seligman vertelde de menigte dat de psychologie de weg kwijt was. Het was te ver verwijderd van zijn oorspronkelijke wortels, die het leven van alle mensen bevredigender en productiever moesten maken, zei hij, en te veel in de richting van het belangrijke, maar niet het allerbelangrijkste gebied van het genezen van geestesziekten.

Seligmans eigen ervaring maakte dit tekort heel duidelijk. Hij was beroemd geworden, zoals hij later in zijn autobiografie zou schrijven, vanwege zijn werk aan wat hij de echt slechte dingen noemde - hulpeloosheid, depressie, paniek, en dat dit hem perfect geplaatst had om het ontbrekende stuk te zien en te benoemen - het positieve .

De APA-leider riep zijn collega's op om samen met hem een ​​ommekeer in de psychologie teweeg te brengen en een wetenschap te creëren die de beste menselijke eigenschappen onderzoekt en koestert: een wetenschap van sterke punten, deugden en geluk. Wat Seligman positieve psychologie noemde, met een term die in 1954 werd bedacht door de humanistische psycholoog Abraham Maslow, belooft persoonlijke transformatie door de verlossende kracht van devotionele praktijken: zegeningen tellen , dankbaarheid , vergiffenis , en meditatie. En het is uitdrukkelijk ontworpen om moreel karakter op te bouwen door het cultiveren van de zes kardinale deugden van wijsheid, moed, gerechtigheid, menselijkheid, matigheid en transcendentie.

Tegenwoordig is Seligman de belangrijkste pleitbezorger van de wetenschap van welzijn. Hij had in de jaren zeventig en tachtig naam gemaakt in de academische wereld door het fenomeen van aangeleerde hulpeloosheid te ontdekken, waarbij individuen geconditioneerd raken om te geloven dat negatieve gebeurtenissen onontkoombaar zijn, zelfs als ze die gebeurtenissen onder hun controle hebben. In 1991 kwam hij onder de aandacht van het publiek met zijn boek over het tegengaan van dit soort processen, Optimisme geleerd , waarvan hij beweerde dat het 's werelds eerste op feiten gebaseerde zelfhulpboek was.

Maar het was toen Seligman in de richting van de psychologie van geluk verschoof met de publicatie in 2002 van: Authentiek geluk , gevolgd in 2011 met Floreren , dat Seligman een begrip begon te worden. De theorie en praktijk van de positieve psychologie vatte vlam in de verbeelding van het publiek, mede dankzij Seligmans informele proza ​​en optimistische boodschap. Nutsvoorzieningen, Seligmans TED-talk is online meer dan 5 miljoen keer bekeken; hij heeft regeringsleiders en religieuze leiders ontmoet, waaronder de voormalige premier van het VK David Cameron en de Dalai Lama, en is verschenen op shows zoals Larry King Nu .

Ondanks zijn associatie met de wetenschap van geluk, is Seligman dat naar eigen zeggen bruusk, afwijzend, en een mopperen . Hij werpt zichzelf op als een onafhankelijk denkend persoon , botste met het academische establishment, en toch is hij de ultieme insider - waarschijnlijk de bekendste, best gefinancierde en meest invloedrijke psycholoog die er is. Als wetenschapper dringt hij aan op de waardeneutrale zuiverheid van het onderzoek dat hij leidt, maar toch de leiding heeft over een beweging waarvan zelfs de fans zeggen dat ze enkele kenmerken van een religie lijkt te hebben.

Voor veel van haar volgelingen is de beweging een godsgeschenk, die beantwoordt aan de behoefte om bij iets groters dan zijzelf te horen en de kans op een beter, vollediger leven biedt door middel van echt effectieve technieken die worden ondersteund door de wetenschap. Volgens critici wordt die wetenschap ondermijnd door de moralisering van de positieve psychologie, haar mystiek en haar geldverslindende commercialisering. Maar hoe gegrond zijn deze zorgen, en doen ze ertoe als positieve psychologie mensen gelukkig maakt?


Positieve psychologie is explosief gegroeid sinds Seligman het in het publieke bewustzijn bracht, verrassend zelfs Seligman zelf . Het veld heeft aangetrokken honderden miljoenen dollars aan onderzoeksbeurzen . Het Wereldcongres van 2019 werd bijgewoond door 1.600 afgevaardigden uit 70 landen. Het inspireert tienduizenden onderzoekspapers, eindeloze stapels populaire boeken en ondersteunt legers van therapeuten, coaches en mentoren.

De institutionele acceptatie ervan is niet minder indrukwekkend. Meer dan een miljoen Amerikaanse soldaten zijn slechts twee jaar na de lancering van het Battlemind-programma in 2007 getraind in de veerkrachttechnieken van de positieve psychologie. Tientallen K-12-scholen hebben de principes overgenomen . in 2018, Yale University heeft aangekondigd dat een verbazingwekkende een kwart van de studenten had zich ingeschreven voor de cursus over geluk.

Sinds die inaugurele presidentiële toespraak in 1998 heeft Seligman de positieve psychologie verwijderd van haar oorspronkelijke focus. Bij het begin probeerde het veld de paden die eindigen in authentieke vervulling. Maar met Floreren , Seligman veranderde van koers. Geluk, verklaarde hij, is niet het enige doel van het menselijk bestaan, zoals hij eerder had gedacht.

Het doel van het leven, zei hij, is welzijn of floreren , die objectieve, externe componenten zoals relaties en prestaties omvat. De weg naar bloei is bovendien door morele actie: het wordt bereikt door te oefenen zes deugden die het onderzoek van Seligman zegt zijn verankerd in alle grote intellectuele tradities van de wereld.

Positieve psychologie geeft de indruk dat je je goed en gelukkig kunt voelen door alleen maar de juiste gedachten te hebben.

Deze verschuiving naar morele actie heeft de kritische reactie op de verheven doelen en pragmatische methoden van de positieve psychologie niet geholpen. Filosofen zoals Mike W. Martin van Chapman University zeggen van wel: verliet het veld van de wetenschap en betrad het rijk van de ethiek — dat het niet langer een puur feitelijke onderneming is, maar zich nu bezighoudt met het bevorderen van bepaalde waarden.

waarom je niet moet sporten om af te vallen

Maar dat is niet de enige kritiek. Anderen verwerpen positieve psychologie commodificatie en commerciële verlaging door de duizenden coaches, consultants en therapeuten die op de kar zijn gesprongen met wilde claims voor hun lucratieve producten.

In verschillende spraakmakende gevallen zijn ernstige tekortkomingen gevonden in de wetenschap van de positieve psychologie, niet alleen aan de hysterische rand, maar ook in de werk van grote sterren inclusief Seligman zelf . Er zijn zorgen over zijn reproduceerbaarheid , de afhankelijkheid ervan onbetrouwbare zelfrapportages , en het gevoel dat het kan worden gebruikt om één ding voor te schrijven en ook het tegenovergestelde - bijvoorbeeld dat welzijn bestaat uit leven in het moment , maar ook in het zijn toekomstgericht .

En voor een wetenschap kan positieve psychologie vaak veel op religie lijken. Overweeg zijn attributen: het heeft een charismatische leider en legioenen meeslepende volgelingen. Het heeft een jaar nul en een scheppingsmythe die begint met een openbaring.

Ik heb niet minder mystieke manier om het te zeggen, schreef Seligman in Floreren . Positieve psychologie riep me net zoals de brandende braamstruik naar Mozes riep.

Seligmans opname van materiële prestaties in de componenten van geluk heeft ook de wenkbrauwen doen fronsen. Hij heeft getheoretiseerd dat van mensen die geen enkele mate van beheersing en succes in de wereld hebben bereikt, niet kan worden gezegd dat ze floreren. Hij beschreef ooit een tweeëndertigjarige Harvard University summa in wiskunde die vloeiend Russisch en Japans spreekt en haar eigen hedgefonds runt als een posterkind voor positieve psychologie . Maar hierdoor kan welzijn exclusief en onbereikbaar lijken, aangezien dit niet voor iedereen mogelijk is, of zelfs voor de meesten.

Professoren Edgar Cabanas en Eva Illouz, auteurs van het 2019-boek Gelukkige burgers produceren , hebben positieve psychologie beschuldigd van het bevorderen van een westers, etnocentrisch credo van individualisme. De kern is het idee dat we welzijn kunnen bereiken door onze eigen inspanningen, door vastberadenheid en moed te tonen. Maar hoe zit het met sociale en systemische factoren die mensen bijvoorbeeld in armoede houden? Hoe zit het met lichamelijke ziekten en trage tragedies - doen mensen die zich in deze omstandigheden ellendig voelen, gewoon niet hard genoeg hun best?

Positieve psychologie geeft de indruk dat je je goed en gelukkig kunt voelen door alleen maar de juiste gedachten te hebben. Het stimuleert een cultuur waarin het slachtoffer de schuld krijgt, zei professor Jim Coyne, een voormalige collega en felle criticus van Seligman.

Dan zijn er de financiële banden van de positieve psychologie met religie. De Templeton Foundation, oorspronkelijk opgericht om evangelisch christendom promoten en nog steeds doelen nastreven die verband houden met religieus begrip, is Seligman's grootste particuliere sponsor en heeft hem tientallen miljoenen dollars gegeven. het gedeeltelijk financierde zijn onderzoek in universele waarden, hielp bij het opzetten van het Centrum voor Positieve Psychologie aan Seligman's University of Pennsylvania, en schenkt de rijkste prijs voor psychologie, de $ 100.000 Templeton-prijs voor positieve psychologie . De stichting heeft, schreef cultuurcriticus Ruth Whippman in haar boek Amerika de angstige , speelde een grote rol in de filosofische rol vormgeven positieve psychologie heeft genomen.

We zouden dit schandalig moeten vinden, zegt Coyne. Het is schandalig dat een religieuze organisatie – of een gevestigd belang – de koers van wetenschappelijke 'vooruitgang' kan bepalen, dat het kan dicteren wat wetenschap wordt gedaan.


Ondanks de kritiek blijft positieve psychologie bestaan ongelooflijk populair. Boeken met geluk in de titel vliegen de schappen uit en mensen melden zich massaal aan voor seminars en cursussen en lezingen. We lijken allemaal te willen wat positieve psychologie verkoopt. Wat maakt deze beweging zo dwingend?

Sonja Lyubomirsky, hoogleraar psychologie aan de University of California Riverside en een vroege ster van de beweging, vertelde me dat positieve psychologie werd geboren in een tijd van vrede en overvloed. Velen hebben tegenwoordig de luxe om na te denken en aan hun eigen welzijn te werken, zegt ze. Wanneer mensen moeite hebben om in hun basisbehoeften te voorzien, hebben ze niet de tijd, middelen, energie of motivatie om te overwegen of ze gelukkig zijn.

De financiële crisis van 2008 lijkt deze hypothese echter in twijfel te trekken. Plots verdampte de luxe om na te denken voor grote aantallen mensen. Maar analyse door sociale wetenschappers laat zien dat het aantal wetenschappelijke publicaties over positieve psychologie en geluk bleef stijgen.

Dat heeft sceptici als Coyne, Cabanas en Illouz ertoe gebracht te suggereren dat de populariteit van positieve psychologie tegenwoordig minder een kwestie van vraag dan van aanbod is. Er zit nu zoveel geld in de beweging dat het wordt voortgestuwd door de energie en het ondernemershart van de coaches, adviseurs, schrijvers en academici die er hun brood mee verdienen.

Het is echter ook mogelijk dat de verstrengeling van de positieve psychologie met religie kan bijdragen aan de populariteit ervan. Zoals Vox onlangs meldde, secularisme neemt toe in de VS . Maar de neiging om in het goddelijke te geloven zit heel diep in de menselijke psyche. Wij zijn, zeggen psychologen zoals Bruce Hood, bedraad voor religie . De spirituele oriëntatie van de positieve psychologie maakt het de perfecte vergaarbak voor onze ontheemde religieuze impulsen. Critici zoals Coyne beweren dat dit door het ontwerp is. De missionaire toon, geroepen worden als Mozes - dit maakt allemaal deel uit van Seligmans visie op positieve psychologie.

Seligman maakt vaak beweringen over mystieke interventie die velen van ons afdoen als marketing, vertelde Coyne me.

Maar doet de marketing er toe als positieve psychologie mensen helpt een beter leven te leiden? Sceptici betwijfelen nogmaals of de voordelen van positieve psychologie echt zo groot zijn als wordt beweerd. Cabanas zei dat er geen belangrijke conclusie in de positieve psychologie is die niet is uitgedaagd, gewijzigd of zelfs afgewezen. Toch kan het feit van de snelle opkomst van de positieve psychologie niet worden genegeerd; Seligman en zijn collega's doen heel duidelijk iets goed, iets dat miljoenen consumenten hoop, optimisme en misschien zelfs geluk geeft.

zal covid erger worden in 2021

Toen ik Seligman vroeg naar de connectie van het veld met religie, zei hij dat de meeste beoefenaars het niet eens zouden zijn met mijn vreemde overtuigingen, en dat die overtuigingen van hem waren. Hij verwees me naar de laatste hoofdstuk van zijn autobiografie , waarin hij de dood beschrijft van zijn vriend en mentor Jack Templeton, wiens vaders stichting Seligmans onderzoek heeft gefinancierd.

Seligman was op dat moment bedlegerig, maar na het lezen van een traktaat over positief christendom, kreeg hij de opdracht hallucinatie om op te staan ​​en de evangelische herdenkingsdienst bij te wonen.

Het traktaat luidde: Religie en wetenschap zijn tegengesteld, maar alleen in dezelfde zin als mijn duim en wijsvinger tegenover elkaar staan ​​- en tussen die twee kan men alles vatten.


Joseph Smith is onderzoeker op het gebied van gelukswetenschap aan de Universiteit van Exeter. Hij is een voormalig journalist.

Meer van The Happiness Issue

Een geanimeerde illustratie van woorden in verschillende talen, waaronder nirvana, ubuntu, hygge en happy. Jordan Kay voor Vox