Is de groene supersonische jet van United te mooi om waar te zijn?

Verschillende startups racen om supersonische vliegtuigen weer aan het vliegen te krijgen, bijna twee decennia nadat de Concorde met pensioen was gegaan.

Een supersonische jet van het merk United die over wolken vliegt.

United heeft aangekondigd dat het zal kopen 15 supersonische passagiersvliegtuigen van de luchtvaartstartup Boom.

hoe noemen de Britten Amerikaanse koekjes?
Boom

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd hercoderen

Ontdekken en uitleggen hoe onze digitale wereld verandert - en ons verandert.



United Airlines kondigde donderdag aan een vloot van 15 vliegtuigen te kopen die sneller kunnen reizen dan de snelheid van het geluid. Met een kostprijs per jet van 0 miljoen, is de deal is $ 3 miljard waard . Als de bestelling doorgaat, zou dit de eerste vloot supersonische passagiersvliegtuigen zijn sinds de Concorde.

United zegt dat de vliegtuigen, die worden gekocht bij de in Denver gevestigde supersonische vluchtstartup Boom, zijn ontworpen om twee keer zo snel te gaan als een normale vlucht. Dat zou snel genoeg zijn om iemand van Newark naar Londen te krijgen slechts drie en een half uur . De eerste van deze vluchten staat gepland voor 2026 en het bedrijf is van plan om tegen 2029 passagiers te gaan vervoeren. Als alles lukt, heeft United de optie om nog minstens 35 vliegtuigen van de startup te kopen, een van de vele die gericht zijn op het maken van supersonische vliegwerk voor de 21e eeuw.

Maar er is nog een andere wending. United en Boom willen deze vluchten ook milieuvriendelijk maken en beloven dat deze vluchten vanaf dag één koolstofvrij zullen zijn en volledig afhankelijk zijn van duurzame vliegtuigbrandstof, die wordt hergebruikt uit afval of organische bronnen.

De aankondiging van United en Boom komt als een hoogtepunt milieukosten van vliegen worden steeds kritischer . De beweging naar strenger reguleren vliegtuigemissies zijn nu wereldwijd en luchtvaartmaatschappijen hebben in toenemende mate reclame gemaakt voor plannen om hun impact op het milieu te verminderen. Activisten zoals Greta Thunberg het idee hebben gepromoot dat mensen moeten stoppen met vliegen geheel.

Tegelijkertijd is het idee van supersonische vluchten aantrekkelijk omdat het extreem snel is en uren zou besparen op transoceanische vluchten. Dat wil niet zeggen dat het best gaaf zou zijn om sneller te reizen dan de snelheid van het geluid.

Maar als de Concorde, 's werelds eerste en laatste supersonische commerciële passagiersvliegtuig , toonde jaren geleden aan dat het vooruitzicht van een milieuvriendelijke supersonische vlucht niet alleen een zeer ambitieus (en mogelijk onmogelijk) doel is. Het is er ook een met zijn eigen uitdagingen, van regelgevende hindernissen tot het oplossen van geluidsoverlast. Supersonische vluchten economisch haalbaar maken te midden van zorgen over klimaatverandering is: een moeilijke prestatie . Sommige experts zeggen dat het idee van groene supersonische vlucht bijna met zichzelf in tegenspraak is. De Concorde, merken ze op, was behoorlijk verschrikkelijk in termen van emissies.

Een van de grote problemen met de Concorde was dat hij als zeer slecht voor het milieu werd beschouwd, Janet Bednarek, a Professor aan de Universiteit van Dayton die luchtvaartgeschiedenis bestudeert, vertelde Recode. Het verbrandde veel brandstof, maar het verontreinigde ook in de bovenste lagen van de atmosfeer.

De geschiedenis van supersonische passagiersvliegtuigen gaat eigenlijk tientallen jaren terug. De Concorde, geëxploiteerd door British Airways en Air France, was in staat om iets meer dan twee keer de snelheid van het geluid te vliegen: Mach 2.01 . De jet heeft Phil Collins beroemd geholpen concerten geven in Londen en Philadelphia (via New York) in dezelfde dag. Maar ondanks zijn indrukwekkende snelheid had de Concorde grote problemen. Supersonische vlucht vereist een enorme hoeveelheid vliegtuigbrandstof, en de motoren zijn notoir luid binnen in de cabine. De vluchten zijn ook historisch extreem duur: een retourticket op de Concorde voor de vlucht van drie en een half uur tussen New York en Londen zou ongeveer kunnen kosten $ 10.000 . Na een crash in 2000 dat doodde meer dan 100 mensen en steeds onoverkomelijker economische problemen , de laatste commerciële vlucht van de Concorde was in 2003.

De afgelopen jaren heeft een hele reeks startups gewerkt om supersonische vluchten weer mogelijk te maken. Op de voorgrond staat Boom, die tenminste $ 250 miljoen aan financiering en onthulde afgelopen oktober een prototype jet . in Atlanta gevestigd Hermeus en Maagd Galactic ontwikkelen hun eigen ontwerpen voor een supersonische jet. Vorige maand echter kondigde een van de toonaangevende bedrijven die supersonische vliegtuigen probeerden te bouwen, Aerion Supersonic, aan dat het zou sluiten, daarbij verwijzend naar een enorm uitdagend economie die de productie van zijn eerste jet zou vertragen.

Een weergave van hoe de United-Boom-jet eruit zou kunnen zien.

Een weergave van hoe de United-Boom-jet eruit zou kunnen zien.

Boom

Er wordt ook steeds meer gewerkt aan het oplossen de sonische knal , het verrassende geluid dat supersonische vliegtuigen produceren wanneer ze de geluidsbarrière doorbreken. NASA werkt samen met Lockheed Martin aan een supersonisch onderzoeksvliegtuig en het bureau vertelde Vox in 2016 dat a stil supersonisch vliegtuig mogelijk zou kunnen zijn, waardoor mogelijk een grote hindernis voor deze hogesnelheidsvluchten zou worden weggenomen. In januari kondigde de Federal Aviation Administration (FAA) definitieve regels aan voor het testen van supersonische vliegtuigen, een kader creëren voor deze startups om verder te gaan met het testen van vluchten.

Om de impact op het milieu te verminderen, zegt United dat Boom-vliegtuigen duurzame vliegtuigbrandstoffen zullen gebruiken, maar de beperkte voorraad daarvan kan beter worden gebruikt op andere vliegtuigen. Onderzoek suggereert: dat supersonische vliegtuigen meerdere keren meer brandstof per passagier nodig zouden hebben dan een typische vliegtuigreis, volgens Dan Rutherford , directeur van het luchtvaartprogramma van de International Council on Clean Transportation.

Dit zouden alternatieven zijn voor fossiele vliegtuigbrandstof, en die brandstof is tegenwoordig uiterst zeldzaam - en het is ook extreem duur, zei Rutherford. Het is al een superkleine markt, en dat proberen te combineren met een vliegtuig waarvan we weten dat het veel brandstof zal verbruiken, lijkt me erg onvoorspelbaar.

Een woordvoerder van Boom vertelde aan Recode dat het samenwerkt met United om te voorkomen dat de levering van duurzame vliegtuigbrandstof voor andere vliegtuigen nadelig wordt beïnvloed.

Er zijn nog andere uitdagingen die de goals van United twijfelachtig maken. Om te beginnen is het niet duidelijk hoeveel meer passagiers bereid zouden zijn te betalen om een ​​paar uur te besparen. Hoewel United niet heeft gezegd hoeveel tickets op zijn supersonische jets uiteindelijk zouden kosten, zouden ze waarschijnlijk duurder zijn dan een typische vlucht. Er is ook de sonic boom-uitdaging en het vooruitzicht van geluidsoverlast rond luchthavens.

waar kan ik elf op de plank vinden?

Boom's XB-1 Supersonic Demonstrator-vliegtuig staat in de hangar van het bedrijf op het hoofdkantoor van Boom in Denver, Colorado.

Tom Cooper/Getty Images voor Boom Technology

Anderen zijn optimistischer en zeggen dat verbeteringen in technologie die tijdens het tijdperk van de Concorde niet bestonden, de supersonische vlucht tot een succes konden maken, ondanks haperingen in eerdere decennia.

Supersonics zou grote steden als nooit tevoren kunnen verbinden, wereldwijde bedrijfsnetwerken enorm kunnen uitbreiden, het Amerikaanse concurrentievermogen kunnen vergroten en een industrie kunnen verlevendigen die al tientallen jaren stagneert, aldus Bloomberg. redactie schreef in maart . Op de weg is ultrasnel reizen voor de massa niet onwaarschijnlijk.

De impact op het milieu, voegde de redactieraad eraan toe, moet worden bestudeerd, en supersonische vluchten moeten voldoen aan internationale regels over CO2-compensaties - die controversieel zijn, zoals Vox zegt. Umair Irfan heeft uitgelegd: .

Volgens Bednarek, de luchtvaarthistoricus, moet de toekomst van vliegen gericht zijn op energiezuinigheid en minder schadelijk voor het milieu, niet op snelheid of omvang.

Als ze het doen - God zegene hen - hebben ze echt iets bereikt, zei Bednarek. Het zal een stuk uitdagender blijken te zijn dan sommige van de feestelijke advertenties die nu verschijnen, lijken te suggereren.