Na de storm is het moeilijkste: 390.000 Texanen hebben nog steeds geen schoon water

Het afgelopen jaar is verder gebleken hoe kwetsbaar onze watersystemen zijn voor extreem weer en klimaatverandering.

Kannen en kisten met water staan ​​op de grond, op de achtergrond werken vrijwilligers en rechts een geparkeerde auto.

Vrijwilligers bereidden zich voor om water uit te delen tijdens een waterdistributie-evenement in het Fountain Life Center op 20 februari 2021 in Houston, Texas.

Justin Sullivan/Getty Images

Maandagochtend was het twee weken geleden dat Helen McCanick en haar buren in Wharton, Texas, stromend water hadden. De vriestemperaturen veroorzaakt door winterstorm Uri barstten uit hun leidingen en braken de motor die hun bron draaide.

McCanick heeft de dagen sinds de storm de naburige steden doorkruist, op zoek naar de pijp en motoronderdelen die nodig zijn om haar water te herstellen. Ik ben het beu om van plaats naar plaats te rennen, echt waar, zei ze vanaf de parkeerplaats van weer een andere bouwmarkt.

Om te koken en het toilet door te spoelen, de 73-jarige heeft haar toevlucht moeten nemen tot het gebruik van geschonken water of zware emmers die ze uit een plaatselijke kerk haalt. En met vervangende onderdelen die schaars zijn na de storm, weet McCanick nog steeds niet wanneer ze haar water terug zal krijgen.

Je bent door de storm gegaan, en nu is het na de storm het moeilijkste, zei ze.

Zelfs nadat de elektriciteit in de meeste huizen weer aanging vanaf 19 februari , zijn de waterproblemen op grote schaal blijven hangen. Maandag kregen bijna 390.000 Texanen nog steeds te horen dat ze hun water moesten koken vanwege veiligheidsproblemen nadat de storm de watervoorziening van nutsbedrijven had verstoord. Texas Commission on Environmental Quality (TCEQ). En dat aantal omvat niet de mensen, zoals McCanick, die geen water kunnen krijgen omdat hun leidingen in de kou zijn gebroken - een probleem dat duizenden huizen in Houston alleen .

De wijdverbreide storingen in Texas weerspiegelen het domino-effect dat optreedt bij veel rampen, aangezien stroomstoringen leiden tot storingen in watersystemen, waardoor de gezondheid en voedselzekerheid van mensen in gevaar komen. En Texas is niet de enige: extreem weer - in sommige gevallen rechtstreeks verband houdend met klimaatverandering - heeft in andere staten dagen, maanden of zelfs jaren de toegang tot water beïnvloed, ook in het door brand geteisterde Westen.

Toch krijgen de langetermijneffecten van rampen op watersystemen vaak minder aandacht dan de aanvankelijke ramp.

Het verwoestende kampvuur in Paradise, Californië, haalde bijvoorbeeld de krantenkoppen in 2018 toen de dodelijkste brand in de geschiedenis van de staat, maar weinigen weten dat 40.000 mensen kregen aanvankelijk te horen dat ze hun water moesten koken na de brand. En later, toen kankerverwekkende chemicaliën werden geïdentificeerd in de leidingen van de stad, kregen de bewoners van Paradise te horen dat ze hun water helemaal niet mochten drinken - pas toen meer dan zes maanden na de brand begon die toegang tot water te worden hersteld.

Aangezien klimaatverandering de dreiging van extreem weer en rampen vergroot, is het duidelijk dat onze infrastructuursystemen nieuwe druk moeten kunnen weerstaan. En er valt veel te leren van de laatste watercrises in Texas en Californië om het volgende fiasco te voorkomen.

Wat veroorzaakte de waterstoringen in Texas?

Op het hoogtepunt van de watercrisis op 19 februari verloren bijna 15 miljoen mensen in heel Texas de toegang tot schoon water, volgens Gary Rasp, een woordvoerder van TCEQ. Dit aantal weerspiegelt de problemen die zich in het watersysteem zelf voordeden, en niet bij de mensen thuis.

Emily Grubert, een assistent-professor milieutechniek aan het Georgia Institute of Technology, legde uit hoe de crisis van het elektriciteitsnet naar het watersysteem vloeide. Toen de storm toesloeg, dwong de snel escalerende stroomuitval op 15 februari waterzuiveringsinstallaties offline. Tegelijkertijd braken de waterleidingen door de vriestemperaturen en begonnen mensen hun kranen open te draaien om te voorkomen dat hun leidingen bevriezen.

zitten we weer in een huizenbubbel

Door de combinatie van een daling van het aanbod door falende zuiveringsinstallaties en de toename van de vraag naar water door druppelende kranen en lekkages, de druk viel weg in het systeem.

Een drukverlies kan leiden tot gevaarlijke bacteriën in de watervoorziening, dus werd miljoenen mensen verteld dat ze hun water moesten koken voordat ze ermee gingen drinken of koken. Dit was natuurlijk een onmogelijkheid voor degenen die ook werden getroffen door de stroomstoring en geen elektriciteit hadden om hun fornuis van stroom te voorzien.

De winterstorm veroorzaakte niet alleen waterproblemen in Texas. Van Oklahoma City tot Jackson, Mississippi, honderdduizenden van de mensen kreeg ook te maken met watertekorten als gevolg van de dalende waterdruk.

Naast deze systemische mislukkingen, hebben mensen zoals McCanick ook te maken gehad met problemen dichter bij huis, die niet worden weerspiegeld in de officiële cijfers. Een van de grootste problemen zijn gebroken leidingen. In gebouwen die niet ontworpen zijn om hoge temperaturen te doorstaan ​​— van scholen naar huizen - pijpen bevroor en barstten, soms dramatisch, zoals vastgelegd in virale TikTok-video's van ondergelopen huizen. Corinne Whitehead, een 70-jarige inwoner van San Antonio, vertelde Vox dat ze het gekras van water op haar vloer hoorde toen ze na de storm haar appartement binnenstapte en ontdekte dat haar leidingen waren gesprongen.

Op 22 februari 2021 besprak Troy Watts, een servicemonteur, schade in het huis van Willie Hunt nadat zijn leidingen waren gesprongen in Houston, Texas.

Callaghan O'Hare/Washington Post/Getty Images

En in sommige gevallen zitten bewoners wekenlang zonder water vanwege een samenloop van mislukkingen.

In de snel gentrificerende Riverside-buurt in Austin, vertelde Rebecca Sanchez aan Vox dat veel van de bewoners van haar appartementencomplex, de Hillside Villas, al twee weken zonder stromend water zitten pijpen barsten. De reparaties verliepen traag en Sanchez zei dat de vastgoedbeheerders in de tussentijd niet voor voldoende noodwatervoorziening hebben gezorgd. Als reactie hierop organiseerden zij en andere huurders afgelopen dinsdag een klein protest, dat de directie probeerde te stoppen door de politie te bellen.

Daarna versnelden de vastgoedbeheerders de reparaties, maar Sanchez zei dat de helft van de gebouwen maandag nog steeds geen toegang had tot water, terwijl andere eigendommen in het gebied weer in gebruik waren. Wat de zaken verder compliceerde, ontdekte de stad vrijdag ook een kapotte waterleiding in de buurt van het complex, waardoor de tijdlijn voor het herstel van de toegang tot water nog minder duidelijk is. De vastgoedbeheerders van Hillside Villas hebben voor publicatie niet gereageerd op een verzoek om commentaar.

Voor Sanchez heeft de watercrisis aangetoond hoe de last van rampen de bestaande ongelijkheid vaak vergroot. Het is meestal zwart en bruin [mensen] appartementen en delen van de stad die dit voelen, zei ze. Er waren hele blanke gemeenschappen die nooit stroom verloren en nooit water verloren.

wie is een voorbeeld van een artiest die in de jaren zestig protestteksten in zijn of haar liedjes gebruikte?

Verwant

Het is crimineel: een gemeenschap in Texas is zonder hulp in de kou achtergelaten

Extreem weer bedreigt watervoorziening westerse staten

Van de orkanen die de Golfkust hebben getroffen tot de bosbranden die zich over het westen van de VS hebben verspreid, veel andere gemeenschappen na de recente rampen zonder schoon water kwamen te zitten.

Net zoals wijdverbreide lekken en overmatig gebruik ertoe hebben geleid dat het watersysteem faalde na winterstorm Uri, wanneer huizen of leidingen in een bosbrand branden, kan de waterdruk in distributieleidingen dalen en een vacuüm creëren, waarbij verontreinigingen worden opgezogen. Het was pas na een bewoner rook een vreemde geur in hun kraanwater na de Tubbs-brand in 2017 in Santa Rosa, Californië, die wetenschappers eerst blootgelegd dergelijke wijdverbreide chemische verontreiniging (benzeen in dat geval) in watersystemen na natuurbranden.

Sindsdien heeft besmetting na branden ertoe geleid dat duizenden mensen in een toenemend aantal gemeenschappen zijn bezweken onder het kopje 'niet koken, niet drinken'. Dit gebeurde onlangs nadat de CZU-brand Boulder Creek nabij Santa Cruz, Californië, in augustus trof, waarbij een brand uitbrak 7 mijl stuk plastic waterleiding. En net als de aanhoudende problemen in Texas, waren deze watersystemen niet gemakkelijk te herstellen.

In Boulder Creek duurde het maanden voordat het waterbedrijf... het systeem wissen van de benzeen - een gevaarlijke kankerverwekkende stof - die aanvankelijk werd gedetecteerd, en uitgebreide tests uitvoert om er zeker van te zijn dat het echt verdwenen was.

In de tussentijd werden Boulder Creek-bewoners zoals Sophia Lwin-McGee gedwongen te leven zonder kraanwater. Zij en haar familie haalden een waterkruik van 5 gallon uit een waterkraan in de stad en probeerden op dat water of flessenwater te vertrouwen om te drinken, koken en baden.

Zittend op haar terras met uitzicht op de overblijfselen van een verbrand sequoiabos, vertelde Lwin-McGee me in oktober dat het gebrek aan veilige toegang tot water niet iets was dat ze verwachtte in de VS. Ik heb het gevoel alsof ik terug ben in Birma, zei ze. Ik ging daar weg toen ik een kind was om deze situatie te vermijden. Maar weet je - neem water, ga naar de stad, haal water, breng het terug - zoals, we doen dat om de andere dag.

Zelfs nadat het plaatselijke waterbedrijf officieel had aangekondigd dat hun water veilig was, zeiden zij en haar familie dat ze het kraanwater zo veel mogelijk zouden blijven vermijden, in ieder geval voor een jaar.

Ik kan mezelf, mijn zoon en mijn man gewoon niet in dat risico plaatsen, zei Lwin-McGee. Dus we zullen gewoon flessenwater moeten kopen om te drinken en mee te koken totdat, weet je, we denken dat het veilig is.

In augustus 2020 bereikte de CZU-brand de uiterste rand van het eigendom van Sophia Lwin-McGee, haar hek verbrandde en liet een tapijt van as achter.

hoe kom ik erachter wat mijn erfgoed is?
Lili Pike/Vox

Op 2 oktober 2020 liet Sophia Lwin-McGee me de waterkan van 5 gallon zien die haar familie destijds gebruikte om water uit de stad te halen.

Lili Pike/Vox

Met klimaatverandering die drogere, hetere watervallen veroorzaakt in het westen van de VS, de omstandigheden voor extreme branden en effecten op watersystemen nemen toe, aldus a 2020 studie gepubliceerd in Brieven voor milieuonderzoek .

Stefan Cajina, hoofd van de drinkwaterafdeling van de California's State Water Resources Control Board, zei dat hij deze veranderingen uit de eerste hand heeft meegemaakt. Ik denk dat we in het laatste half decennium echt een escalatie hebben gezien in hoe [bosbranden in] de wildland-stedelijke interface een impact kunnen hebben op watersystemen en gemeenschappen in het algemeen, vertelde hij me dit najaar. (Woongebieden zoals Paradise en Boulder Creek aan de rand van bossen worden beschreven als de WUI, of wildland-urban interface, en zijn het meest kwetsbaar voor verwoestende branden.)

Deze toenemende bedreigingen betekenen dat het versterken van de infrastructuur om extremen aan te kunnen des te belangrijker is. Maar Emily Grubert wijst erop dat zelfs waar klimaatverandering niet definitief verband houdt met extreme weersomstandigheden, zoals het geval is met de winterstorm in Texas, de fundamentele behoefte aan veerkrachtigere infrastructuur duidelijk is.

Verwant

Wetenschappers zijn verdeeld over de vraag of klimaatverandering extreme koude gebeurtenissen voedt

We investeren zo weinig in onderhoud dat deze rampen behoorlijk catastrofaal zijn, zei ze. Het falen van de infrastructuur wordt nog steeds gevoeld door de 390.000 mensen die vandaag hun water koken in Texas, en de bijna 2.000 mensen wier nutsbedrijven vrijdag nog helemaal geen water leverden, volgens TCEQ.

Aanpassing aan extreme gebeurtenissen en aanpassing aan klimaatverandering zal dit alles moeilijker maken, maar dat is niet het enige dat een probleem is, zei Grubert. Waar we echt mee te maken krijgen, is dit soort gecombineerde problemen waarbij we al heel lang niet in deze systemen hebben geïnvesteerd, en nu spelen we ook op de harde modus.