Loden waterleidingen hebben het Romeinse rijk tenslotte niet vernietigd

Waarom stortte het Romeinse rijk in? In 1983 ontdekte wetenschapper Jerome Nriagu suggereerde dat loodvergiftiging een cruciale rol kan hebben gespeeld - het veroorzaken van jicht en grillig gedrag onder de aristocraten (en mogelijk zelfs een paar verdachte keizers, zoals Caligula).

Oud-Romeins kraanwater had hogere niveaus van lood - maar niet genoeg om het rijk ten val te brengen

Maar dit idee is de laatste jaren uit de gratie geraakt, mede dankzij latere analyses van skeletten uit het oude Rome. 'De gegevens - hoe weinig ze ook zijn - ondersteunen eenvoudigweg niet de conclusie van een hoge loodconcentratie in de hele populatie,' uitgelegd Kristina Killgrove van de Universiteit van West-Florida.



En hier is nog een klap voor de hypothese dat loden waterleidingen het Romeinse rijk ten val brachten: A nieuwe studie in de Proceedings van de National Academy of Sciences kijkt hoeveel lood er waarschijnlijk in het oude Romeinse kraanwater zat door sedimenten in de rivier de Tiber en de Trajanic Harbor te analyseren.

Hun conclusie? Ja, het kraanwater in het keizerlijke Rome bevatte ongeveer 100 keer meer lood dan er in nabijgelegen lokale bronnen werd gevonden. Maar, concludeerden ze, die loodniveaus waren 'waarschijnlijk niet echt schadelijk geweest.' Lood heeft het rijk waarschijnlijk niet vernietigd.

Lood heeft Rome niet vernietigd, maar het is vandaag de dag nog steeds een groot probleem voor de volksgezondheid

90776618

Lood werd veel gebruikt in Romeinse waterleidingen, hoewel de Romeinen zich bewust waren van de gevaren van loodvergiftiging. (Foto door SSPL/Getty Images)

Toegegeven, dat betekent niet dat loden waterleidingen onschadelijk zijn.We hebben nu genoeg bewijs dat blootstelling aan lood extreem schadelijk is voor jonge kinderen - zelfs in kleine sporen. Kinderen met een hoger loodgehalte in hun bloed hebben bijvoorbeeld de neiging om agressiever te handelen en slecht te presteren op school.

In de VS zijn nog duizenden kilometers loden waterleiding in gebruik

Daarom hebben beleidsmakers over de hele wereld de afgelopen 50 jaar geprobeerd om lood uit de lucht en het water te halen.In de Verenigde Staten gebruikt niemand meer op lood gebaseerde verf of vult niemand zijn auto's meer met gelode benzine - die werden in de jaren zeventig en tachtig uitgefaseerd. Loodgehaltes in de lucht zijn gedaald 92 procent Vanaf dat moment.Sommige criminologen hebben geruzied dat de Amerikaanse misdaadcijfers hierdoor waarschijnlijk zijn gedaald.

Maar er is waarschijnlijk nog meer dat kan worden gedaan. Leidingniveaus bij kinderen in de VS zijn aanzienlijk gedaald in het afgelopen decennium, volgens de Centers on Disease Control and Prevention, maar ze zouden nog verder kunnen dalen. Veel oudere huizen hebben nog steeds verslechterende loodverf. Bodems in veel steden bevatten loodafzettingen van oude voertuigemissies. En duizenden kilometers loden waterleidingen zijn nog steeds in gebruik in het hele land. Het is niet genoeg om de beschaving te vernietigen, maar er is bewijs dat zelfs een bescheiden vermindering van de blootstelling aan lood enorme voordelen kan hebben.

In de jaren tachtig was het idee dat lood het Romeinse rijk ten val bracht werd vaak aangeprezen als een manier om moderne regeringen te overtuigen hun eigen vervuilingsproblemen aan te pakken. Die hypothese over de Romeinen lijkt in ieder geval overdreven. Maar de impuls voor de volksgezondheid bleek te kloppen.