Maak kennis met Project Ara, de modulaire Google-telefoon van de toekomst

Om Ara te laten slagen, moet het dingen doen die andere smartphones niet kunnen.

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd hercoderen

Ontdekken en uitleggen hoe onze digitale wereld verandert - en ons verandert.

Google vorige week een modulaire smartphone in het openbaar opgestart voor het eerst op de Google I/O-ontwikkelaarsconferentie. De demo werkte bijna, maar het scherm liep vast.



De ironie is dat het 75 procent van de tijd werkt, en het is de laatste drie keer opgestart tijdens de repetitie. Het was duidelijk dat dit moest gebeuren, vertelde Paul Eremenko van Project Ara Opnieuw/coderen na de sessie. Eremenko leidt Ara als een eenheid van ATAP, de gekke mobiele ontwikkelingsdivisie van Google, gemodelleerd naar DARPA, de snelle prototype-eenheid van het ministerie van Defensie, waar hij en zijn baas Regina Dugan beiden voorheen werkten.

Het Ara-team probeert het idee van verwisselbare onderdelen te introduceren in telefoonhardware. Ze willen dat consumenten camera's, batterijen en andere smartphonecomponenten kunnen kiezen en verwisselen in plaats van te vertrouwen op die vooraf gedefinieerd door fabrikanten van handsets, wat upgrades vaak onmogelijk maakt.

Maar om Ara aan te laten slaan, zal het meer moeten doen dan alleen opstarten. Het moet cool en sexy zijn en dingen doen die andere smartphones niet kunnen.

In een vergaderruimte van een hotel om de hoek van I/O haalde Eremenko een dunne zwarte kartonnen doos tevoorschijn ter grootte van een stuk papier en slechts een centimeter of zo diep. Ik heb de industriële ontwerpmodellen meegenomen, zei hij. Ik heb het elektrische prototype niet meegebracht omdat ik bang was dat ik het zou moeten opstarten.

In de doos zaten twee gestroomlijnde telefoonmodellen van blauwgroen en wit metaal - een ter grootte van een standaard smartphone, de andere een kleine magere versie die misschien voor als je gaat uitgaan, zei Eremenko. Elke Project Ara-telefoon bestaat uit de endo, een skelet met vooraf ingestelde slots voor het plaatsen van modules, en de modules zelf, die een beetje lijken op platte stukjes kauwgom in blisterverpakking.

In de mate van het mogelijke is alles in Ara uitwisselbaar. Zelfs het scherm van het apparaat is een verwisselbare tegel. De endo zal een kleine batterij bevatten, zodat gebruikers een nieuwe batterij kunnen inwisselen zonder hun telefoon uit te schakelen. Weemoedig over uw BlackBerry? Voeg een toetsenbord toe. Wil je overstappen naar een ander apparaat? Ruil je identiteitsmodule om. Je kunt de telefoon niet alleen je eigen maken, je kunt hem ook meteen veranderen.

Eremenko's team sprint om te bewijzen dat het de moeite waard is om software-achtige flexibiliteit naar telefoonhardware te brengen. Met de hulp van partners hopen ze supersnelle 3D-printers te ontwerpen om Ara-onderdelen te maken, magnetische verbindingen te miniaturiseren om de endo en de modules netjes bij elkaar te houden, en contactloze gegevensoverdracht te ontwikkelen.

Dit is niet zo ver weg als je zou denken. Eremenko zegt dat er volgend jaar een marktpilot zal plaatsvinden, en ontwikkelaars die meld je nu aan zouden de komende weken in staat moeten zijn om wat vroege hardware te bemachtigen.

Dat is waar Google Creative Labs-directeur Andy Berndt om de hoek komt kijken. Het overtuigen van ontwikkelaars om Ara-modules te maken, is de sleutel tot het succes van het apparaat; De rol van Berndt is om Ara sexy te maken door te bedenken waar het heen zou kunnen gaan.

Modulariteit is een klinische manier om dit te beschrijven. Berndt geeft de voorkeur aan de term blinged out.

Als je echt van muziek houdt, zou je hier een aantal geweldige speakers kunnen plaatsen, zei hij in een interview. Als je echt van fotografie houdt, zou je willen dat Leica een stuk maakt. Als je wilt dat je telefoon de hele dag meegaat, zou je het e-ink-scherm kunnen hebben. Je zou een valet key voor je auto kunnen hebben. Met dit soort verwisselbaarheid kunt u uw fantasie de vrije loop laten.

Berndt, voormalig voorzitter van het creatieve bureau Ogilvy in New York, is uitbundig over de mogelijkheden van Ara. We begonnen na te denken over merken die hieraan deelnemen op dezelfde manier als apps. Alles van Airbnb tot Sonos. ... Als je al die functionaliteit in één telefoon zou willen stoppen, zou het niet werken. Maar Ara maakt het mogelijk.

Eremenko denkt dat Ara het hardware-ecosysteem voor smartphones aanzienlijk zal uitbreiden. Ik denk dat we dingen veel verbazingwekkender zullen zien dan alleen een betere camera, zei hij, en merkte op dat persoonlijke medische diagnostische modules bijzonder nuttig kunnen zijn in ontwikkelingslanden.

Maar waarom zouden mensen beter af zijn met Ara dan met een Android-telefoon en de daarvoor ontworpen randapparatuur?

Mensen hebben de audiopoort gekaapt om dingen aan smartphones toe te voegen, maar ik denk dat het ecosysteem behoorlijk anemisch is in het grote geheel, legde Eremenko uit. Het mist een samenhangend en mooi industrieel design. Je moet wel een aparte oplader hebben. Je telefoon wordt uiteindelijk deze kerstboom vol dingen. Het was niet ontworpen om iets moois, holistisch te zijn.

Maar is Ara meer dan een telefoon voor hardwarehackers? Gaat de configureerbaarheid ervan ten koste van bepaalde functionaliteit? Kan het concurreren met de beste smartphones van vandaag, of is het een spel voor het lage segment van de markt? Ara is besproken als een wifi-telefoon van $ 50 , maar kan het ook concurreren op de high-end?

het bleken van privéruimtes voor en na

Eremenko gelooft dat Ara een geweldige telefoon kan zijn. Je moet een beetje meer batterij meenemen, omdat alle netwerk-op-apparaat-dingen meer stroom verbruiken, zei hij. En het is een beetje dikker dan de dunste apparaten van vandaag. Maar je offert eigenlijk niet veel op. En voor de consument is het leven in de modulaire wereld een stuk spannender.

Dit artikel verscheen oorspronkelijk op Recode.net.