NASA-studie: Mars had miljarden jaren geleden een enorme oceaan

Mars oceaan 2

Een illustratie van hoe Mars er 4 miljard jaar geleden met een grote oceaan uit zou kunnen zien. (NASA/GSFC)

Er is nieuw bewijs dat suggereert dat Mars ooit veel natter was dan nu.



NAAR nieuwe NASA-studie , gepubliceerd in het tijdschrift Science, stelt dat de planeet ooit de thuisbasis was van een de waterwaarde van de oceaan ongeveer 4 miljard jaar geleden. Als dat waar blijkt te zijn, zou het berekende bedrag bijna de helft van het noordelijk halfrond van Mars hebben bedekt.

de oceaan heeft misschien een vijfde van Mars bedekt

Maar het is nog te vroeg om met zekerheid te zeggen. Wetenschappers hebben lang gedebatteerd over hoe nat Mars vroeger was, en deze nieuwe studie is zeker niet het laatste woord. De meeste experts zijn het erover eens dat de planeet op een gegeven moment wat vloeibaar water had, maar het is nog steeds onduidelijk hoeveel er echt aanwezig was en voor hoe lang.

Dus hier is wat de nieuwe studie heeft gevonden - en wat het betekent voor ons begrip van Mars.

De nieuwe studie wees uit dat Mars ooit veel meer water had

Bekijk: een animatie die laat zien hoe het water van Mars in de loop van de tijd kan zijn opgedroogd.

De auteurs van de nieuwe studie ontdekten chemische handtekeningen in de atmosfeer van Mars die erop wijzen dat de planeet miljarden jaren geleden veel meer water had, dat vermoedelijk op een gegeven moment in de ruimte is verdampt.

hoe werkt de FIFA World Cup

Het onderzoeksteam — onder leiding van Geronimo Villanueva en Michael Mumma van NASA's Goddard Center for Astrobiology - gebruikte gegevens die in de loop van zes jaar door een aantal telescopen op aarde zijn verzameld. Deze telescopen maten de waterdamp in de atmosfeer en ijskappen van Mars.

het water is vermoedelijk naar de ruimte verdampt sinds

De metingen werden opgesplitst in twee categorieën: de hoeveelheid normale watermoleculen en de hoeveelheid speciale moleculen genaamd zwaar water (omdat ze een extra neutron in een van hun waterstofatomen hebben). Op aarde is er over het algemeen een standaardverhouding tussen normale en zwaarwatermoleculen, maar op Mars ontdekten de wetenschappers ongeveer acht keer meer van de laatste.

Een verklaring hiervoor zou zijn dat Mars ooit dezelfde verhouding had als de aarde - maar in de loop van de tijd verdampte veel water naar de ruimte. (Omdat normale watermoleculen gemakkelijker verdampen, zou dat leiden tot de onbalans.)

Op basis van de gegevens schatten de onderzoekers dat de planeet ooit genoeg had moeten hebben om het hele oppervlak te bedekken in een 450 voet diepe laag water. In werkelijkheid zou het zich waarschijnlijk hebben verzameld op het lager gelegen noordelijk halfrond van Mars en een oceaan vormen die naar schatting 19 procent van het oppervlak van de planeet bedekte.

Ander onderzoek geeft ook aan dat Mars natter was - maar voor hoe lang?

stormkrater

Een weergave van het meer waarvan wetenschappers denken dat het de Gale-krater van Mars miljarden jaren geleden vulde. (NASA/JPL-Caltech/ESA/DLR/FU Berlijn/MSSS)

Dit betekent niet dat Mars zeker een oceaan van 450 voet diep had. Maar andere soorten bewijs geven ook aan dat, althans op sommige locaties, Mars ooit veel meer water had dan nu.

De Curiosity-rover heeft eerder geologisch bewijs gevonden van een oude meerbodem in Gale Crater, evenals rotsen die lijken te zijn uitgehold door stromend water . Atmosferische gegevens suggereren ondertussen dat Mars ooit een had een dikkere atmosfeer , die de planeet via het broeikaseffect had kunnen opwarmen, waardoor het warm genoeg was voor vloeibaar water.

Mars sedimentair

Lagen van sedimentair gesteente in Gale Crater gefotografeerd door Curiosity, die dienen als bewijs van een oude meerbodem. (NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Maar klimaatmodellering en studie van de kraters van Mars hebben erop gewezen dat Mars misschien maar heel korte tijd warm genoeg was voor vloeibaar water - misschien maar een paar jaar. En hoewel sommige wetenschappers al lang het bestaan ​​van een grote oceaan veronderstelden die het noordelijk halfrond van de planeet bedekt, hebben we er nog steeds geen direct geologisch bewijs van gezien.

De timing van warme perioden en de mate van waterbedekking zijn van belang vanwege de belangrijkste reden waarom we zo geïnteresseerd zijn in het water van Mars - als een teken dat de planeet ooit leven heeft gehad.

Als Mars echt een grote oceaan had die honderden miljoenen jaren standhield, dan is het aannemelijk dat er leven had kunnen ontstaan. Maar als de oceaan maar kort bestond - of als deze nieuwe berekeningen niet kloppen en er maar een paar kleinere meren waren - dan lijkt het leven op Mars veel minder waarschijnlijk.