NASA's New Horizons-sonde bezoekt Pluto - en heeft zojuist zijn eerste kleurenfoto's teruggestuurd

Een weergave van New Horizons, getoond met Pluto en drie van zijn manen.

Een weergave van New Horizons, getoond met Pluto en drie van zijn manen.

(JHUAPL/SwRI)

Geen enkel ruimtevaartuig heeft ooit Pluto bezocht. Dat gaat veranderen op 14 juli, wanneerNASA's Nieuwe horizonten sonde zal na een reis van negen jaar binnen 6200 mijl van de dwergplaneet vliegen.

'Dit is pure exploratie,' Alan Stern , zei de hoofdonderzoeker van de missie tijdens een persconferentie op dinsdag waarin de eerste kleurenfoto's van de sonde van Pluto en zijn maan Charon werden vrijgegeven. 'We gaan lichtpunten voor je ogen veranderen in een planeet en een stelsel van manen.'



pluto kleur

New Horizons' eerste kleurenafbeelding van Pluto en zijn maan Charon. ( NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute )

Volgende maand, wanneer New Horizons Pluto nadert, zal het de meest gedetailleerde foto's gaan maken die we er ooit van hebben gezien. Het ruimtevaartuig zal in mei beginnen met het terugzenden van atmosferische gegevens over Pluto, en gegevens over de samenstelling van het oppervlak van de dwergplaneet in juni. 'Tegen de tijd dat we daar in juli aankomen, hebben we meer dan duizend beelden op de grond gezet', vertelde Stern me in een recent interview.

Dit is een groot probleem. Ook al komt Pluto ons heel bekend voor, we weten er veel minder van dan van alle planeten in ons zonnestelsel. Twee van zijn manen, Kerberos en Styx, zijn ontdekt in de tijd sinds New Horizons in 2006 de aarde verliet.

hoe een breuk te verwerken?

In de jaren ’60 en ’70 waren de Mariner-missies liet ons Mars, Venus en Mercurius zien, en in de jaren '70 en '80 de Pionier en Reizende missies liet ons Jupiter, Saturnus, Neptunus en Uranus zien. Op ongeveer dezelfde manier zal New Horizons ons deze zomer voor het eerst een close-up van Pluto geven.

Alles wat u moet weten over menselijke verkenning van Mars

De reis van 2,9 miljard mijl van de kleine sonde

nieuwe horizonten

( NASA/JHU/APL )

New Horizons werd gelanceerd in januari 2006 en heeft nu ongeveer 4,9 miljard mijl van de aarde gereisd, aangedreven door een motor die energie haalt uit radioactief rottende plutoniumpellets. In totaal kost de missie naar schatting $ 700 miljoen .

Toen het ruimtevaartuig werd gelanceerd, was Pluto nog niet officieel gedegradeerd van planeet naar dwergplaneet, en de missie was aanvankelijk aangekondigd als een bezoek aan de enige onontgonnen planeet van het zonnestelsel. (In feite heeft Alan Stern betoogd dat: Pluto moet nog steeds als één worden beschouwd .)

de sonde maakt de beste foto's ooit van pluto

Op weg daarheen, in september 2006, vloog de sonde langs Jupiter en nam foto's van de planeet (inclusief de eerste close-ups van de Kleine rode vlek ) en zijn manen, en gebruikmakend van de zwaartekracht van Jupiter om naar Pluto te slingeren.

Sindsdien heeft de sonde het grootste deel van zijn tijd in de slaapstand doorgebracht, om energie te besparen en de levensduur van de hardware te verlengen.

zijn wayfair en joss en leiden hetzelfde bedrijf

Maar vanaf januari begon New Horizons verschillende instrumenten te gebruiken - waaronder een paar camera's - om gegevens over Pluto te verzamelen. Vanwege de enorme afstand tussen het en de aarde, duurt het ongeveer 4,5 uur voordat die gegevens aankomen, en het zal soms niet mogelijk zijn om gegevens te verzenden, gebaseerd op de oriëntatie van de sonde.

New Horizons laat ons voor het eerst Pluto zien

Een van de meest opwindende dingen die uit de missie zullen komen, zijn de foto's die New Horizons van Pluto maakt. Op dit moment tonen de beste afbeeldingen die we hebben (gemaakt door de Hubble-ruimtetelescoop) de dwergplaneet alleen als een wazige klodder:

pluto hubble

( NASA )

Volgende maand begint New Horizons met scherpere. Als Emily Lakdawalla van de Planetary Society zegt: , zal elke foto die de sonde maakt de beste foto zijn die ooit van Pluto is gemaakt. Ze kunnen poolijskappen, bergen en misschien zelfs vulkanische activiteit vertonen.

New Horizons zal ook foto's maken van Pluto en zijn manen met behulp van zichtbare infrarode en ultraviolette golflengten van licht (wat wetenschappers meer zal vertellen over hun samenstelling), evenals stereoscopische camera's die 3D-topografische kaarten van het oppervlak van Pluto zullen produceren.

hoeveel moet de tandenfee achterlaten?

nieuwe horizonten

( NASA )

Andere instrumenten zullen deeltjes detecteren die ontsnappen uit de stikstofatmosfeer van de dwergplaneet, terwijl een radioantenne er signalen doorheen stuurt. Door deze signalen te analyseren nadat ze door de atmosfeer zijn gegaan en radioschotels op aarde hebben bereikt, krijgen we een beter idee van de specifieke gassen die in de atmosfeer aanwezig zijn. Omdat het vaartuig zoveel gegevens zal verzamelen - en omdat het zo lang duurt om het terug te sturen - zal het deze zelfs tot 2016 blijven verzenden.

Dit alles zal enorm waardevol zijn voor wetenschappers omdat we momenteel zo weinig weten over Pluto - en omdat het ons zou kunnen helpen de vorming van de aarde en de rest van het zonnestelsel beter te begrijpen. 'Pluto lijkt op het kruispunt te staan ​​van veel belangrijke wetenschappelijke vragen over de aanwas van planeten en het verlies van atmosferen, zoals de aarde vroeg in haar geschiedenis meemaakte', vertelde Stern me. 'We weten dat de aarde door het groeistadium ging waar Pluto stopte. Zo kunnen we de punten met elkaar verbinden.'

dit zal ons helpen de vorming van de aarde en het zonnestelsel beter te begrijpen

New Horizons zal ook veel gegevens verzamelen over de andere manen van Charon en Pluto. Gegevens die het afgelopen jaar door New Horizons zijn verzameld, laten zien dat Pluto en Charon daadwerkelijk om elkaar heen draaien - zozeer zelfs dat sommige wetenschappers nu beschouw het als een binair systeem . Charon lijkt een heel andere samenstelling te hebben dan Pluto, en er wordt verondersteld dat het zich heeft gevormd als onderdeel van een enorme botsing, net zoals degene die waarschijnlijk heeft geleid tot de maan van de aarde .

Ervan uitgaande dat het vaartuig nog steeds operationeel is na zijn vlucht langs Pluto, hopen wetenschappers het te gebruiken om verder weg gelegen objecten in de te bestuderen Kuiper belt — een gebied met meer dan 100.000 rotsachtige objecten, waaronder Pluto. Stern en andere wetenschappers zijn momenteel aan het kiezen tussen twee potentiële doelobjecten, beide ongeveer 30 mijl breed. Als alles volgens plan verloopt, kiezen ze er volgend jaar een, en New Horizons zal daar begin 2019 aankomen.

Bekijk: NASA ISS time-lapse