De deal van Puerto Rico met Whitefish was duister als de hel, blijkt uit nieuwe records

Een congresonderzoek onthulde hoe het openbare nutsbedrijf van het eiland zijn grootste netwerkreparatiecontract verknoeide.

Een werknemer van Whitefish Energy Holdings uit Montana werkt aan het herstel van het eiland

Een werknemer van Whitefish Energy werkt op 31 oktober aan het herstel van het elektriciteitsnet van Puerto Rico.

Ricardo Arduengo/AFP via Getty Images

Ondanks waarschuwingen van het personeel en het negeren van de input van advocaten, tekende het failliete nutsbedrijf van Puerto Rico op 17 oktober een enorm contract van $ 300 miljoen met een klein, onervaren Montana-bedrijf om zijn beschadigde elektriciteitsnet weer op te bouwen in de nasleep van de Orkaan Maria ramp .



Het was een verschrikkelijke deal voor Puerto Rico - en voor de Amerikaanse belastingbetalers die naar verwachting de rekening zouden betalen, zoals blijkt uit e-mails, facturen en rapporten die zijn uitgewisseld tussen Whitefish Energy en het openbare nutsbedrijf van Puerto Rico, PREPA, die laat op maandag door de House Committee on Natural Resources laat zien .

Als onderdeel van het contract rekende Whitefish Energy Puerto Rico uiteindelijk meer dan het dubbele van het normale loon aan voor lijnpersoneel van nutsbedrijven en hogere dagelijkse maaltijdtarieven dan normaal. Het energiebedrijf had ook moeite om apparatuur naar het eiland te krijgen, waardoor de Puerto Ricaanse regering dure chartervluchten huurde, volgens de nieuw gepubliceerde details van de mislukte deal.

De congrescommissie startte een onderzoek nadat de... Washington Post meldde in oktober dat PREPA een groot noodcontract had gegund aan Whitefish, een onervaren bedrijf in Montana met slechts twee werknemers. De FBI heeft er ook een gelanceerd.

Het contract werd bijna onmiddellijk onder de loep genomen omdat het zo ongebruikelijk was. Typisch, in het kielzog van een grote stroomuitval, lokale overheden beroepen zich op een overeenkomst voor wederzijdse hulp met ervaren openbare Amerikaanse nutsbedrijven, die bemanningen tegen minimale kosten kunnen sturen om de stroomvoorziening te herstellen. In plaats daarvan heeft Whitefish Energy onderaannemers uitbesteed aan deze bemanningen van openbare nutsbedrijven en PREPA te veel in rekening gebracht voor hun arbeid, blijkt uit de aan de congresonderzoekers voorgelegde gegevens.

De conclusies van de onderzoekers waren hard. Ze beschreven PREPA als 'onbekwaam' en 'disfunctioneel'.

'Gezien de aanzienlijke bedragen aan belastinggeld die in Puerto Rico zullen worden geïnvesteerd voor de wederopbouw na orkaan Maria, roepen deze bevindingen ernstige zorgen op over het vermogen van PREPA om competent te onderhandelen, te beheren en kritieke infrastructuurprojecten uit te voeren zonder significant onafhankelijk toezicht', schreven ze in een memo maandag aan commissievoorzitter Rep. Rob Bishop (R-UT). De Puerto Ricaanse gouverneur Ricardo Rosselló en Ricardo Ramos, de uitvoerend directeur van PREPA, gingen dinsdag ook voor de Senaatscommissie voor Energie en Natuurlijke Hulpbronnen, waar ze door wetgevers werden bekritiseerd over het contract.

Wat meer is, hoewel Rosselló het contract op 29 oktober opzegde, bevatte het een clausule die vereiste: 30 dagen opzegtermijn voor beëindiging. Dat betekent dat de regering Whitefish tot het einde van de maand zal blijven betalen om aan transmissielijnen te werken.

De hele beproeving dwingt wetgevers om dieper in het Whitefish-fiasco te kijken, en met 3,4 miljoen Amerikanen die dringend hulp nodig hebben en een herstelinspanning die mogelijk de top zal bereiken $ 95 miljard , willen sommigen de manier waarop de Verenigde Staten op rampen reageren helemaal veranderen om soortgelijke situaties te voorkomen.

We willen niet dat dit nog een keer gebeurt, zei senator Maria Cantwell (D-WA) tijdens de hoorzitting van de Senaatscommissie. We willen geen prijsstijgingen zien.

PREPA en Whitefish zaten ver boven hun hoofd

Een dag of zo voordat orkaan Maria toesloeg, nam de contractant van PREPA, Ramón Caldas, via LinkedIn contact op met de CEO van Whitefish, Andy Techmanski, volgens e-mails die aan onderzoekers zijn verzonden. Hij wilde weten wat de tarieven van het bedrijf waren en hoe snel ze bemanningen naar het eiland konden mobiliseren.

wie heeft de gemeenschappelijke kernnormen geschreven?

Het onderzoek leidde tot een reeks e-mailuitwisselingen tussen Techmanski en Caldas. De Whitefish-topman verzekerde Caldas dat hij meer dan 100 bemanningsleden had die binnen een week konden worden ingezet. Tijdens de uitwisseling bood Techmanski Caldas ook een persoonlijke gunst aan.

'Heeft u of uw gezin iets nodig (generatoren, water, voedsel, enz.) dat wij mee moeten nemen om hen te helpen?' Techmanski vroeg via e-mail vier dagen nadat de orkaan toesloeg, twee dagen voordat ze het oorspronkelijke contract ondertekenden.

Geen van de e-mails die door onderzoekers zijn vrijgegeven, vermeldt of Caldas het aanbod heeft geaccepteerd of afgewezen, maar een volgende e-mail van Techmanski suggereert dat hij dat wel deed.

'Ramón, we zullen je de generator en andere spullen bezorgen, geen probleem', schreef Techmanski.

Caldas en Techmanski kwamen tot de details van het contract, dat een aanbetaling van $ 3,2 miljoen omvatte om arbeiders en uitrusting te mobiliseren. PREPA, dat een faillissementsprocedure doormaakte voordat de storm toesloeg, rekende op FEMA om het nutsbedrijf de contractkosten te vergoeden via zijn subsidies voor noodhulp. Maar uit gegevens blijkt dat het contract ver onder de federale normen viel.

Onder de andere alarmerende ontdekkingen uit het onderzoek:

  • Het contract is bij PREPA niet intern doorgelicht. Een medewerker van het risicobeheerkantoor van PREPA vertelde Caldas dat zijn kantoor geen kans heeft gekregen om het contract te evalueren en ook niet het vereiste verzekeringsbewijs van de aannemer heeft gekregen. 'We zijn ons bewust van de urgentie van het werk, maar er zijn grote risico's verbonden aan de omvang van dit werk', schrijft de medewerker in een e-mail.
  • PREPA en Whitefish ondervonden grote scheepvaartproblemen omdat geen van beiden op de hoogte was van de belemmeringen van het transport van de materialen over zee. De vertragingen dwongen PREPA om chartervluchten tegen veel hogere kosten goed te keuren om een ​​groot deel van de vracht te vervoeren.
  • De laatste versie van het contract verhoogde de uurlonen voor werknemers van nutsbedrijven met 50 procent tot $ 319 per uur, zonder duidelijke reden. (Dat is veel meer dan de $ 63 per uur die de arbeiders daadwerkelijk betaald kregen, volgens de New York Times.) Het contract factureerde PREPA ook in de veronderstelling dat de bemanningen 16 uur per dag, zeven dagen per week werkten. Onderzoekers zeggen dat dit aannemers en onderaannemers in staat stelde PREPA in rekening te brengen voor tonnen overuren zonder enige rechtvaardiging.
  • Het oorspronkelijke contract voldeed niet aan de FEMA-normen, blijkt uit e-mails die zijn uitgewisseld tussen de advocaten van PREPA en de advocaten van FEMA. Ze vertelden Caldas dat er in het contract meer dan een dozijn vereiste bepalingen ontbraken, waaronder clausules met betrekking tot arbeidsnormen, milieuregelgeving en anti-lobbyactiviteiten.
  • PREPA negeerde het advies van zijn externe advocaten om delen van het contract te wijzigen voordat het werd ondertekend, wat PREPA meer flexibiliteit zou hebben gegeven om het contract kosteloos te beëindigen en Whitefish zou hebben verplicht alle toepasselijke belastingen te betalen. In plaats daarvan moest PREPA Whitefish blijven betalen om nog 30 dagen te werken nadat het contract was opgezegd. Rosselló kondigde op 29 oktober aan dat hij het Whitefish-contract zou opzeggen, maar zei niet wanneer die opzegtermijn van 30 dagen werd gegeven. Slechts één week arbeid en apparatuur kostte PREPA ongeveer $ 110.000, op basis van een factuur van 7 oktober van Whitefish. Bijna alle aanbevelingen van de advocaten werden in het definitieve contract genegeerd.

Contracten zonder bod zijn riskant

Dinsdag verdedigde het hoofd van PREPA, Ricardo Ramos, zijn besluit om een ​​contract met Whitefish te ondertekenen tijdens een hoorzitting voor de commissie van het Huis. Hij vertelde leden van het Congres dat hij prijsopgaven had gekregen van meer dan een dozijn Amerikaanse bedrijven, maar dat Whitefish zei dat het arbeiders sneller naar het eiland zou krijgen, met minder geld vooraf.

'Achteraf gezien zijn er enkele stappen in ons contractproces met Whitefish die we beter hadden kunnen doen', zei Ramos in een voorbereide getuigenis. 'Ik koos voor een contract met Whitefish omdat het mijn prioriteit was om de onmiddellijke hulp te krijgen die we nodig hadden om zo snel mogelijk te beginnen met het herstellen van de stroomvoorziening voor onze meest kritische klanten.'

Verwant

Duisternis: leven in Puerto Rico zonder elektriciteit

Een van de belangrijkste redenen waarom Puerto Rico zo'n slechte deal kreeg, was het proces dat het moest doorlopen om het contract te gunnen. Tijdens de hoorzitting van de Senaat legde Rosselló uit dat, omdat de Puerto Ricaanse regering failliet is en $ 70 miljard aan schuldeisers verschuldigd is, ze weinig invloed heeft om gunstigere voorwaarden te onderhandelen. Whitefish was de enige aannemer die geen aanbetaling eiste en pas factureerde nadat het werk was gedaan.

PREPA volgde ook niet het open biedingsproces, dat normaal gesproken vereist is voor federale terugbetaling.

Open bieden wordt beschouwd als de hoogste standaard bij het aangaan van contracten door de overheid, zodat de overheid de beste deal krijgt en zoveel mogelijk bedrijven een kans krijgen om te concurreren. Deze contracten vereisen over het algemeen ook meer controle en toezicht. Het nadeel van open bieden is dat het veel langer kan duren. Daarom proberen federale agentschappen dit vaak te vermijden wanneer ze kunnen, vooral tijdens een noodgeval.

Federale agentschappen kunnen het open biedingsproces in bepaalde noodcontracten omzeilen als ze kunnen aantonen dat dit hun werk ernstig zou belemmeren. In die gevallen hoeven ze alleen maar een paar prijsopgaven te krijgen en de beste deal te kiezen.

Dat is wat PREPA probeerde te doen. Het nutsbedrijf was van plan een vergoeding te krijgen via FEMA's noodhulpsubsidies, dus het ging niet door het open biedingsproces.

Tijdens de hoorzitting van de Senaat zei Ramos ook dat PREPA ervoor koos om geen wederzijdse hulpovereenkomsten met andere nutsbedrijven aan te gaan, omdat ambtenaren niet zeker wisten of ze de logistiek van het transporteren en huisvesten van meer nutsbedrijven zouden kunnen beheren.

Ik had mensen nodig die op zichzelf stonden, zei Ramos. Er waren geen hotelkamers in Puerto Rico. Je zou in militaire stijl moeten komen, met je eigen accommodatie, met je eigen diesel.

Maar zelfs het no-bid-contract dat het uiteindelijk ondertekende, voldeed niet aan de fundamentele FEMA-normen. En het negeren van het advies van de advocaten betekende dat het voor PREPA moeilijker was om het contract met Whitefish te beëindigen toen de gouverneur besloot het te annuleren.

Dus PREPA betaalt Whitefish nog steeds voor werk dat de federale overheid waarschijnlijk niet zal terugbetalen - geld dat PREPA niet heeft omdat het failliet is. Ondertussen zullen veel Puerto Ricanen in het donker wachten terwijl het nutsbedrijf op zoek is naar een betere deal.

De Stafford Act heeft een update nodig

Wie er uiteindelijk voor de wederopbouwrekening terechtkomt en hoe dat geld wordt besteed, is een ander belangrijk twistpunt.

De Stafford Act , die FEMA machtigt om te reageren op een ramp, beperkt het federale geld voor noodhulp bij het herbouwen van de infrastructuur zoals deze was vóór de storm.

Voor Puerto Rico zou dat betekenen dat het net moet worden hersteld in dezelfde vervallen staat die in de eerste plaats tot de stroomstoringen heeft geleid, en noch Puerto Ricanen noch wetgevers willen dat.

En het risico op extreme stormen neemt toe en bevolkingsgroei in kwetsbare gebieden, de potentiële schade en schade door orkanen zal toenemen. We moeten een veerkrachtig netwerk bouwen, want dit gaat weer gebeuren, zei senator Al Franken (D-MN). Naarmate het klimaat blijft opwarmen, zullen ze alleen maar krachtiger worden.

Rosselló zei dat Puerto Rico baat zou hebben bij meer flexibiliteit onder de Stafford Act om te herbouwen met veerkracht in het achterhoofd.

Verwant

Puerto Rico is opnieuw in black-out nadat de stroomlijn die door Whitefish is gerepareerd uitvalt

Als je een staat hebt die al een modern systeem heeft en het komt ten val, dan is de Stafford-act logisch, zei Rosselló. Maar als u veel geld investeert in iets dat weer naar beneden gaat, is dat gewoon niet het beste gebruik van dat geld.

waar kan ik de truffeljagers streamen

Omdat Puerto Rico echter failliet is, zou het Congres voor het betalen van upgrades meer geld moeten goedkeuren - een al beladen proces - en wetgevers maken zich zorgen over geld voor noodhulp dat wordt gebruikt om schuldeisers terug te betalen in plaats van Puerto Rico daadwerkelijk te herbouwen.