Rex Tillerson's potentieel enorme belangenconflict over Rusland en olie, uitgelegd

De Russische president Vladimir Poetin (R) en ExxonMobil CEO Rex Tillerson (L) wonen de ondertekening van een overeenkomst tussen Rosneft en ExxonMobil bij in de Zwarte Zee-haven van Toeapse op 15 juni 2012.

(MIKHAIL KLIMENTYEV / AFP / Getty Images)

Op dinsdag tikte Donald Trump op ExxonMobil CEO Rex Tillerson wordt zijn minister van Buitenlandse Zaken . En een wenkbrauwverhogend aspect van deze keuze is dat Exxon mogelijk miljarden dollars op het spel kan hebben bij een van de grootste beslissingen op het gebied van buitenlands beleid die Trump de komende jaren zal overwegen – of de sancties tegen Rusland gehandhaafd blijven.

Exxon, 's werelds grootste oliemaatschappij, heeft lang een oogje gehad op de enorme olie- en gasvoorraden van Rusland. Tussen 2011 en 2013 Exxon een reeks deals getekend met de Russische staatsoliegigant Rosneft om de Zwarte Zee te verkennen, schaliebronnen in West-Siberië te ontwikkelen en – belangrijker nog – naar olie te boren in het noordpoolgebied, een van de grootste onaangeboorde fossiele brandstoffen in de wereld achtergelaten.



Voor Exxon, die beroemd gemist op de enorme fracking-boom in de VS waren deze deals cruciaal voor de toekomst van het bedrijf. Vooral Arctische olie zou een game changer zijn geweest voor Exxon, zegt Fadel Gheit, een olie-analist bij Oppenheimer & Co. Het bedrijf hoopte dat dit een decennialange investering zou zijn die vele miljarden waard zou zijn.

heeft Bill Clinton een vrouw verkracht?

Maar Exxons Arctische dromen viel uit elkaar in 2014 , nadat de regering-Obama sancties had opgelegd aan de Russische olie-industrie wegens Russische invallen in Oekraïne. Ondanks dat ik net een verleidelijke olie-ontdekking in de Karazee werd Exxon gedwongen zijn werk te staken - en de verkenning in het Russische Noordpoolgebied ligt sindsdien stil.

Destijds vertelde Tillerson de aandeelhouders dat hij gekant was tegen gerichte sancties tegen Rusland: we steunen in het algemeen geen sancties, omdat we vinden dat ze niet effectief zijn, tenzij ze zeer goed en alomvattend worden uitgevoerd, zei hij in mei 2014. nieuwe baas lijkt het ermee eens te zijn: Reince Priebus, de inkomende stafchef van Trump, zei onlangs Trump wist nog niet zeker of hij die Russische sancties zou handhaven.

De mogelijke belangenconflicten zijn hier aanzienlijk: Tillerson bezit zelf $ 218 miljoen in Exxon-aandelen en een pensioen dat naar verluidt $ 70 miljoen waard is, hoewel het niet duidelijk is wat hij met die investeringen zal doen zodra hij toetreedt tot de Trump-administratie. Wat we doen weet is dat Tillerson spoedig in een positie van invloed zou kunnen komen over de kwestie van de sancties - en dat het opheffen ervan een grote zegen voor Exxon zou kunnen zijn. Het is denkbaar dat Tillerson onpartijdig blijft en de kwestie puur op zijn beleidsmatige merites beoordeelt, maar dit conflict zal op de achtergrond opdoemen.

De kwestie is ook van groot belang voor de Russische president Vladimir Poetin (om nog maar te zwijgen van degenen die de opwarming van de aarde in de gaten houden). Als die sancties tot huur opgeheven, en als Rusland de westerse oliemaatschappijen niet terug kan lokken, dan het land staat voor een onverbiddelijke achteruitgang in zijn olie- en gasproductie in de komende jaren - die, als er slecht mee wordt omgegaan, de overheidsbegroting en de economie zou kunnen verwoesten. In veel opzichten hebben Poetin en Exxon elkaar nodig. En Tillerson zit nu in het midden.

Hoe Exxon zo diep in Russische olie werd geïnvesteerd?

Het offshore ijsbestendige olieproducerende platform Prirazlomnaya is op 8 mei 2016 te zien in de Pechorazee, Rusland.

(Sergey Anisimov / Anadolu Agency / Getty Images)

ExxonMobil is al sinds de jaren negentig geïnteresseerd in Rusland, toen voormalig CEO Lee Raymond probeerde (en faalde) om een ​​belang te kopen in de Russische energiegigant Yukos. In die periode hield Tillerson toezicht op een olie- en gasproject van Exxon op het Russische eiland Sachalin en heeft naar verluidt Poetin goed leren kennen gedurende die tijd.

Tillerson nam het roer van Exxon in 2006 over, in een tijd dat de wereldwijde olieprijzen stegen en veel van de gemakkelijkst te boren velden over de hele wereld al waren ontwikkeld. Steeds vaker zochten energiebedrijven naar nieuwe grenzen zoals Rusland, dat heeft meer dan $ 8,2 biljoen aan onaangeboorde olie en gas , volgens Bloomberg, vooral in het ijzige Noordpoolgebied. Rusland van zijn kant had westerse expertise nodig om deze hulpbronnen te ontwikkelen.

Andere westerse bedrijven, waaronder Chevron en BP, probeerden zichzelf te presenteren als het antwoord op de Russische ellende. Maar het waren Tillerson en Exxon die er uiteindelijk in slaagden een reeks deals te sluiten met Rosneft om naar olie te zoeken in de Zwarte Zee, om schalievoorraden in West-Siberië te exploiteren en om drie blokken te ontwikkelen in de Karazee in het noordpoolgebied - een regio die Rosneft beweert dat meer olie bevatten dan de hele Golf van Mexico .

( ExxonMobil )

Exxon en Rosneft investeerden $ 3,2 miljard in het Kara Sea-project - in de hoop dat deze weddenschap uiteindelijk vele malen zou worden terugbetaald. Het volgende jaar, Poetin toegekend Tillerson Russia's Order of Friendship-medaille voor het oliewerk van zijn bedrijf in het land.

Maar in 2014 liep alles vast toen Russische troepen Oekraïne binnenvielen en de Krim annexeerden. In reactie daarop heeft de regering-Obama Amerikaanse sancties instellen tegen de Russische olie- en gasindustrie die technologieoverdracht verbiedt en Exxon vertelde dat het alle offshore boorwerkzaamheden met Rosneft eind september moest stopzetten.

De timing was brutaal voor Exxon: The Company was een proefboorgat aan het boren in Blok 1 van de Karazee - en had net rots ontdekt met naar schatting 750 miljoen vaten olie, Rosneft beweerde . Igor Sechin, de CEO van Rosneft en een nauwe bondgenoot van Poetin, had het veld Pobeda of Victory gedoopt.

Hoewel Tillerson tegen de sancties was, verzette Exxon zich niet tegen het beleid (afgezien van het vragen om een ​​korte verlenging om zijn zaken af ​​te wikkelen). Het bedrijf beëindigde eind september zijn werkzaamheden in de Karazee en verliet het land. Rosneft heeft zijn verkenning van het noordpoolgebied opgeschort.

Waarom het einde van de Amerikaanse sancties een enorme deal zou kunnen zijn voor Exxon – en een grotere deal voor Rusland?

Eerste verjaardag van het referendum dat de Krim bij Rusland heeft gevoegd (Alexander Aksakov/Getty Images)

Het is nog steeds onduidelijk wat Donald Trump van plan is te doen aan de Amerikaanse sancties tegen Rusland. Maar hij heeft zeker hints gegeven die hij serieus zou overwegen om ze op te heffen. Als we veel kunnen betekenen voor ons land en goed kunnen opschieten met Rusland, zou dat iets geweldigs zijn. Ik zou het graag willen proberen' zei hij in april . In december, toen hem rechtstreeks naar sancties werd gevraagd, zei de stafchef van Trump... cryptisch gezegd ,,Je moet maar afwachten.

Voor Rusland zou het opheffen van sancties een enorme overwinning kunnen zijn. Het land is momenteel een van 's werelds grootste producenten van ruwe olie en pompt 10 miljoen vaten per dag weg (ongeveer 10 procent van het wereldwijde aanbod). Maar de oudere velden zijn in verval en het is onwaarschijnlijk dat het land de huidige productieniveaus na 2020 kan handhaven, tenzij het zijn onaangeboorde velden ontwikkelt, een recent verslag van het Wilson Center gevonden. Aangezien olie- en belastinginkomsten de helft van de Russische nationale begroting financieren, zou een langdurige daling ernstige gevolgen hebben voor het land, en misschien zelfs politieke instabiliteit in gevaar brengen.

Om dat lot te vermijden, moet Rusland dringend westerse bedrijven terughalen met de expertise om te boren in moeilijker toegankelijke gebieden zoals het Noordpoolgebied. Als Rusland dit helemaal alleen zou kunnen doen, zonder westerse hulp, hadden ze het al gedaan, zegt Edward Chow, een oude veteraan in de industrie die nu een energiebeleidsexpert is bij de Centrum voor Strategische en Internationale Studies . Maar dat kunnen ze niet.

Als Trump uiteindelijk de sancties opheft, zal Exxon waarschijnlijk op korte termijn zijn Arctische exploratie-inspanningen hervatten met Rosneft, het hoofd operaties van ExxonMobil in Rusland, Glenn Waller, zei terug in april. Analisten zeggen dat het bedrijf waarschijnlijk niet zal worden afgeschrikt door de huidige lage olieprijzen. Exxon realiseert zich dat dit een langetermijnbeslissing is en dat ze geduld moeten hebben, zegt Gheit. We hebben het over honderden miljarden dollars aan investeringen in de komende 30 tot 40 jaar. (Hoewel er natuurlijk geen garantie is dat Exxon erin zal slagen olie uit het noordpoolgebied te produceren - merk op dat Shell op de beroemde manier leeg kwam te staan ​​​​na miljarden investeringen in de verraderlijke Chukchi-zee ten noorden van Alaska.)

Exxon zou waarschijnlijk ook zijn exploratie naar olie in de Zwarte Zee hervatten - en proberen de onaangeboorde schalieformaties in West-Siberië aan te boren. Ze zouden in feite proberen een aantal van de in de Verenigde Staten geperfectioneerde technieken voor strakke olie naar Rusland te brengen, zegt Chow.

Ook voor Exxon staat er veel op het spel. Het bedrijf beschikt momenteel over bewezen reserves van bijna 25 miljard vaten olie-equivalent. Maar het moet die reserves blijven aanvullen om de aandelenkoersen hoog te houden, en het heeft sinds 2006 moeite om dat te doen. Het bedrijf was laat bij de schalie-boom die de Verenigde Staten overspoelde - en toen het eindelijk probeerde in actie te komen, te veel betaald in 2010 voor een schaliegasbedrijf, XTO.

Rusland is een van de weinige grote prijzen die nog beschikbaar zijn voor Exxon. Het noordpoolgebied is het equivalent van schalie in de VS - en ze zouden het eerste bedrijf zijn dat beweerde daar potentieel te hebben, zegt Gheit. Het is absoluut heel belangrijk voor hen.

De hervatting van de Arctische olie-exploratie zou ook grote gevolgen kunnen hebben voor de klimaatverandering. Als de wereld de opwarming van de aarde onder de 2°C wil houden, het internationaal afgesproken doel, het moet het gebruik van fossiele brandstoffen sterk terugdringen. De opening van een enorm nieuw reservoir - volgens sommigen ligt 20 procent van 's werelds onontdekte olie en gas in het noordpoolgebied - zou die inspanningen veel moeilijker kunnen maken.

Toch zijn er weinig aanwijzingen dat dit een serieuze overweging zou zijn voor Tillerson. Hoewel hij heeft gezegd dat klimaatverandering echt is, heeft hij ook de spot gedreven met pogingen om het olie- en gasverbruik te verminderen. Om te zeggen dat je verslaafd bent aan olie en aardgas, hij vertelde ooit aan Fortune magazine , lijkt mij te zeggen dat je verslaafd bent aan economische groei.

De grote vraag: wat gaat Tillerson eigenlijk doen aan sancties?

Voor alle duidelijkheid: we weten nog steeds niet of Tillerson zal lobbyen om sancties als staatssecretaris op te heffen, laat staan ​​dat hij dat alleen zou doen. om Exxon te helpen. Hij heeft niets over het onderwerp gezegd sinds hij is uitgekozen. En de regering-Trump hintte al lang voordat Tillerson werd aangekondigd over het opheffen van sancties.

Maar dit conflict zal heel erg in de lucht blijven hangen: Tillerson heeft zijn hele volwassen leven bij Exxon gewerkt en zijn pensioenplan is verbonden met het fortuin van het bedrijf. tenzij hij zijn aandelen verkoopt . Wanneer zijn benoeming volgend jaar voor de Senaat komt, zullen zowel Democraten als Republikeinen alle reden hebben om zich af te vragen of hij echt onpartijdig kan zijn in deze kwestie.