De wetenschap van menselijk verval

In 's werelds grootste lichaamsboerderij

Waarschuwing: dit verhaal bevat grafische afbeeldingen

Zeven mijl ten noordwesten van San Marcos, Texas, liggen ongeveer 50 naakte menselijke lichamen in verschillende stadia van ontbinding verspreid over een veld van 16 hectare.

Sommige zijn volledig gemummificeerd, hun vlees is uitgedroogd door de harde zon van Texas. Anderen zijn zo vraatzuchtig geplukt door gieren dat hun botten gerafeld zijn. De meest lugubere zijn de verse: lichamen van een week oud die zijn opgeblazen tot twee keer hun normale grootte en kruipen met duizenden maden.



Deze operatie, op een plaats genaamd Freeman Ranch , maakt deel uit van het Forensic Anthropology Center van de Texas State University. In de volksmond worden dergelijke faciliteiten - dit is de grootste van zes wereldwijd, allemaal in de VS - gewoon body farms genoemd.

De lichamen worden geschonken en in de elementen achtergelaten als onderdeel van onderzoek dat gericht is op een beter begrip van het ontbindingsproces, voornamelijk om te helpen bij strafrechtelijk onderzoek. Wanneer een niet-geïdentificeerd lichaam opduikt, is de eerste vraag die de politie doorgaans stelt, hoe lang geleden de persoon stierf - en de observaties die op body farms zijn gedaan, zijn cruciaal geweest om hen in staat te stellen het te beantwoorden. Onderzoekers van Freeman Ranch gebruiken hun kennis van verval ook om de lichamen te identificeren van honderden mensen die elk jaar sterven aan uitdroging of een hitteberoerte nadat ze de grens met Texas zijn overgestoken.

'Wat we echt willen uitzoeken, is op basisniveau hoe ontbinding werkt', zegt Daniel Wescott, hoogleraar antropologie aan de staat Texas en directeur van de body farm. 'Er is hier een heel klein ecosysteem gaande.' Hij gebaart naar één lichaam, met een leerachtig gezicht dat verstijfd is tot een kreun met open mond. 'En we willen elk deel ervan begrijpen.'


De overgrote meerderheid van de mensen die ooit hebben geleefd deelt hetzelfde lot na de dood: ontbinding. Tenzij je lichaam wordt ingevroren, gecremeerd of op een andere manier wordt vernietigd nadat je sterft, zal het onvermijdelijk worden geconsumeerd door bacteriën, insecten en dieren die je organische stoffen recyclen tot nieuwe vormen van leven. Zelfs vandaag de dag stopt de bescherming van balsemvloeistof en houten kisten het proces niet - het vertraagt ​​het alleen een beetje. Gezien hoe universele ontbinding is, is het een beetje verrassend dat tot voor kort onze kennis ervan vrij dun was.

De eerste bekende studie van menselijke ontbinding is: Wegwassen van fouten door een Chinese rechter genaamd Song Ci. Het is een 13e-eeuwse verhandeling over de basisprincipes van autopsie: hoe het lichaam te onderzoeken en bijvoorbeeld de doodsoorzaak vast te stellen. Dit werk werd uiteindelijk gevolgd door een reeks Europese wetenschappers die in de 19e eeuw lichamen opgraven en voor het eerst de specifieke stadia van ontbinding observeerden dat een lichaam ervaart als het vergaat.

'Wat we echt willen uitzoeken, is op basisniveau hoe ontbinding werkt'

Deze studies maakten brede generalisaties over ontbinding op basis van slechts een paar lichamen. In de jaren zeventig vertrouwden forensische wetenschappers nog steeds grotendeels op onderzoek met karkassen van varkens bij het raadplegen van strafzaken en bij het bepalen van het allerbelangrijkste post-mortem-interval - de tijd tussen het moment waarop een persoon sterft en het moment waarop zijn of haar lichaam wordt gevonden. Niemand had ooit uit de eerste hand een menselijk lichaam zien vervallen in een gecontroleerde omgeving.

Dat veranderde in 1980 aan de University of Tennessee, waar de antropoloog William Bass de eerste body farm oprichtte. Bass kwam op het idee nadat hij was opgeroepen om de politie te helpen in een lokale moordzaak: ze hadden een verstoord graf uit de burgeroorlog gevonden en vermoedden dat het lichaam erin recentelijk was, ingeruild door de verdachte om het bewijsmateriaal te verbergen. Bass analyseerde de kleding van het lichaam en andere factoren en ontdekte dat dit niet het geval was. Maar hij maakte zich zorgen over onze onvolledige kennis van de menselijke ontbinding.

Dus begon hij lijken te verzamelen. De allereerste - een 73-jarige man die was overleden aan een hartaandoening - werd achtergelaten om te vergaan op een verlaten boerderij die aan de universiteit was geschonken, net buiten de stad Knoxville. Uiteindelijk omheinden Bass en zijn studenten een stuk bos van 1,3 hectare op het terrein en begonnen ze meerdere lichamen tegelijk te bestuderen. In de loop der jaren hebben onderzoekers van de Tennessee Body Farm (een groep die zowel Wescott als Kate Spradley zou omvatten, een andere huidige professor aan de Texas Body Farm) meer dan 650 lichamen verwerkt, de studie van menselijke ontbinding gelegitimeerd en veel vastgesteld van wat we weet er nu van.

antenne

Een luchtfoto van Freeman Ranch, met lichamen in kooien. (Daniël Wescott)

Maar er is nog veel dat we niet weten. 'Hitte en vochtigheid hebben echt invloed op de afbraaksnelheid. Dat betekent dat het proces van regio tot regio verschilt', zegt Wescott, een opgewekte forensische antropoloog met een grijze baard die schoolboeken, diploma's en een menselijke schedel op zijn kantoorboekenplank heeft staan. Een lichaam vergaat in een heel ander tempo in Texas Hill Country dan in Oost-Tennessee. Dit is de reden waarom body farms vervolgens werden opgericht in North Carolina, Illinois, en hier in de staat Texas. Omdat dit soort operaties volgens de Europese wetgeving illegaal zou zijn - en nog niet elders is geprobeerd - is onze huidige kennis over menselijke ontbinding volledig afhankelijk van wat er in deze faciliteiten gebeurt.

Vier fulltime medewerkers, samen met tientallen afgestudeerde en niet-gegradueerde vrijwilligers, runnen nu de Texas State Body Farm, die wordt betaald met financiering van de Texas State University en vergoedingen van verschillende wetshandhavingsinstanties. Het personeel onderhoudt een steeds groter wordende verzameling van ongeveer 200 menselijke skeletten - de schoongemaakte en gecatalogiseerde resultaten van een jaar of zo van ontbinding buiten. Deze hedendaagse exemplaren zijn waardevol, zegt Wescott, omdat de verhoudingen van menselijke lichamen in het algemeen altijd veranderen - tegenwoordig grotendeels als gevolg van toenemende obesitas, wat de snelheid van gewrichtsslijtage verandert - en de meeste collecties elders zijn historisch. Het hebben van een substantiële verzameling recente skeletten helpt bij het bepalen van de leeftijd van een niet-geïdentificeerde persoon die in mysterieuze omstandigheden wordt gevonden.

Bij zijn vorige baan aan de Universiteit van Missouri werd Wescott bijvoorbeeld gevraagd om te helpen toen in 2008 een onthoofd lichaam werd gevonden in de buurt van de stad Columbia. 'Het eerste wat me opviel waren de dijbeenderen', zegt Wescott. 'Ze waren veel dunner dan normaal en sloten zich in een ongebruikelijke hoek aan bij het lichaam.' Toen hij ze vergeleek met exemplaren in de collectie van de Universiteit van Tennessee, realiseerde hij zich dat ze het resultaat waren van een lange tijd zittend - hoogstwaarschijnlijk in een rolstoel. De politie vertelde het publiek dat de overblijfselen waarschijnlijk van een rolstoelgebonden vrouw waren. De zaak werd opengebroken toen een rolstoelverkoper dit hoorde en belde met de mededeling dat hij een klant had die ongebruikelijk een recente aanpassing had gemist en niet meer terugbelde.

zijbalk2

Waarom doneren mensen hun stoffelijk overschot aan de body farm?

Het aantal mensen dat hun lichaam doneert aan de Texas State Body Farm en anderen blijft groeien - en veel van de onderzoekers zelf, waaronder Daniel Wescott, hebben zich aangemeld om hun lichaam te doneren nadat ze zijn gestorven. Deze Oxford Amerikaans profiel van donoren verklaart enkele van de redenen waarom.

1) Veel mensen willen een positieve bijdrage aan de wetenschap met hun lichaam nadat ze zijn gestorven, en de eisen van de body farm zijn veel minder beperkend dan die van de meeste medische scholen of ziekenhuizen. De bodyfarm accepteert zwaarlijvige lichamen, evenals lichamen die zijn geobserveerd of waarvan organen zijn verwijderd om te worden gedoneerd. De enige beperkingen zijn dat lichamen onder de 500 pond moeten wegen en geen besmettelijke ziekte mogen hebben.

2) Andere donoren keuren de ceremoniële attributen en kunstmatige processen die deel uitmaken van de moderne begrafenis misschien af. Als onderdeel van de groeiende natuurlijke begrafenis beweging , duizenden mensen in de VS zijn afmelden van balsemen, betonnen grafkelders en stalen kisten, die allemaal de ontbinding vertragen en inerte materialen in de grond stoppen. Door te doneren aan de body farm wordt hetzelfde bereikt: de voedingsstoffen van een lichaam kunnen na de dood snel worden gerecycled in andere organismen.

3) Eindelijk, daar zijn de kosten : de prijs van de gemiddelde Amerikaanse begrafenis heeft .000 overtroffen , en zelfs crematie typisch kost een paar duizend dollar . De body farm van Texas State biedt gratis ophaling van alle lichamen binnen een straal van 200 mijl, evenals gratis ophaalservice vanaf de nabijgelegen luchthaven van Austin.


Het is moeilijk om voor het eerst naar ontbindende menselijke lichamen te kijken. Tegenwoordig zien de meesten van ons zelden enige vorm van menselijke resten. Over 70 procent van de Amerikanen sterft nu in ziekenhuizen of andere faciliteiten, in plaats van thuis, en de lichamen die wel een formele bezichtiging ondergaan, worden bewaard met balsemvloeistof en bedekt met make-up, en vervolgens verzegeld in kisten om diep onder de grond te ontbinden. Er heeft een gordijn gehangen tussen leven en dood, en de meesten van ons hebben zelden de kans om erachter te kijken.

Bovendien, zegt Antonius Robben - een professor in de antropologie die geloofsovertuigingen en praktijken met betrekking tot de dood bestudeert - 'is ​​er geen cultuur op aarde die een lichaam achterlaat zonder enig ritueel. Het is een van de weinige universalia. We hebben een heel sterk besef van de integriteit van het lichaam, en een grote preoccupatie met wat ermee gebeurt, ook al weten we dat de persoon binnenin er niet meer is.'

wanneer kan ik de stimuluscontrole verwachten?

Een van de redenen waarom het zo moeilijk is om de lichamen op Freeman Ranch te zien - in het vuil liggen, uit elkaar gehaald worden door insecten en dieren, en ontbindingsvloeistof op de grond sijpelen - is dat het deze preoccupatie doet exploderen. Een ontbindend lichaam ziet eruit alsof het van een andere soort is dan een bewaard gebleven lichaam bij een wake. En de lelijke waarheid is dat uiteindelijk bijna iedereen van ons door het proces van verval zal gaan.

Freeman Ranch zelf is echter een prachtige plek: 3.500 hectare Hill Country-terrein, bezaaid met alsem en cactussen. Afgezien van de body farm, is het de thuisbasis van een echte boerderij - een werkende ranch, beheerd door de universiteit, die dienst doet als klaslokaal voor cursussen over veeteelt. Het pand wordt ook gebruikt voor ROTC-oefeningen, sterrenkijksessies voor astronomieklassen en ecologisch onderzoek.

En vijf of zes keer per maand arriveert er een pas overleden menselijk lichaam. In een ziekenhuis in Texas, een uitvaartcentrum of een medisch onderzoeksbureau wordt het op een brancard vastgebonden, in een vrachtwagen geladen en naar de ranch gebracht, waar onderzoekers en studentvrijwilligers in actie komen.

Eerst lossen ze het lichaam uit en dragen het naar het laboratorium ter plaatse, waar ze metingen, foto's, haar- en bloedmonsters nemen. Er wordt een ID-nummer toegewezen, dat de naam van de persoon vervangt en permanent bij het lichaam blijft. Waar mogelijk plaatsen ze het lichaam direct buiten voor ontbinding, maar als er niet genoeg personeel aanwezig is (er zijn er een paar nodig om het lichaam buiten te plaatsen), wordt het een dag of twee in een roestvrijstalen inloopkoelkast bewaard om te arresteren verval. Plaatsing omvat een korte rit in een pick-up naar een omheind, licht bebost terrein. Het gebied wordt 24 uur per dag bewaakt door beveiligingscamera's, hoewel Wescott zegt dat niemand ooit heeft geprobeerd binnen te breken.

Er zijn daar op elk moment ongeveer 50 lichamen, onregelmatig geplaatst, minstens anderhalve meter uit elkaar. Op basis van het lopende onderzoek vergaan ze onder iets andere omstandigheden. Sommige worden opzettelijk in de hete zon gelaten, tussen metershoge prairiegrassen, terwijl andere in een schaduwrijk bosje van Ashe-jeneverbes- en eikenbomen worden geplaatst. De meeste worden beschermd door twee meter hoge metalen kooien, maar sommige zijn volledig zichtbaar, zodat onderzoekers dat kunnen observeer de effecten van gieren met behulp van op bomen gemonteerde gamecamera's. Momenteel zijn de lichamen allemaal naakt, maar in het verleden hebben de onderzoekers ook de invloed van kleding op de ontbinding bestudeerd. Een weerstation registreert continu temperatuur, zonnestraling, neerslag en andere meetgegevens, die naast gegevens over de lichamen in aanmerking moeten worden genomen bij het maken van ontledingsmodellen. De geur is kenmerkend - een mix van natrot en ranzig vlees - maar minder scherp dan je zou verwachten, en veel meer diffuus dan in het laboratorium, waar de lichamen worden schoongemaakt na hun tijd in het veld.

Als Wescott nieuwe mensen naar de body farm brengt, begint hij meestal met de oudste, meest vervallen lichamen, om de bezoekers wat tijd te geven, zoals hij zegt, om 'eraan te wennen'. Dat komt omdat de eerste, meest verse stadia van verval het meest overweldigend zijn. Maar om het ontbindingsproces te begrijpen, moet je de fasen echt op volgorde zien, van het griezelige begin tot het reserve, uitgedroogde einde.

De eerste fase begint kort na de dood. Zodra het hart stopt met kloppen, kunnen de lichaamscellen de homeostase (een stabiel evenwicht van temperatuur, pH en andere factoren) niet langer handhaven, zodat ze scheuren. 'Als dat gebeurt, krijg je huidslip' - Wescott bootst de huid na die van zijn eigen arm valt - 'en je hebt verrotting. Dit is wanneer de bacteriën zich met je beginnen te voeden. Plots is er een heel rijke koolstofbron voor hen.'

Binnen een paar dagen leidt deze razernij van eten tot de tweede fase: een opgeblazen gevoel. Terwijl bacteriën de vaste componenten van het lichaam verteren, komen er gassen vrij - waterstofsulfide, koolstofdioxide en methaan - waardoor het lichaam enorm opzwelt. Wanneer een lichaam op Freeman Ranch in 'full bloat' is, zoals de onderzoekers zeggen, kan het uitzetten tot twee keer de vorige grootte, in sommige gevallen zelfs de metalen kooi van de grond duwen. Tijdens deze fase geeft de bacteriële productie van zwavel het lichaam ook een vreemde, gelige kleur, onderdeel van een proces dat 'marmering' wordt genoemd.

decomp1 Klik om te bekijken

De stadia van ontbinding: bloat (boven), geavanceerd verval (midden) en droog verval (onder). (Joseph Stromberg)

Een opgeblazen gevoel veroorzaakt ook de komst van vliegen, die eieren leggen in elke blootgestelde opening, inclusief de ogen, oren, neus en mond - en voor lichamen die autopsie hebben ondergaan, de lange incisie die over de lengte van de borst loopt. Een paar dagen later komen deze eieren uit in maden, die de huid in een dikke, kruipende zwerm bedekken. Omdat er zoveel maden in het gezicht uitkomen, consumeren ze het vlees daar het snelst, wat een vreemde nevenschikking creëert: een verschrompelde, zwartgeblakerde schedel met opengewerkte kenmerken bevestigd aan een nog steeds gezwollen lichaam. De overblijfselen in dit stadium zijn de meest schokkende op de boerderij - opgezwollen, levendig gekleurde lichamen, nog steeds vlezig genoeg om ruwweg op levende mensen te lijken, maar bedekt met een tapijt van maden. Als je te dichtbij komt, zullen er ook vliegen op je landen.

Na drie dagen van ontbinding gaat het lichaam naar de derde fase: zuivering. Op dit punt begint het te krimpen, terwijl de huid openbarst om de toenemende druk te verlichten en vloeistoffen weglekken. 'De zuivering is zo rijk aan stikstof dat het eigenlijk alle vegetatie eromheen doodt', zegt Wescott, wijzend op het zwartgeblakerde dode gras rond één lichaam. 'Maar als je in het jaar terugkomt, zal het heel veel planten bevatten, omdat het als meststof werkt.'

'Je hebt een baan te doen, maar je moet ook onthouden dat dit lichaam ooit een levend persoon was'

Binnen een paar weken hebben de bacteriën en maden het grootste deel van het vlees van het lichaam opgegeten. Vervolgens komt de langste fase, die de meeste lichamen op Freeman Ranch omvat: geavanceerd verval. Degenen die in de zon worden achtergelaten, drogen uit en mummificeren, omdat de hitte ze onherbergzaam maakt, zelfs voor vliegen en bacteriën - een groot verschil met de Tennessee Body Farm. Degenen in de schaduw worden langzaam geconsumeerd totdat al het vlees is verdwenen. In dit stadium lijken de lichamen alleen op een abstracte, indirecte manier op mensen. Loop er snel langs en je zou denken dat het een hoogwaardige halloweenversiering was.

Ten slotte komt binnen zes maanden tot een jaar (afhankelijk van de weersomstandigheden) de laatste, droge fase, wanneer het lichaam wordt gereduceerd tot slechts een stapel kraakbeen, botten en loshangende stukjes huid die kunnen worden aangezien voor vuile kleding. Na een bepaald punt, wanneer de ontbinding min of meer voltooid is, worden de botten naar het laboratorium gebracht, gekookt in industriële keukenketels om de resterende sporen van vlees te verwijderen, schoongeboend door stagiaires die met tandenborstels werken, en toegevoegd aan de collectie.

Dit alles is drastisch anders wanneer de lichamen niet worden gekooid. 'Je kunt gerafelde botten en veren zien,' zegt Wescott, wijzend naar een blootliggend lichaam. 'Dat is het bewijs dat hier gieren zijn geweest.' De gamecamera's laten zien dat ze vaak binnen enkele minuten nadat het lichaam is afgezet arriveren, en dat hordes van hen - soms wel 40 tegelijk - een lichaam kunnen omsingelen en het binnen een paar uur weer schoon kunnen maken. Ze eten de huid niet op, maar scheuren er gaten in om bij de ingewanden te komen. Soms gaan ze bovenop de ribbenkast zitten en 'vertonen' - heftig met hun vleugels op en neer klappend in een show van dominantie - wat de ribben kan doen barsten. Andere keren slepen ze de schedel en andere delen van het lichaam in verschillende richtingen, daarom moet een bezoeker die een door gier geteisterd lichaam observeert, uitkijken naar botten onder de voeten.

gieren Klik om te bekijken

Een skelet dat is geplukt door gieren. (Joseph Stromberg)

Voor Wescott en de andere onderzoekers is ontleding in kooien het meest interessante wetenschappelijke experiment op de body farm. Ooit werd gedacht dat de bacteriën die bederf veroorzaken gewoon dezelfde soort in je zijn terwijl je leeft, maar sindsdien is ontdekt dat een opeenvolging van verschillende soorten het in de loop van de tijd uitvoert. Sommige zijn inderdaad tijdens het leven aanwezig, maar andere worden door vliegen en kevers naar het lichaam gebracht. Ondertussen geven sommige bacteriesoorten chemicaliën af die eigenlijk... aantrekken bepaalde soorten insecten - en eiwitten in het speeksel van die insecten doden concurrerende bacteriën. Verder zijn deze insecten een prooi voor muizen, die op hun beurt ratelslangen en andere grotere roofdieren aantrekken. Een ontbindend menselijk lichaam, zo blijkt, creëert een opmerkelijk complex, strak ontwikkeld en ondergewaardeerd ecosysteem. Wetenschappers noemen het nu de necrobioom .

Wat Wescott echt wil doen, is het necrobioom uitgebreid in kaart brengen om te helpen bij het bepalen van het postmortale interval. Uitzoeken hoe lang een recent lichaam al dood is, is vrij eenvoudig, maar voor degenen die al maanden rondslingeren, wordt het steeds moeilijker om het te verkleinen. Het necrobioom zou een oplossing kunnen zijn.

'Je hebt dit lichaam dat sterft, en het wordt gerecycled. Bij dat recyclingproces zijn veel aaseters betrokken, van bacteriën tot schimmels en insecten tot vogels', zegt hij. 'In plaats van het te benaderen als 'Hoe bepalen we de tijd sinds de dood?', willen we het benaderen als 'Hoe begrijpen we het necrobioom en het feitelijke proces van hoe lichamen uiteenvallen?'' Op een dag, stelt hij zich voor, forensisch onderzoekers kunnen een nieuw ontdekt lichaam afnemen, het bacteriële DNA erop sequensen en de concentratie van verschillende soorten gebruiken om precies te bepalen hoe lang het in verval is geweest.

kooien Klik om te bekijken

Daniel Wescott, staande naast gekooide lichamen. (Joseph Stromberg)

Dat soort precisie-analyse is nog een eindje weg, maar onderzoek op de body farm heeft al steeds meer geavanceerde forensische technieken opgeleverd. In workshops leren medewerkers de politie over opsporings- en bergingsmethoden en het berekenen van de autopsie-interval. Een van deze methoden is het analyseren van de gassen die door het lichaam worden uitgestoten, aangezien de concentratie van verschillende gassen voorspelbaar verandert in de tijd. De onderzoekers helpen ook bij het trainen van kadaverhonden en doen oefeningen die simpelweg bedoeld zijn om nieuw geslagen politiecadetten hun eerste blik op een dood menselijk lichaam te geven. Onlangs hebben ze het idee getest om nabij-infraroodcamera's op luchtdrones te monteren om snel te zoeken naar anomalieën in de bodemchemie over een groot zoekgebied, waardoor de politie een begraven lichaam veel sneller zou kunnen vinden dan momenteel mogelijk is.

Wescott en andere body farm-onderzoekers overleggen ook vaak met de politie over bijzonder moeilijke gevallen. Onlangs kwam Jorge Molina, een officier van de Texas Rangers - een over de hele staat handhavings- en onderzoeksbureau - naar Wescott voor hulp bij het analyseren van een lichaam gevonden in Nueces County, in de buurt van San Antonio. 'De stoffelijke resten waren in zo'n slechte staat dat een gezichtsreconstructie extreem moeilijk was', zegt Molina. 'De schedel was in verschillende stukken uiteengevallen.' Met behulp van gegevens verzameld op de body farm en uit de skeletcollectie, reconstrueerden de twee de schedel om de waarschijnlijke leeftijd en afkomst te bepalen. Molina gelooft nu dat hij en andere onderzoekers het hebben gekoppeld aan een vermiste persoon, en wacht op de resultaten van een DNA-test voor bevestiging.


Van al het toegepaste werk is misschien wel het belangrijkste een jaar oud project van professor Kate Spradley, Operation ID genaamd.

In de afgelopen jaren zijn steeds meer migranten die de grens oversteken vanuit Mexico dood aangetroffen op onverwachte plaatsen - zoals Brooks County, Texas, dat 70 mijl van de grens ligt, maar waar vorig jaar meer dan 100 migranten zijn omgekomen . 'Het is een massale ramp, maar niemand wil dat erkennen', zegt Spradley, een antropoloog die in 2009 naar de staat Texas kwam nadat hij had gewerkt aan het identificeren van migrantenresten in Pima County, Arizona. 'Er gaan elke dag meerdere mensen dood.'

BodyFarmMap2

De reden is een combinatie van grensbeleid, geografie en hitte. Nadat migranten door betaalde 'coyotes' over de grens met Texas zijn gesmokkeld, worden ze meestal in vrachtwagens langs route 281 naar Falfurrias, Texas gereden. Maar bij een grensstation net ten zuiden van de stad - een van de 71 interieur checkpoints langs de grens tussen de VS en Mexico - alle voertuigen worden grondig gecontroleerd, dus de coyotes zetten ze een paar kilometer van het controlepunt af en instrueren hen de 45 mijl of zo eromheen te lopen. Zelfs voor de mensen die zich adequaat voorbereiden, is dit soort meerdaagse trektochten in de hitte van Texas slopend, en velen kunnen het niet halen. 'Het is meestal blootstelling of uitdroging', zegt Spradley. 'Dan dwingt de coyote de groep om die persoon achter te laten, of ze kiezen ervoor.'

Politie en grensbeambten vinden deze slachtoffers uren of dagen nadat ze zijn gestorven - meestal in de schaduw van bomen, keien en kleine grotten - tijdens reguliere patrouilles of na het ontvangen van een tip van een lokale bewoner. Maar omdat deze provincies dat eigenlijk niet zijn Aan de grens, ontvangen ze geen federale financiering om met deze instanties om te gaan. Als gevolg hiervan worden de lijken meestal begraven in ongemarkeerde graven, zonder autopsie of enige poging om de overblijfselen te identificeren en contact op te nemen met de familie.

'Ik denk dat het ergste dat iemand kan overkomen, is dat hij niet weet wat er met zijn geliefde is gebeurd'

Weinig Amerikanen buiten deze provincies zijn op de hoogte van het probleem, of van het feit dat de lichamen op deze manier worden afgevoerd. Het kostte Spradley zelfs vijf jaar om erachter te komen wat er werkelijk met de lichamen van deze migranten gebeurt. Maar het afgelopen jaar heeft ze gewerkt met antropologen van de Baylor University, de... Argentijns forensisch antropologisch team (een non-profitorganisatie die oorspronkelijk is opgericht om families te herenigen met de lichamen van dissidenten die zijn omgekomen in de vuile oorlog in Argentinië) en de Colibri Centrum voor Mensenrechten (een in Arizona gevestigde groep) om deze graven op te graven en de lichamen terug te geven aan hun families. Ze begonnen met slechts een paar lichamen, maar vorig jaar werden er 60 tegelijk afgezet bij het Freeman Ranch-lab. Er zijn nu 85 overblijfselen bij de hand - sommige zijn al tot botten verwerkt en in dozen gedaan, andere wachten, geritst in witte polyethyleen lijkzakken - die moeten worden geïdentificeerd. Onlangs zijn sommige wetshandhavers begonnen met het rechtstreeks naar daar brengen van instanties voor analyse.

Spradley en haar onderzoeksteam beginnen met het construeren van een biologisch profiel van elk lichaam, waarbij ze proberen de leeftijd en het geslacht, het postmortale interval en andere factoren te bepalen. Ze stelden ook een cultureel profiel samen, kijkend naar de kleding, sieraden en andere items die met het lichaam zijn begraven om zoveel mogelijk over de oorsprong ervan te leren. Naast het verwerken van de lichamen, maken ze ook nauwgezet de persoonlijke bezittingen schoon - het wassen van sneakers en versnipperde T-shirts van ontbindingsvloeistof - zodat ze foto's kunnen maken en deze in de online database kunnen plaatsen NamUs , waar familieleden mogelijk op zoek zijn naar informatie en zich vaak herinneren wat de overledene droeg toen hij voor het laatst in leven werd gezien. Het kan hartverscheurend zijn om door deze bezittingen heen te gaan. 'Als je kijkt naar de persoonlijke bezittingen - de tandenborstels, de tandpasta, één persoon had een astma-inhalator - kun je hun voorbereiding zien en je kunt niet anders dan je ermee identificeren', zegt Spradley.

In sommige gevallen voert het personeel ook een DNA-analyse uit, maar het nut ervan is vaak beperkt omdat CODE - de DNA-database van de FBI die vaak wordt gebruikt om het DNA van vermiste personen met families te matchen - verbiedt specifiek om politieke redenen DNA-monsters van mensen buiten de VS.

Toch heeft het Texas State-team tot nu toe minstens twee positieve wedstrijden gemaakt. Een daarvan was een El Salvadoraanse man genaamd 'Oscar' (Spradley verzocht om zijn echte naam niet af te drukken uit respect voor de privacy van de familie) die in 2012 in Brooks County stierf. Zijn familie wist dit omdat een man die met hem had gereisd nam later contact op met het Colibri Center en meldde de omstandigheden van het overlijden, wat leidde tot een aangifte van vermiste personen. Het bijbehorende lichaam kon echter niet meer worden gelokaliseerd. De politie zei dat ze geen gegevens hadden over waar ze het lichaam precies hadden begraven.

tom hiddleston taylor swift pr stunt
schoenen2

Een paar schoenen van een overleden migrant, gecatalogiseerd op Freeman Ranch. (Joseph Stromberg)

Meer dan een jaar later, toen het personeel verschillende opgegraven lichamen uit Brooks County verwerkte, legde Spradley een verband. 'Ik las het vermissingsrapport en daarin stond dat de reisgenoot een bruin geruit overhemd om zijn knie had gebonden', zegt ze. 'En ik herinnerde me dat een van onze studenten die dag net een bruin geruit overhemd had gewassen.' Toen ze de zaak verder bestudeerde, zag ze dat alles in elkaar paste: het lichaam in hun lab kwam overeen met het rapport. Nadat ze contact had opgenomen met de familie en DNA-testen had uitgevoerd, kon ze vorige maand het stoffelijk overschot teruggeven.

'Ik denk dat het ergste dat iemand kan overkomen, is dat hij niet weet wat er met zijn geliefde is gebeurd. Ze vragen zich af: 'Hebben ze net besloten om nooit meer terug te komen? Zijn ze gestorven?'', zegt Spradley. 'Het is nooit goed nieuws om te horen dat een familielid is geïdentificeerd, maar ik denk dat het hen in staat stelt in ieder geval het rouwproces te beginnen en te verwerken wat er is gebeurd. Ze krijgen de stoffelijke resten terug, en ze kunnen een ceremonie houden, en een plek om te rouwen. Ik denk dat dat zinvol moet zijn.'

Om dit alles te bereiken - de lichamen van de migranten terug te geven aan hun dierbaren en te helpen bij het oplossen van moorden - worden Spradley, Wescott en de rest van de onderzoekers van de body farm gedwongen om iets te doen waar maar weinigen van ons vrijwilligerswerk voor zouden doen. Ze werken dagelijks nauw samen met dode menselijke lichamen.

Om hiermee om te gaan, zegt Wescott, wordt het na verloop van tijd gemakkelijker. 'Het is net als met al het andere - de beste manier om te wennen aan iets is door het te doen', zegt hij. 'Hoe meer je om mensen heen werkt die dood zijn, hoe minder je er last van hebt.'

Toch bestaat het gevaar om te gewend te raken aan deze lichamen en te vergeten wat ze vertegenwoordigen. Uiteindelijk zijn ze een leermiddel, maar ze zijn meer dan alleen een exemplaar. 'Je hebt een baan te doen, maar je moet ook bedenken dat dit lichaam ooit een levend persoon was', zegt Wescott. 'Je moet onthouden dat er familieleden en vrienden zijn die van deze persoon houden, en het lichaam verdient je respect.'


Editor: Eleanor Barkhorn
Ontwerper: Tyson Whiting
Videoregisseur: Joss Fong
Speciale dank aan Ally Palanzi

Correctie: Hierin stond eerder dat antropoloog William Bass overleden was.