Wetenschappers hebben zojuist het mysterie opgelost van hoe enorme stenen door de woestijn bewegen

Een van Racetrack Playa

Een van de zeilstenen van Racetrack Playa.

wanneer is de laatste dag van de herfst?
Scott Beckner

In Death Valley is er een vlak, afgelegen gebied genaamd Racetrack Playa met een werkelijk bizar natuurverschijnsel: honderden stenen die zich in de loop van de tijd geleidelijk lijken te verplaatsen.

Het echte antwoord omvat enorme ijsplaten



Elk van de stenen drijft een paar centimeter per jaar af en laat een spoor achter in de stoffige grond erachter. Wetenschappers hebben deze 'zeilstenen' bestudeerd sinds de jaren 1940, waarbij een reeks mechanismen wordt voorgesteld - waaronder stofduivels, overstromingen en grote ijskappen - die hiervoor verantwoordelijk kunnen zijn.

Meest recentelijk, in 2011, suggereerde Ralph Lorenz, een natuurkundige aan de Johns Hopkins, dat: kleine vlotten van ijs af en toe vormden zich rond de stenen, tilden ze van de grond en lieten ze door een zacht briesje worden geblazen.

Maar nu hebben Lorenz en een paar andere onderzoekers time-lapse-camera's en GPS-sensoren gebruikt die aan de rotsen waren bevestigd om de stenen voor het eerst direct te observeren - en in een krant gepubliceerd op woensdag in PLOS EEN, ze leggen uit dat het echte antwoord te maken heeft met enorme ijsplaten.

Hoe de zeilstenen bewegen

zeilstenen 2

( John Sullivan )

Het blijkt dat een aantal weersomstandigheden perfect op elkaar moeten aansluiten om de stenen te laten bewegen. Ten eerste moet de playa doordrenkt worden met een paar centimeter regen - iets wat maar een paar keer per jaar gebeurt in het droge gebied.

grote ijskappen duwen de stenen langzaam over de waterige modder

Vervolgens moeten de nachttemperaturen onder het vriespunt dalen, zodat de hele playa is bedekt met een dunne laag ijs. De volgende dag moeten warmere temperaturen en een aanhoudende wind het laken in grote ruiten breken, die bovenop een laag water drijven.

Wanneer deze ijskappen in de rotsen worden geblazen, ontdekten de onderzoekers, kunnen zelangzaamduw de stenen over de waterige modder, met snelheden ergens tussenintussen 5 en 15 voet per minuut, voor een duur van 15 minuten of minder.

'Het is mogelijk dat toeristen dit hebben zien gebeuren zonder het te beseffen', zegt Jim Norris, een van de auteurs van de krant. vertelde Phys.org . 'Het is heel moeilijk te meten dat een rots in beweging is als alle rotsen eromheen ook bewegen.'

Het is ook uiterst zeldzaam dat al deze voorwaarden op één lijn komen te liggen: de onderzoekers schatten dat het maar een paar keer per jaar gebeurt. Maar als het gebeurt, ikgrote ijsplaten kunnen veel rotsen tegelijk voortduwen, wat verklaart waarom in sommige gevallen verschillende paden opvallend parallel lopen.

zeilstenen 3

( Norris et. bij de. 2014 )

In één bewegingsgebeurtenis op 20 december 2013 bewogen meer dan 60 verschillende rotsen op dezelfde dag. En wat opmerkelijk is, is dat ook alde onderzoekers waren slechts een paar weken bij de hand voor het meerjarige experiment, ze hadden het geluk om slechts een paar dagen aan te komen voordat de rotsen begonnen te bewegen.

Hier is een versnellingtime-lapsevan een rots die op 9 januari beweegt, gemaakt van een video- vrijgegeven door de onderzoekers. Het kan een beetje moeilijk zijn om te onderscheiden, maar er is een steen die begint in het midden van het frame en van links naar rechts wordt geduwd door een grote ijslaag (die er donkerder uitziet dan het kabbelende water), en dan achterblijft als de ijsruit blijft bewegen:

zeilstenen 5

(Jim Norris)