Silicon Valley heeft een probleem met conservatieven. Maar niet de politieke soort.

Silicon Valley is de wereld van een jonge atheïst - en dat wordt een probleem.

Javier Zarracina / Vox

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd Eerste persoon

First-person essays en interviews met unieke perspectieven op ingewikkelde kwesties.

Als voormalig journalist die bij een startup ging werken, verschijnen er met enige regelmaat verzoeken voor evenementen in de technische sector in mijn inbox. Maar dit was een nieuwe:



We brengen het heilige plantgeneesmiddel ayahuasca samen met leiders van 's werelds meest innovatieve startups, aldus de e-mail. Samen gaan we op reis om ons individuele en collectieve doel grondig te verkennen.

In de daaropvolgende weken boden follow-up pitches over de retraite in Costa Rica getuigenissen over de voordelen van ayahuasca van onder meer de bestsellerauteur en ondernemend boegbeeld Tim Ferriss en pro-surfer Kelly Slater. Elke deelnemer zal positief getransformeerd worden. De levens die ze leiden, de bedrijven die ze bouwen en de voorbeelden die ze stellen, zullen de wereld transformeren .

Mijn eerste gedachte is dat ik graag een vlieg aan de muur zou willen zijn op zo'n evenement. Maar er is een punt dat verloren gaat in de sensationele vrolijkheid rond het idee van een stel tech bros die in de jungle trippen: tegencultuur, of dat nu feesten betekent, neerkijken op de reguliere religie, of een mengelmoes van oosterse religieuze waarden omarmen, is de norm in Silicon Valley — een verzamelnaam die ik hier gebruik om de technologiewerkers in grote lijnen te beschrijven, niet alleen in de Bay Area, maar ook in New York en Los Angeles.

Jane de maagd seizoen 4 samenvatting

Als je dat niet omarmt - of je nu ouder bent, tot een traditionele religie behoort die in conflict komt met tegenculturele waarden, of gewoon niet van feesten houdt - kan het moeilijk zijn om erbij te horen. En dat is van belang in een economisch dominant veld dat zelfs zonder culturele obstakels moeilijk genoeg is om door te dringen.

Ik werk in de industrie, vooral als voormalig Googler, als ik beschuldigingen hoor dat technologiebedrijven een ingebakken vooroordeel hebben tegen conservatisme of beweert dat conservatieve werknemers zich niet op hun gemak voelden om open te zijn, was mijn onmiddellijke reactie: Nou, natuurlijk niet. En dergelijke beschuldigingen zijn een refrein aan de rechterkant geworden. Maar ik denk dat het soort conservatisme waar Silicon Valley vijandig tegenover staat, minder te maken heeft met politiek en veel meer met levensstijl.

De culturele uniformiteit van Silicon Valley

Julie Fredrickson, een oud tech-ondernemer en conservatief christen, vertelt me ​​​​dat ze vaak het gevoel heeft dat haar religieuze overtuigingen niet op hun plaats zijn in de technische wereld. Ik ben ervan overtuigd dat de ontdekking dat ik een calvinist ben, zou leiden tot ongemakkelijke gesprekken die ik niet per se met mensen uit Silicon Valley wil hebben, zegt Fredrickson, CEO van het cosmeticabedrijf Stowaway. Mensen die werkelijk, zeer zorgvuldig overwogen geloofssystemen hebben, of ze nu religieus zijn of niet, voelen zich niet altijd veilig om dit te uiten.

Wat echt? is een typische reactie van de ondernemersklasse als ze het heeft over haar religiositeit, die ze niet ter sprake brengt tenzij daarom wordt gevraagd, zegt ze. Ze voegde eraan toe dat ze de behoefte voelt om haar geloof uit te leggen om voorheen sceptische partijen gerust te stellen dat ze rationeel is.

Fredrickson was ook niet christelijk opgevoed en vermeldt vaak hoe ze ertoe is gekomen op haar eigen voorwaarden en in combinatie met haar liefde voor wiskunde (een lang verhaal, zegt ze). Het staat in schril contrast met het stereotype van de industrie dat iedereen die een georganiseerde religie aanhangt, dat geloof door zijn familie moet hebben opgelegd.

Bij Google zouden maar weinig collega's met hun ogen knipperen als je hen vertelde dat je het afgelopen weekend in een otterkostuum een ​​elektronisch muziekfestival had bijgewoond, maar je zou wat grappige blikken kunnen krijgen als je toegeeft dat je elk weekend naar de kerk ging. Ik snuffelde rond op een lijst van Googlers die zichzelf als agnosten, atheïsten en sceptici beschouwden; de reacties op een draadje over de onthulling dat een kleine groep christelijke medewerkers een vergaderruimte had gereserveerd voor een wekelijkse gebedsgroep varieerden van: Wij hebben mensen in dienst die bidden? naar, Is dat echt geschikt om te doen op het werk? (Opmerking: dit is een bedrijf dat Justin Bieber-concerten en taart-etende wedstrijden op kantoor organiseerde.)

Religieuze conservatieven zijn niet de enige mensen die merken dat ze zijn buitengesloten van de hegemonische cultuur van Silicon Valley. Dankzij de goed gedocumenteerde aanbidding van de jeugd - die teruggaat op hetzelfde door de jaren 60 geïnspireerde tegenculturalisme - is leeftijdsdiscriminatie net zo wijdverbreid als je zou verwachten.

Het is, denk ik, het meest verraderlijke in de branche, deels vanwege de geringe aandacht die het krijgt. Er was geen hashtag-activismebeweging gelanceerd toen bijna 300 mensen sloten zich aan bij een rechtszaak over leeftijdsdiscriminatie tegen Google, of wanneer uit een rapport blijkt dat banen in Silicon Valley begonnen op te drogen wanneer werknemers achter in de veertig zijn. Er werd zelfs onthuld dat behandelingen voor cosmetische chirurgie schoten de pan uit in de Bay Area namens werknemers die bang waren om er oud uit te zien.

De vooroordelen van Silicon Valley onthullen een diepe afkeer van alles wat als vierkant kan worden beschouwd. De eufemistische HR-term culture fit is bedoeld om ervoor te zorgen dat werknemers zich op hun gemak voelen bij het ethos en de houding van een bedrijf. In werkelijkheid is het een concept dat vaker wordt gebruikt om werknemers, ongeacht hun leeftijd, uit te sluiten die liever een rustig diner thuis hebben dan samen met hun collega's op Thirsty Thursday.

Een obsessieve aandacht voor culturele fit wordt een nog groter probleem naarmate de tech-industrie zich uitbreidt en een belangrijke aanjager van banengroei blijft, en bedrijven als Amazon en Apple een enorm nieuw hoofdkantoor aankondigen dat zou kunnen eindigen in delen van het land dat - de horror ! – heeft in 2016 mogelijk op Donald Trump gestemd.

Dat is de reden waarom, toen ik las over het besluit van James Damore om een ​​class action-rechtszaak aan te spannen tegen Google wegens discriminatie van blanke mannelijke conservatieven, mijn geest niet naar benadeelde Trump-aanhangers ging, maar eerder naar cultureel conservatieve mensen, met name degenen die traditionele westerse religies aanhangen.

In Silicon Valley leidt het worden gezien als onvoldoende ruimdenkend - zoals gedefinieerd door de normen van deze eigenaardige cultuur - op zijn best tot onhandigheid en, soms, regelrechte vijandigheid. Het is een plaats waar die valse binaire verhouding van rationaliteit versus geloof vaak als waarheid wordt geaccepteerd.

De helft van de techneuten identificeert zich als atheïst of agnost

De helft van de technische werkers geïdentificeerd als atheïst of agnost, volgens een onderzoek van de Lincoln-netwerk , een organisatie die zich inzet voor het bevorderen van principes van economisch conservatisme in de technische industrie. Dat is vergeleken met slechts 7 procent van de Amerikaanse bevolking die zich identificeert als atheïst of agnost (hoewel nog eens 16 procent zich identificeert als religieus niet-gelieerd maar zonder een van die twee labels), en de respondenten in dit specifieke onderzoek waren enigszins conservatief.

Bij Google bracht ik elke dag door in een werkomgeving met een specifieke culturele uniformiteit - een met zijn eigen rituelen en goden die beslist tegenstrijdig zijn gaan voelen voor een bevolking die het geloof zo vurig afwijst.

Een snelle scan door de e-mail van de ayahuasca-uitnodiging en een patroon van woordenschat ontstaat: heilig, doel, transformatie - met dit soort taal kun je net zo goed in de kerk zijn. Bedrijven beweren niet te worden gedreven door louter seculiere winst, maar door een geloof in het veranderen van de wereld; tot aan zijn dood werd een toespraak van Steve Jobs behandeld als een preek.

Toch heeft het erkende rationalisme en scepticisme van tech enkele zeer duidelijke tegenstrijdigheden. Er zijn prominente facties in Silicon Valley die zouden spotten met iemands overtuiging dat Jezus Christus werkelijk wonderen zou kunnen verrichten, maar die er geen probleem mee zouden hebben een tweet te geloven die luidde: Just draaide water in wine! als het van Elon Musk kwam.

En zoals blijkt uit de reactie van tech toen Musk beweerde dat hij van elektrische auto's en batterijen overstapte naar de verkoop van vlammenwerpers en ruimteauto's, zijn er genoeg mensen die hem niet ondervragen als hij een grapje maakt. Dit zorgde er op zijn beurt voor dat Musk zichzelf serieus nam: hij maakte eerst een grapje, maar genoeg mensen namen hem voor waar aan dat hij uiteindelijk een van zijn auto's de ruimte in stuurde en in ongeveer 100 uur 20.000 vlammenwerpers verkocht.

Het is omdat Musk klinkt alsof hij geworteld is in de taal van wetenschap en uitvinding, zelfs als hij belachelijk is. In de afgelopen jaren hebben Silicon Valley, of op zijn minst een voldoende aantal prominente mensen daarin, aangetoond zeer vatbaar te zijn voor behoorlijk irrationeel gedrag als een idee op de een of andere manier wetenschappelijk geldig klinkt.

In zijn aanstaande boek Super natuurlijk , waarvan een preview werd bekeken in een opiniestuk voor de New York Times genaamd Geloof niet in God? Misschien probeer je UFO's, psychologieprofessor Clay Routledge stelt dat geloof een fundamenteel onderdeel is van menselijk gedrag. Routledge legde me aan de telefoon uit dat rationaliteit en irrationaliteit niet bestaan ​​in een binair getal. Ieder mens ervaart beide kanten van deze neurale systemen.

Voor Routledge begrijpen mensen die religieus zijn dat ze kunnen schakelen tussen beide kanten van hun brein - het rationele en het meer intuïtieve. Hij is van mening dat mensen die ronduit ontkennen dat ze een meer intuïtieve kant hebben, het moeilijker hebben om onderscheid te maken tussen de twee. De ironie is dat het vaak mensen zijn die expliciet religieus zijn en dat weten, die beter kunnen schakelen tussen de twee modi, legde hij uit.

De publieke perceptie van de cultuur van Silicon Valley is belangrijk

Alles wat ik over Silicon Valley noem, komt met een waarschuwing: ik ben schuldig aan veel hiervan. Ik ben op uitnodiging van collega's uit de technische industrie naar een groot deel van op tegencultuur geïnspireerde evenementen gegaan en dacht er weinig over na. Ik heb me over het algemeen ook welkom en op mijn gemak gevoeld in de ontspannen bedrijfsculturen van technologiebedrijven die werknemers aanmoedigen om hun persoonlijkheden en identiteiten naar het werk te brengen, waardoor de grens tussen het persoonlijke en het professionele vervaagt. Mijn denken was altijd geweest, nou ja, wie? zou niet zoals dit?

Maar misschien zijn er weinig belangrijkere mantra's in Silicon Valley dan de simpele herinnering dat niet iedereen is zoals ik.

Vorige maand ging ik uiteindelijk naar een technische retraite in het hipsterstrandmekka Tulum, Mexico - het soort evenement waar de agenda zowel zonsopgangmeditaties als feesten tot 4 uur 's nachts omvatte en waarschijnlijk het soort publiek zou trekken dat vond dat het de uithoudingsvermogen voor beide. Tot mijn opluchting was het niet zo: veel aanwezigen waren zichtbaar ouder dan de millennials, en hoewel er elke avond een open bar was, waren er ook alcoholvrije bijeenkomsten voor nuchtere of herstellende mensen.

Sommige mensen hadden zelfs hun kleine kinderen meegebracht voor het weekend. Ja, er waren die nachtelijke feesten bij het zwembad met dj's, zweethutceremonies en ook gesprekken over astrologie. Maar er waren daar genoeg mensen van wie ik me niet kon voorstellen dat ze zich binnenkort zouden aanmelden voor een door Tim Ferriss goedgekeurde ayahuasca-retraite.

de belcurve: intelligentie en klassenstructuur in het Amerikaanse leven

De mensen die niet passen in de stereotiepe vrijloop van Silicon Valley van vandaag, of het nu gaat om religieus geloof, gezinsstatus of gewoon een afkeer van feesten met hun collega's, zijn waarschijnlijk in de meerderheid. Zoals mijn voormalige Google-collega Adam Singer getweet in het kielzog van een berucht (en waarschijnlijk sensationeel) Vanity Fair-stuk over vermeende seksfeesten in Silicon Valley, gaat 99,999% van de mensen in Bay Area niet naar seksfeesten, microdoseert LSD op het werk of drinkt geen water uit het toilet. (Dat laatste item verwees naar een artikel in de New York Times over een bizarre trend om onbehandeld ongezuiverd water te drinken.) Singer concludeerde: Maar ze zorgen voor goede mediaverhalen om over de periferie te praten.

Hij heeft gelijk. Maar als de randen een enorme invloed hebben op de cultuur en de perceptie ervan, is er een probleem. Silicon Valley heeft een enorme economische invloed en moet openstaan ​​voor het aannemen en behouden van werknemers die niet bij het imago passen. Zonder dat, paradoxaal genoeg, wordt een industrie en cultuur die progressivisme, ruimdenkendheid en een toewijding aan wetenschap en empirisme belijdt, uiteindelijk de meest uitsluiting en vatbaar voor magisch denken.

Update: Tim Ferriss zei bij de publicatie van dit artikel dat hij zich er niet van bewust was dat de hier beschreven ayahuasca-retraite zijn getuigenis gebruikte als een impliciete goedkeuring.

Caroline McCarthy voltooide onlangs het residency-programma bij TED, waarin ze onderzoek deed naar de rol van de reclame-industrie in politieke partijdigheid. Als voormalig journalist en Google-marketeer werkt ze nu in digitale reclame.


Eerste persoon is de thuisbasis van Vox voor meeslepende, provocerende verhalende essays. Heb je een verhaal om te delen? Lees onze richtlijnen voor inzenden , en pitch ons op firstperson@vox.com .