Storm Area 51 weekend had geen invallen of buitenaardse wezens. Maar het was geen buste.

Een meme stuurde duizenden de woestijn in, en ze kwamen niet helemaal met lege handen terug.

Twee mensen spelen muziek buiten de Little A'Le'Inn in Rachel, Nevada.

Andrew Marino/Vox Media

Ondanks wat mij was beloofd door de meme die de reis inspireerde, zag ik die buitenaardse wezens niet in het midden van nergens, Nevada.



Storm Area 51 weekend was de IRL uitgroei van een virale Facebook-grap die alle geïnteresseerde partijen smeekte om Storm Area 51, They Can't Stop All Of Us - maar alles wat ik vond waren de offline overblijfselen van een online fenomeen. Een steeds kleiner wordend aantal mensen dat toegewijd genoeg was om de woestijn van Nevada in te trekken, zo'n 160 kilometer verwijderd van de stad, bracht vrijdag, zaterdag en zondag door met rondhangen in de bijna lege steden Rachel en Hiko.

Het was onduidelijk of iemand echt de leiding had. Er was weinig gepland. Er waren nul aliens aanwezig. Maar gelukkig probeerde niemand in Area 51 in te breken.

Een paar tenten en busjes bij een podium dat wordt opgezet in een onverhard veld.

Het centrum van de stad Rachel, waar de menigte zich zou verzamelen... als die er was geweest.

Andrew Marino/Vox Media

In de stad Rachel werd wat bekend werd als Alien-Stock ontworpen als een festival voor iedereen die zo gefixeerd was door een grap over het overvallen van Area 51, dat ze bereid waren zich in de woestijn te verzamelen om het te vieren. Maar het evenement voldeed niet aan de dromen van de maker, de 21-jarige Bakersfield, Californië, geboren Matty Roberts , die aanvankelijk van plan was om van zijn virale meme een beweging te maken.

Verwant

na credits in het spinnenvers

Het totaal wilde, waargebeurde verhaal van een meme over buitenaardse wezens die bijna inspireerde tot een echte aanval op Area 51

In juli had Roberts een nep Storm Area 51-evenement op Facebook gecreëerd, waarbij hij willekeurig de datum voor 20 september had vastgesteld. Nadat meer dan 2 miljoen mensen hadden gereageerd (en de FBI bij hem thuis kwam opdagen om het te onderzoeken), probeerde hij zijn 15 minuten internetfaam. Een grap over het aanvallen van een militaire faciliteit op zoek naar wat de regering daar zou kunnen verbergen, leidde al snel tot plannen voor een muziekweekend vol EDM-dj's die speelden tegen een achtergrond van buitenaardse beelden. Roberts bracht de rest van de zomer door met het aanmoedigen van mensen om naar Rachel te gaan, de stad die het dichtst bij Area 51 ligt, voor live-optredens en een ontmoeting van de meme-geesten. Hij noemde het evenement Alienstock.

Toen volgde het drama: Roberts kwam minder dan twee weken van tevoren van zijn oorspronkelijke plan af vanwege veiligheidsproblemen vanwege het gebrek aan voorzieningen in de stad. Maar de stad Rachel sjokte vooruit met zijn eigen versie van Alienstock - omgedoopt tot Alien-Stock, om verwarring te voorkomen en juridische problemen - terwijl Roberts zijn oorspronkelijke visie omzette in een meer onpersoonlijk dansfeest op donderdagavond in het centrum van Las Vegas. De grappen over het vinden van buitenaardse wezens kwamen meestal tot uiting in te dure buitenaardse T-shirts en sommige speciale editie Bud Light , en weinig dat sprak met de oorspronkelijke geest van de meme.

Op een gegeven moment schatte de sheriff van Lincoln County dat tot 30.000 mensen het hele weekend naar Rachel en Area 51 zouden kunnen reizen; uiteindelijk, zo vertelde een woordvoerder aan Vox, hebben ongeveer 6.000 mensen het gehaald. Bezoekers werden niet bepaald met open armen ontvangen door Rachels 54 bewoners, die vooral met rust gelaten wilden worden. Maar voor velen die in campers en tenten reden, was Alien-Stock een succesvol experiment, een perfect rustige manier om de zomer te vieren.

Een foto van een bord met Bud Light

Bud Light sponsorde een apart Area 51-evenement in Vegas, dat Matty Roberts op donderdag 19 september organiseerde. Er waren thematisch passende bierblikjes te koop.

Andrew Marino/Vox Media

Uiteindelijk functioneerde Alien-Stock zoals zoveel ruimtes op internet, ergens waar mensen in een zeer kleine niche bijeen konden komen en gemeenschap konden vinden. Voor hen maakte het niet uit of Alien-Stock verstoken was van buitenaards leven. Rachel, Nevada, zou altijd de plaats zijn waar een heel bijzondere combinatie van buitenaardse enthousiasten, anime-fans en meme-liefhebbers elkaar vonden.

Of Alien-Stock een succes was, hangt af van aan wie je het vraagt

De stad Rachel is een van de weinige haltes op een 160 mijl lange snelweg zonder benzinestations of rustplaatsen. Er zijn een paar kleine huizen en aanhangwagens, en een enkele prominente zaak, maar voor het grootste deel is Rachel een grote strook aarde, met uitzicht op de bergen van de Tikaboo-vallei in de verte. Alien-Stock heeft dat landschap nauwelijks veranderd.

Toen Rachel aan het begin van het weekend van Area 51 binnenkwam, was het duidelijk dat het geen gigantisch dansfeest in de woestijn zou worden. Verspreid over de open uitgestrektheid van omheind stof waren mensen van alle leeftijden (meestal mannen, meestal blank), van wie velen hun eigen buitenactiviteiten hadden opgezet om zichzelf bezig te houden.

Twintigers gooiden bijlen naar een lukraak gebouwd houten doel. Een groep vrienden speelde een spel dat leek op een te grote bierpong, waarbij de bekers werden vervangen door vuilnisbakken en de pingpongbal door een basketbal. Of er bier in het spel was, daar heb ik niets van gemerkt. Maar het bier bij uitstek voor het weekend, zowel op het evenement van Roberts in Vegas als op Alien-Stock in Rachel, was ongetwijfeld Bud Light's limited-edition alien-bier, dat voor het eerst werd aangekondigd in juli, toen de meme op het hoogtepunt van populariteit was. Het smaakte precies zoals ik het me herinner toen ik het op de universiteit proefde.

De outfits van de aanwezigen varieerden van eenvoudige T-shirts met een buitenaards thema, tot volledige buitenaardse kleding in groene spandex van top tot teen, tot kostuums uit de anime-serie Naruto , die een rol speelde in de originele Storm Area 51-meme. Verschillende groepen mensen verzamelden zich onder dekking van een zeldzame schaduw buiten de Little A'Le'Inn, het bovengenoemde bedrijf van Rachel en de genoemde gastheer van Alien-Stock. Het leek erop dat de enige bomen in Rachel dit kleine hotel omringden, dat eigendom was van een vrouw die Connie West heette.

De eigenaar van Little A'Le'Inn, Connie West, werd op de tweede volledige dag van Alien-Stock omringd door verslaggevers (waaronder ik, in plaid aan de rechterkant).

Andrew Marino/Vox Media

Niemand beschouwde dit DIY-weekend meer als een succes dan West, die de feitelijke organisator van Alien-Stock werd nadat Roberts zijn plannen had gewijzigd.

Ik ben trots op mij, vertelde West op de tweede dag van het evenement aan een kleine groep nieuwszenders, waaronder Vox. Ik ben nog nooit in mijn leven naar een festival geweest, en verdorie, ik heb het voor elkaar gekregen.

de leeuwenkoning 1994 vs 2019

West werd in de aanloop naar Alien-Stock zowel als slachtoffer als schurk geschilderd. Oorspronkelijk opgezet als een weekendlange reeks live-optredens georganiseerd door Roberts met de medewerking van West, gaf Roberts uiteindelijk West de schuld van zijn beslissing om Rachel helemaal te mijden en een door Bud Light gesponsord feest in Vegas te organiseren dat de naam Alienstock droeg.

We begonnen ons veel meer rode vlaggen te realiseren, wanbeheer van geld, dat soort dingen, vertelde Roberts aan Vox over zijn eerste persoonlijke planningsvergadering met West. En van daaruit besloten ik en mijn partners collectief om het merk Alienstock te nemen en het ergens anders te associëren, omdat er tot nu toe niet genoeg voorbereidingen waren getroffen om echt een feest te geven in die 11-daagse tijdspanne die we hadden.

Roberts zei dat hij vreesde dat Rachel overweldigd zou worden door mensen die een meme tot leven wilden zien komen. Bewoners deden dat ook en drongen er bij West en Roberts op aan om het af te blazen. De website van de stad , gerund door een local genaamd Joerg Arnu, werd regelmatig bijgewerkt met botte waarschuwingen over hoe Rachel de drukte niet aan zou kunnen, hoe West geen infrastructuur had en hoe bezoekers de rust zouden verstoren.

Tekst van de Rachel, Nevada-website met de tekst: Alienstock-evenement, waarschuwing: iets meer dan 2 weken zijn er geen voorbereidingen getroffen door de organisatoren of de provincie.

Een notitie op de voorpagina van Rachel, de website van Nevada, geplaatst in de eerste week van september.

Rachel, Nevada website

Toch stond West erop dat het evenement zou doorgaan op verzoek van de Associated Press een week voordat Alien-Stock zou beginnen. Ik doe nog steeds het festival met de naam 'Alienstock' erop, zei ze. Ik zal me later alleen zorgen maken over de wettigheid.

Kort daarna kwam er een opzeggingsbrief, waarin Roberts eiste dat West zou stoppen met het gebruik van de Alienstock-naam, en West doorging met het afgebroken Alien-Stock. (West reageerde ook met een eigen juridische kennisgeving en beweerde dat Roberts zich onwettig had teruggetrokken uit het evenement, hoewel ze later de media vertelde dat ze niets dan liefde voor hem had.)

Misschien was dat de reden waarom het meerdere pogingen kostte om haar op te sporen tijdens het Alien-Stock-weekend zelf, aangezien ze vrijdag blijkbaar rondjes door de stad reed in haar beige Volkswagen Kever. Ik heb deze Kever het hele weekend een handvol keren gezien, altijd op verschillende plekken geparkeerd; Ik heb Connie nooit achter het stuur betrapt. Waar is Conny? Ik vroeg het aan een evenementenvrijwilliger.

Ik weet het niet, zei ze. Ik probeer haar al drie maanden te pakken te krijgen. De vrijwilliger zei dat ze voor West werkte in de Little A'Le'Inn, maar zodra de Storm Area 51-meme viraal ging en het idee voor Alienstock werkelijkheid werd, was West moeilijk bereikbaar geworden - Rachel en zijn bewoners in het ongewisse laten over wat te verwachten.

Deze schijnbare ontwijking speelde in op mijn vroege indruk - en die van Roberts - dat de vrouw die wegging met Alien-Stock op haar schoot minder belaagd was dan samenzwering, om iedereen te omzeilen die zorgen wilde bespreken dat het een chaotische mislukking zou worden. Gelukkig werden die zorgen niet gerealiseerd; de dingen in Area 51 zelf bleven vredig, en in Rachel leek iedereen te uitgeput door de hitte of te zacht waardering voor de livemuziek van de middag om strijdlustig te zijn.

Het evenementenpodium voor Alien-Stock 2019.

Andrew Marino/Vox Media

Niet dat er in ieder geval veel muziek was. Op vrijdagmiddag speelde een band genaamd Wily Savage voor een klein publiek op wat anders een podium was met alleen een draaitafel en een laptop. Een niet nader genoemde DJ draaide licht stoffige radiohits als Skrillex en Justin Bieber's What Do U Mean, terwijl een kleine menigte opstond en hun hoofd bonkte. Hoewel naar verluidt 20 bands zich hadden aangemeld om op te treden, kwam er maar één echt opdagen.

De meerderheid van de aanwezigen leken leden van de pers te zijn, wat waarschijnlijk heeft bijgedragen aan het gebrek aan baldadigheid. Vloggers uit Peru en journalisten uit Duitsland brachten verslag uit over het evenement naast in de VS gevestigde outlets zoals Vox, en onze afhaalrestaurants waren vergelijkbaar. De aanloop naar Alien-Stock was interessanter en meer bewogen dan Alien-Stock zelf.

Alien-Stock was een duur experiment dat de hype niet waarmaakte, maar het was geen totale ramp

De weken van verbroken partnerschappen, wijdverbreide scepsis dat Alien-Stock zou gebeuren, en de lage opkomst deden de organisator van het evenement niet afschrikken. Voor Connie West van de Little A'Le'Inn was Alien-Stock een onverdeeld succes.

Het was een geweldige leerervaring, zei West toen ze zaterdag eindelijk met een groep verslaggevers sprak. Ik ben dankbaar voor de achtbaan van emoties die ik heb doorgemaakt, want zonder hen zouden we hier nu niet staan.

Maar wat dit speciaal en een succes maakt, is de glimlach die mensen achterlaten met de herinneringen die ze hebben en de vriendschappen die ze hebben gesloten. Dat is wat telt.

Het is echter moeilijk om het volledig eens te zijn met dat sentiment, wanneer rekening wordt gehouden met de hoeveelheid geld die lokale wetshandhavers hebben uitgegeven aan Alien-Stock in afwachting van een veel grotere, luidruchtiger menigte. Politieagenten van Lincoln County en patrouilles op de snelweg leken het aantal daadwerkelijke aanwezigen te overtreffen in het bereik van twee-tegen-een, terwijl ze de omtrek van Rachel patrouilleerden met weinig te doen. Ondertussen leek de politie die de Area 51-poort op 10 mijl afstand van Rachel bemande zich nog meer te vervelen, maar ze waren zo hartelijk als ik ooit een agent heb gezien.

Dat is zeker goed - niemand raakte gewond bij Alien-Stock, er werd geen eigendom beschadigd. Maar Sheriff Kerry Lee heeft Vox voor het weekend verteld dat de geschatte kosten voor Lincoln County, Nevada, kunnen oplopen tot $ 300.000.

We kijken naar ruwweg, tussen brandweer, ambulance en wetshandhaving, waarschijnlijk ergens in de buurt van 300 mensen die aan dit evenement werken, vertelde Lee Vox de week voor Alien-Stock, eraan toevoegend: Alleen mijn kleine afdeling alleen, ik kijk ergens in de buurt van $ 30.000 alleen aan overwerkkosten. Dat is exclusief de andere wetshandhavingsafdelingen, nog eens 100 plus officieren die vanuit de staat binnenkomen voor wederzijdse hulp.

Als je al die kosten bij elkaar optelt, vervolgde hij, ik denk dat de kosten van alleen de voeding van die 300 eerstehulpverleners ergens boven de $ 150.000 lagen.

Ondanks een kleiner aantal bezoekers dan verwacht, bleven de kosten hetzelfde, omdat de agenten al aanwezig waren, ook al was de opkomst kleiner dan verwacht, vertelde Lee na afloop aan Vox.

Dat is geen klein bedrag, en Rachel kon het niet terugverdienen: Alien-Stock was een gratis evenement en verkopers die hun winkel voor het weekend openden, leken nauwelijks hun waren te verhuizen.

Ik zag mensen tafels doornemen waar zowel bezoekers als de lokale bevolking $ 20-shirts verkochten waarop Storm Area 51 of Alienstock stond, maar ze zelden ophaalden. En dat buitenaardse bier? De mensen die het verkochten, leken niet minder dan $ 10 te vragen voor een miezerig blikje dat ze vanuit Vegas naar de stad hadden gebracht.

Een vrachtwagen die overhemden en water verkoopt in Rachel.

Fisher-Price babywieg rocker
Andrew Marino/Vox Media

Maar de lage opkomst en hoge kosten voor de provincie leken West niet af te schrikken, die al aan Alien-Stock 2020 denkt.

Mijn moeder vertelde me al dat ik [het opnieuw deed], zei West. Het was een vreemde uitspraak, een die lachte te midden van een aantal sceptische wenkbrauwen opgetrokken. West is geen feestplanner, ondanks haar trots op Alien-Stock en haar positieve kijk. Ze lijkt iemand die op zoek is naar goedkeuring en richting - niet anders dan veel van de mensen die het bij Rachel hebben gehaald, die plezier willen hebben met een meme zonder veel een spelplan in gedachten.

Dus naar West was het weekend de moeite waard. En vergeleken met zoiets als het debacle van 2017 dat Fyre Festival was , die implodeerde nadat influencers op sociale media hoge prijzen betaalden om in chique tenten van $ 12.000 te blijven die niet bestonden en naar bands te luisteren die nooit verschenen, was Alien-Stock een relatief succes.

Het voldeed niet aan de surrealistische hoogten waarop door miljoenen RSVP's werd gezinspeeld op een grapgebeurtenis op een Facebook-pagina gewijd aan memes. Alle media-aandacht gedurende de zomer vertaalde zich niet in een gelijkwaardige real-life interesse. Maar er was nog steeds plezier te beleven, of het nu was koesteren in de eenzaamheid en warmte van de woestijn, of het ontmoeten van vriendelijke mensen die versteld stonden van het feit dat elk evenement samenkwam op basis van niets anders dan een meme. En de meme zelf blijft een dierbare herinnering - niemand kan wegnemen hoeveel plezier mensen er online mee hadden, zelfs als Alien-Stock zelf niet het fenomeen was dat Roberts voorspelde dat het zou zijn.