Studie: veel van de oudste mensen ter wereld zijn misschien niet zo oud als we denken

Een nieuw artikel onderzoekt wat supercentenarians gemeen hebben. Het blijkt een slechte administratie te zijn.

Een dorpsmuurschildering in Sardinige, Italië.

Een dorpsmuurschildering in Sardinige, Italië. Sardinië is een van de weinige regio's ter wereld met een hoge concentratie van mensen die ouder zijn dan 110 jaar.

Massimiliano Maddanu/REDA&CO/Universal Images Group via Getty Images

We hebben lang geobsedeerd door de superouderen. Hoe worden sommige mensen 100 of zelfs 110 jaar oud? Waarom produceren sommige regio's - laten we zeggen Sardinië, Italië of Okinawa, Japan - tientallen van deze supercentenarians, terwijl andere regio's er geen produceren? Is het genetica? Eetpatroon? Omgevingsfactoren? Lange wandelingen bij zonsopgang?



Een nieuw werkdocument uitgebracht op bioRxiv, de open access site voor prepublicatie biologie papers, lijkt het mysterie voor eens en voor altijd te hebben opgehelderd: het is geen van de bovenstaande .

In plaats daarvan lijkt het erop dat de meerderheid van de supercentenarians (mensen die de leeftijd van 110 hebben bereikt) in de Verenigde Staten zich bezighoudt met - opzettelijke of onopzettelijke - overdrijving.

De paper, door Saul Justin Newman van het Biological Data Science Institute van de Australian National University, keek naar iets waar we vaak niet bij stilstaan: de staat van officiële archivering.

In de Verenigde Staten werd de staatsregistratie van vitale informatie - dat wil zeggen betrouwbare, nauwkeurige staatsregistratie rond nieuwe geboorten - in verschillende staten op verschillende tijdstippen geïntroduceerd. Een eeuw geleden hadden veel staten geen erg goede administratie. Maar dat veranderde geleidelijk in de tijd op verschillende plaatsen.

Newman kijkt naar de invoering van geboorteakten in verschillende staten en stelt vast dat de staatsspecifieke invoering van geboorteakten gepaard gaat met een daling van 69-82% van het aantal supercentenarian records.

de regels van het ouija-bord

Met andere woorden, zodra een staat goed bijhoudt wanneer mensen zijn geboren, is er een daling van 69 tot 82 procent in het aantal mensen dat de leeftijd van 110 bereikt. Dat suggereert dat van elke 10 veronderstelde supercentenarians, zeven of 82 procent acht van hen zijn eigenlijk jonger dan dat, maar we weten het gewoon niet vanwege slechte administratie.

Dit betekent niet dat een van deze valse supercentenarians liegt. Het kan zijn dat ze lang geleden hun leeftijd uit het oog zijn verloren, enkele jaren per ongeluk dubbel hebben geteld of het verkeerde geboortejaar is verteld. Maar het betekent wel dat de meerderheid van de mensen die beweren supercentenarians te zijn, geboren in gebieden waar geen betrouwbare, nauwkeurige geboortegegevens werden bijgehouden, waarschijnlijk niet zo oud zijn als ze zeggen dat ze zijn.

Als gevolg hiervan zijn de meeste onderzoeken die we naar hen hebben uitgevoerd - in een poging de geheimen van ouderdom te achterhalen door genetische tests en dieetonderzoeken - misschien niet goed. Maar dit is niet alleen een grappig ongelukje van de oudedagswetenschap: het illustreert eigenlijk een serieuze uitdaging in de wetenschap.

Waarom we ons misschien moeten afvragen wat we weten over supercentenarians

De krant kijkt ook naar het fenomeen in Italië en Japan, waar iets anders lijkt te gebeuren.

Italië houdt betere vitale statistieken bij dan de Verenigde Staten, en heeft al honderden jaren betrouwbare vitale statistieken in het hele land - maar ook in Italië zijn er clusters van het land waar veel supercentenarians opduiken. Misschien zijn de Italiaanse supercentenarians echt?

Newmans analyse suggereert van niet. Hij begint met iets vreemds op te merken: de delen van Italië die beweren dat de meeste supercentenarians in het algemeen hoge misdaadcijfers en een lage levensverwachting hebben. Is dat niet raar? Waarom zou een gebied over het algemeen een lage levensverwachting hebben, maar ook een extreem onevenredig groot deel van de oudste mensen ter wereld voortbrengen?

Hetzelfde patroon herhaalt zich in Japan: Okinawa heeft de grootste dichtheid van superoude mensen, ondanks een van de laagste levensverwachtingen in het land en over het algemeen slechte gezondheidsresultaten.

wie is apart van de illuminati

De krant komt met een controversieel voorstel. Het lijkt onwaarschijnlijk dat het leven in gebieden met veel criminaliteit en een lage levensverwachting het meest waarschijnlijk is om de leeftijd van 110 te bereiken. Het lijkt waarschijnlijker, zo concludeert de krant, dat veel - misschien zelfs de meeste - mensen die beweren de leeftijd te bereiken 110 zijn bezig met fraude of op zijn minst overdrijving. De paper geeft een paar voorbeelden van hoe dit zou kunnen gebeuren; een deel ervan kan een meldingsfout zijn, en een deel van de supercentenarians kan worden geproduceerd door pensioenfraude (iemand zou kunnen beweren dat een overleden persoon nog in leven is voor pensioenuitkeringen, of de identiteit van een ouder of oudere broer of zus claimen).

Algemene conclusie van Newman: Opmerkelijke leeftijd wordt voorspeld door indicatoren van fouten en fraude, en is niet gecorreleerd met zaken als een gezonde populatie van 80-jarigen of hoogwaardige toegang tot medische zorg. Als gevolg hiervan roepen deze bevindingen ernstige vragen op over de validiteit van een uitgebreide hoeveelheid onderzoek op basis van de opmerkelijke gerapporteerde leeftijden van populaties en individuen.

Met andere woorden, al ons onderzoek naar de biomarkers, gewoonten en diëten die extreme ouderdom voorspellen? Waarschijnlijk waardeloos, want een aanzienlijk deel van de steekproef was niet zo oud als we dachten.

Het artikel moet nog steeds peer review ondergaan, maar als de bevindingen kloppen, illustreert het wel een interessant statistisch fenomeen: wanneer u op zoek bent naar iets uitzonderlijk zeldzaams, wordt uw dataset gedomineerd door fouten en valse positieven. Als u bijvoorbeeld op zoek bent naar een ziekte die slechts één op de miljoen mensen treft, en uw test voor de ziekte is 99,99 procent nauwkeurig, dan zal deze 100 valse positieven opleveren voor elke echte positieve. Ook al heb je een zeer nauwkeurige test gebruikt, de meeste van je positieven hebben de ziekte niet!

Evenzo zijn supercentenarians uiterst zeldzaam. Alleen over een op de 1.000 mensen die 100 jaar worden, haalt de 110 . De overgrote meerderheid van de mensen zou nooit hun ouder of oudere broer of zus nadoen voor een uitkering, of een geboorteakte vervalsen, of deelnemen aan identiteitsdiefstal, of in de war raken over hoe oud ze zelfs zijn. Maar als een op de 1.000 mensen dat zou doen, dan zullen frauduleuze supercentenarians vaker voorkomen dan bonafide supercentenarians. Als je naar een uitzonderlijk zeldzaam fenomeen kijkt, moet je buitengewoon voorzichtig zijn - anders zul je meestal merken dat je iets heel anders bestudeert.

Schrijf je in voor de Future Perfect nieuwsbrief. Twee keer per week krijg je een overzicht van ideeën en oplossingen voor het aanpakken van onze grootste uitdagingen: het verbeteren van de volksgezondheid, het verminderen van menselijk en dierlijk lijden, het verminderen van catastrofale risico's en - om het simpel te zeggen - beter worden in goed doen.