Dit is geen hype: Canadese artsen hebben zojuist ernstige MS omgedraaid met stamcellen

Jennifer Molson was 21 en jongleerde met een dagbaan en avondschool om haar droom na te jagen om politieagent te worden, toen ze de diagnose multiple sclerose kreeg. Ze werd op een ochtend wakker met spelden en naalden in haar hand en binnen een week kon ze haar linkerarm niet bewegen.

In 2001, vijf jaar later, woonde ze in het Ottawa Hospital onder 24-uurs zorg en kon ze zich verplaatsen met een stok, rollator of rolstoel. Toen ze in het weekend werd ontslagen om tijd door te brengen met haar toenmalige vriend Aaron, moest ze op hem vertrouwen voor al haar behoeften. Hij zou haar eten in hapklare stukjes snijden, haar wassen en aankleden. Als ze de controle over haar blaas of darmen verloor, hielp hij haar naar het toilet te gaan.

'Ik had geen gevoel vanaf de borst naar beneden', zegt Molson. 'Ik zou iets op het fornuis kunnen aanraken en mezelf kunnen verbranden. Ik zou stof kunnen aanraken zonder te weten of het schuurpapier is.' Voor patiënten als Molson, met een ernstige vorm van MS en geen reactie op de beschikbare medicijnen, is er weinig hoop.



Twee jaar later had haar leven een abrupte wending genomen. 'Ik liep door het gangpad en danste op mijn bruiloft, iets waar ik altijd van had gedroomd', zei ze over haar huwelijk met Aaron in 2003.

Nu, 15 jaar later, skiet en kajakt Molson nog steeds in de weekenden. Ze werkt als onderzoeksassistent in het Ottawa Hospital.

Wat er is gebeurd, is iets dat zelfs gewaardeerde medische specialisten wagen een 'wonder' te noemen: de bijzonder agressieve MS die op weg was om Molson volledig uit te schakelen - en haar mogelijk te doden - is nu vrijwel uit haar lichaam geëlimineerd.

De game changer voor Molson was een experimentele chemotherapie en stamcelbeenmergtransplantatie die ze in 2002 kreeg als onderdeel van een onderzoek in Canada. Molson behoorde tot een klein cohort van 24 mensen met MS die de hoogrisicotherapie kregen. Van de 24 patiënten zag 70 procent de progressie van hun ziekte gestopt of omgekeerd.

Hun ervaring, gedocumenteerd in een artikel dat vandaag in de Lancet , is de eerste die een MS-behandeling beschrijft die de ziekte op de lange termijn volledig stopt zonder MS-medicatie.

'Iedereen aarzelt om het 'c-woord' te gebruiken, maar deze patiënten zijn genezen', zegt Michael Rudnicki , directeur van het Regenerative Medicine Program en het Sprott Center for Stem Cell Research van het Ottawa Health Research Institute, die niet bij het onderzoek betrokken was. 'Jennifer Molson zat in een rolstoel in een revalidatiecentrum en kon niet werken. En nu is ze aan het skiën, ze werkt, ze is getrouwd, ze heeft haar rijbewijs gehaald. Ik denk dat dit de nieuwe zorgstandaard wordt voor progressieve MS.'

'Mijn grootste hoop was dat de ziekte zou stabiliseren'

MS treft ongeveer 2,5 miljoen mensen over de hele wereld, vooral vrouwen in meer gematigde klimaten zoals Canada en het noorden van de VS.

In plaats van het lichaam te beschermen tegen vreemde indringers, keert het immuunsysteem bij patiënten met MS zich tegen zijn gastheer, waardoor er bijzondere schade wordt toegebracht aan de myeline, een beschermende laag rond de zenuwvezels in de hersenen en het ruggenmerg.

Uiteindelijk kunnen deze aanvallen de zenuwen en myeline ernstig beschadigen en vernietigen, de communicatie tussen de hersenen en het lichaam onderbreken en leiden tot symptomen zoals gevoelloosheid, moeite met lopen en zelfs blindheid.

Maar niet alle symptomen van patiënten manifesteren zich op dezelfde manier. Mensen met 'relapsing remitting'-ziekte ervaren MS met horten en stoten - hun symptomen treden een paar dagen of weken op, gevolgd door weken, maanden of zelfs jaren van remissie.

Voor de meeste patiënten met deze versie van de ziekte worden die perioden van remissie in de loop van de tijd korter en verdwijnen ze uiteindelijk, waardoor ze in een nieuwe ziektefase terechtkomen die bekend staat als 'secundaire progressieve MS'.

Javier Zarracina / Vox

Andere patiënten ervaren iets dat nog verraderlijker en schurend is. Het wordt 'primair progressieve MS' genoemd en in plaats van aanvallen van remissie zien ze een continue toename van symptomen die gepaard gaan met een afname van de gezondheid.

Molson had secundair progressieve MS ten tijde van haar behandeling in 2002. Ze had medicijnen geprobeerd, maar niets hielp.

Haar arts, Mark Freedman (een van de auteurs van de Lancet papier), vertelde haar dat de stamceltransplantatie haar niet zou genezen, maar in het beste geval, als de procedure goed zou verlopen, zou haar gezondheid niet verslechteren.

'Mijn grootste hoop was dat de ziekte zou stabiliseren', zegt Molson. 'Ik keek naar Aaron, [nu] mijn man, en zei: 'Als ik dit niet doe, en het blijkt te werken, zou ik mezelf voor de kop slaan als mijn ziekte verergerde.' Het voelde alsof ik echt geen keus had.'

Hoe stamcellen Molson een nieuw immuunsysteem gaven

Toen ze eenmaal was toegelaten tot de studie, begonnen artsen met de procedure. Ze lieten haar eerst een korte chemotherapiekuur ondergaan om de aanmaak van hematopoëtische stamcellen, die het immuunsysteem regenereren, in haar bloed te stimuleren. Ze hebben haar toen aangesloten op een machine die door haar bloed fietste 32 keer in de loop van zeven uur, om stamcellen te verzamelen. Die stamcellen werden vervolgens gezuiverd, gewist van elke herinnering aan de ziekte, om later via een bloedtransfusie in Molson te worden getransplanteerd.

Het moeilijkste deel van de behandeling: Molson moest 10 dagen chemotherapie ondergaan. De artsen waren in wezen haar zieke immuunsysteem aan het doden, om het later te vervangen door een nieuwe in de vorm van haar eigen gezuiverde stamcellen. Maar de ervaring was slopend. Molson vergeleek het met 'de hel'.

'Ik had een voedingssonde omdat ik constant misselijk was', zegt ze. 'Ik kon mijn eten niet binnenhouden.'

Door een nieuw, ziektevrij immuunsysteem te ontwikkelen, moest het lichaam van Molson opnieuw leren zichzelf te verdedigen tegen ziekteverwekkende bacteriën en virussen. Ze moest haar kindervaccinaties opnieuw halen. Maar ze was ook kwetsbaarder voor infecties en kreeg kort na de transplantatie een bloedinfectie, gordelroos en ernstige blaasontstekingen.

Javier Zarracina / Vox

'Het heeft zeker een jaar geduurd voordat ik me weer mens begon te voelen', zegt Molson.

Ongeveer anderhalf jaar na de transplantatie begon ze langzaam terug te keren naar een gelijkenis van haar pre-MS-zelf: ze liep zonder een stok te gebruiken, ze kon weer winkelen in de supermarkt en uiteindelijk hoefde ze geen dutje te doen elke middag.

'Ik dacht: misschien kan ik weer aan het werk', zegt ze. In 2006, vier jaar na haar behandeling, ging ze weer fulltime aan het werk. (Ze koos ervoor om in het Ottawa Hospital te werken, zei ze, nadat ze uit de eerste hand had gezien hoe onderzoek het leven van mensen kan veranderen.)

wie krijgt er geen tweede stimuluscontrole?

Molson, nu 41, zegt: 'Ik heb in 14 jaar geen MS-symptomen gehad. En ik gebruik geen MS-medicatie.' Dat is een groot probleem, aangezien de medicijnen meestal dagelijkse pillen of frequente injecties omvatten.

Maar de behandeling heeft haar ook verschillende onaangename bijwerkingen opgeleverd. Omdat de chemotherapie haar eierstokken heeft beschadigd en haar in een vroege menopauze heeft gebracht, krijgt ze hormoonvervangende therapie - en zou ze niet zwanger kunnen worden. Terwijl ze de kans kreeg om haar eieren te oogsten, weigerde ze. 'Ik kon niet voor mezelf zorgen, hoe kon ik kinderen opvoeden?', zegt ze. 'Vergeet niet dat het niet de bedoeling was dat ik beter zou worden.'

Ze moet ook extra voorzichtig zijn met blootstelling aan infecties. 'Drie weken geleden was ik bij de tandarts en moest ik antibiotica gebruiken voordat ik voor een gebitsreiniging ging', zegt ze. 'Er zijn nog onderdelen van het immuunsysteem waar je voorzichtig mee moet zijn.'

Molsons haar is nooit helemaal terug gegroeid en ze kampt ook met dagelijkse maagzuur en spijsverteringsproblemen, waarvoor ze medicijnen gebruikt.

Anders zegt Molson dat ze zich net zo goed voelt als toen ze 21 was, vóór haar diagnose. 'Ik neem niets voor lief. Ik kreeg een tweede kans in het leven.'

Slechts 5 procent van de MS-patiënten komt in aanmerking voor deze nieuwe behandeling

Drs. Freedman (R) en Atkins (L), twee onderzoekers op de Lancet papier.

Ottawa Hostpial

De studie die Molson deze kans gaf, was indrukwekkend qua omvang en uitvoering - uitgevoerd in meerdere ziekenhuizen door hematologen en neurologen in Canada en bijna 20 jaar geduurd, van conceptie tot publicatie. Het bouwde voort op tientallen jaren fundamenteel onderzoek naar MS, stamcellen en het immuunsysteem, inclusief jarenlange ervaring met het gebruik van de behandeling bij patiënten met bloed- en beenmergkanker zoals leukemie en lymfoom.

Andere wetenschappers hebben al veelbelovende resultaten gezien bij MS-patiënten die vergelijkbare behandelingsprotocollen gebruikten, maar geen enkele is erin geslaagd wat het team van Atkins heeft: de aanval van de ziekte op de hersenen volledig stoppen - geen terugvallen, geen nieuwe MRI-laesies bij alle overlevende patiënten - en voor een dergelijke lange follow-up periode.

Verschillende onderzoekers die niet betrokken waren bij het experiment - en die doorgaans gereserveerd zijn over nieuwe behandelingen - vertelden Vox dat ze enthousiast en hoopvol waren over het potentieel van de behandeling om anderen met de ziekte te helpen.

'Ik denk dat dit de nieuwe zorgstandaard voor progressieve MS wordt', zei Rudnicki.

'Het is spannend - een belangrijk bewijs van principe', zei Jeffrey Gelfan , een neuroloog gespecialiseerd in MS aan de Universiteit van Californië in San Francisco.

Tim Caulfield , een professor aan de Universiteit van Alberta die stamcelonderzoek volgt, merkte het verschil op tussen deze robuuste bevinding en de ongegronde beweringen in stamcelklinieken over de hele wereld: 'Dit is een fascinerende ontwikkeling ... [en] een goed voorbeeld van het verschil tussen het echte klinische onderzoek en wat er op de markt wordt gebracht door de klinieken die onbewezen therapieën bieden - je kunt niet zomaar stamcellen 'injecteren' en significante resultaten verwachten.'

Toch zijn er belangrijke kanttekeningen te plaatsen. Deze studie was klein en miste een vergelijkings- of controle-arm. Soortgelijke, grotere onderzoeken zijn nodig om de resultaten te bevestigen, en het is niet duidelijk wat er op de veel langere termijn met patiënten zoals Molson zal gebeuren.

Ottawa Hospital hematoloog Harry Atkins , de onderzoeker die de studie leidde, wees erop dat slechts ongeveer 5 procent van de MS-patiënten in aanmerking zou komen voor deze behandeling: nogmaals, de minderheid met een agressieve vorm van MS die op geen enkele behandeling reageert.

Javier Zarracina / Vox

En niet iedereen in de studie had resultaten zoals die van Molson. Van de 24 patiënten zag 70 procent de progressie van hun ziekte stoppen of omkeren, maar de andere 30 procent bleef verslechteren.

Die minderheid die niet reageerde, denken de onderzoekers, had MS die al te ver gevorderd was op het moment van hun behandeling. 'In de vroege stadia, als het immuunsysteem eenmaal tot rust is gekomen, kunnen de hersenen zichzelf gedeeltelijk genezen, waardoor de handicap meestal beter wordt', legt Atkins uit. 'Maar na verloop van tijd kunnen de hersenen zichzelf niet herstellen.'

Eén patiënt stierf, waardoor de kans op overlijden door deze procedure op ongeveer 4 procent ligt, en ernstige infecties na stamcelbehandelingen - het soort dat Molson heeft opgepikt, of erger - komen ook vaak voor.

Aangezien er andere MS-medicijnen zijn die veel minder toxisch zijn en sommige patiënten kunnen helpen, raden artsen aan deze therapie alleen als laatste redmiddel te beschouwen. (Theoretisch zou de behandeling kunnen worden uitgevoerd in de meeste bloed- en beenmergtransplantatiecentra die verbonden zijn aan grote ziekenhuizen, zei Atkins, maar er zijn er maar een paar die de procedure uitvoeren. Geïnteresseerde patiënten kunnen contact opnemen met de MS-vereniging voor meer informatie.)

Er zijn ook de kosten: Atkins schatte het op ongeveer $ 50.000 tot $ 65.000 per patiënt - en dat is als er niets misgaat. (Hoewel, MS-medicatie nu kosten ongeveer evenveel voor patiënten elk jaar in de VS, dus deze therapie kan daadwerkelijk geld besparen.)

En er zijn vragen over de effecten op zeer lange termijn. Het is niet duidelijk hoe de komende 10, 20 of 50 jaar eruitzien voor patiënten als Molson.

'We weten dat overlevenden op de lange termijn van groepen die hun transplantaties voor kanker hebben ondergaan en die zijn genezen en ze leven een lange tijd', zei Atkins, 'dat ze een hogere incidentie hebben van de algemene bevolking van andere ziekten [zoals hart- en vaatziekten] ziekte en kanker].'

Atkins en zijn team hebben al gewerkt aan andere toepassingen voor deze stamcelprocedure. Ze slaagden erin om terug te keren 'stijve persoonssyndroom' - een zeldzame neurologische ziekte die ervoor zorgt dat de spieren in het lichaam samentrekken tot het punt van volledige immobilisatie - bij één patiënt. En er is sprake van het toepassen van de behandeling op myasthenia gravis , een andere ongeneeslijke auto-immuunziekte.

Geneeswijzen in de geneeskunde zijn uiterst zeldzaam. Het is nog te vroeg om deze behandeling als een remedie voor MS te bestempelen. 'We volgen onze patiënten maar tot 13 jaar,' zei Atkins, 'dus het is moeilijk te zeggen wat de volgende 10 tot 20 zullen brengen. Dat zou je willen weten voordat je dit een geneesmiddel zou noemen.'

Maar voorlopig zal Atkins het woord wonder gebruiken. 'Het lijkt me nog steeds een wonder om patiënten te zien herstellen en terug te gaan naar de dingen die ze in het leven zouden moeten doen', zei hij. 'Het is heel de moeite waard om te zien en het was niet wat we hadden verwacht, en we zijn dolgelukkig te weten dat deze behandeling mensen op die manier kan helpen.'

Correctie : In een eerdere versie van dit artikel werd de wereldwijde prevalentie van MS verkeerd vermeld.


Het leven ziet er heel anders uit door een MRI-machine