De transcendente Nobelprijs-toespraak van Toni Morrison is de sleutel om te begrijpen wat Morrison zo groot maakte

Toni Morrison begreep hoe krachtig taal was en het menselijke voorrecht om het te hanteren.

Toni Morrison in Milaan, Italië, op 30 januari 2017.

Leonardo Cendamo / Getty Images

Toni Morrison stierf op maandag 5 augustus op 88-jarige leeftijd. De boeken van Morrison hebben levens veranderd en het Amerikaanse leven en zijn geschiedenis op een weergaloze manier vastgelegd - haar werken zijn zo geliefd en resoneren dat ze vaak (terecht) de prijzen en erkenning die we schenken overschaduwen op hen.



Maar het was in 1993 dat Morrison de meest prestigieuze ter wereld werd toegekend. Morrison was de eerste Afro-Amerikaanse vrouw die de Nobelprijs ontving, voor romans die worden gekenmerkt door visionaire kracht en poëtische betekenis, die leven geven aan een essentieel aspect van de Amerikaanse realiteit.

Door die onderscheiding in ontvangst te nemen, beschreef Morrison, scherp en zo welsprekend, het belang van taal in ons leven. Het college - een audio-opname waarvan beschikbaar is op de website van de Nobelprijs - is een fabel over de kracht van taal om te verhelderen en te vertroebelen, te onderdrukken en te bevrijden, te eren en te bezoedelen, en zowel te kwantificeren als niet in staat te zijn een menselijke ervaring vast te leggen.

covid 19 vergeleken met andere pandemieën

Het is de manier waarop mensen deze krachtige taal gebruiken die elke vorm van expressie zo magisch maakt, legt Morrison uit:

Het is het respect dat haar beweegt, die erkenning dat taal nooit voor eens en altijd kan leven. Het zou ook niet moeten. Taal kan slavernij, genocide, oorlog nooit vastpinnen. Evenmin moet het verlangen naar de arrogantie om dit te kunnen doen. Zijn kracht, zijn geluk ligt in zijn bereik naar het onuitsprekelijke.

Of het nu groots of slank is, gravend, explosief of weigerend te heiligen; of het nu hardop lacht of een kreet is zonder alfabet, het gekozen woord, de gekozen stilte, ongestoorde taal stuwt naar kennis, niet naar de vernietiging ervan.

Morrison citeert Abraham Lincoln's Gettysburg Address als voorbeeld, in het bijzonder deze eenvoudige zin: De wereld zal weinig opmerken, noch lang onthouden wat we hier zeggen, maar ze kan nooit vergeten wat ze hier deden.

Morrison legt uit dat het vruchteloos zou zijn om de vernietiging en pijn van de burgeroorlog samen te vatten. In plaats daarvan brengt Lincolns focus op de onmogelijkheid om het verloren mensenleven vast te leggen, ons in de richting van diepere rouw en blijvend respect voor die levens.

We gaan dood, zegt Morrison. Dat kan de zin van het leven zijn. Maar we doen aan taal. Dat kan de maatstaf van ons leven zijn.

Misschien is er geen betere manier om Morrison te herinneren dan hoe duidelijk en mooi ze de kracht van taal begreep, en hoe ze die kennis kon gebruiken om het Amerikaanse leven en de realiteit als geen ander vast te leggen.