Het totaal wilde, waargebeurde verhaal van een meme over buitenaardse wezens die bijna inspireerde tot een echte aanval op Area 51

Hoe een online grap over het bestormen van de militaire basis een waargebeurd drama werd met een landelijke stad, de regering en frequente evocaties van het Fyre Festival.

Het Highlight by Vox-logo

RACHEL, Nevada - Ondanks de puinhoop waarin hij zich bevindt, is Matty Roberts verrassend kalm.

Op een avond eind juni was Roberts laat op Facebook aan het scrollen. Dat is zijn gewoonte; een 21-jarige student die bij zijn ouders in Bakersfield, Californië woont, brengt veel tijd online door in anime- en videogamegemeenschappen. En bovenal houdt Roberts van shitposting, handelend in een genre van bijzonder dwaze memes dat vooral populair is op Facebook. De berichten kunnen variëren van een SpongeBob-screenshot waarin een grap wordt gemaakt over het stripfiguur dat stoned wordt, tot een remix van scheetgeluiden van Billie Eilish ’s Bad Guy-video.



Roberts runt een kleine Facebook-pagina genaamd Shitposting omdat ik in de war ben, wat zijn meme-zoekende jeuk krabt. Hij deelt niet alleen berichten die hij ziet en leuk vindt; hij creëert zijn eigen. En die avond in juni plaatste hij iets anders dan alleen een macro-afbeelding die verwijst naar een cartoon of een bestaande online grap. Hij besloot om een ​​Facebook-evenement te maken als toneel voor zijn grap; het raakte een snaar bij miljoenen.

de wandelende doden de laatste dag op aarde

Hij noemde het Storm Area 51, ze kunnen ons niet allemaal stoppen . Geïnspireerd door de geheime militaire basis in Nevada waarvan velen lang hebben gedacht dat het een soort buitenaardse proeftuin of locatie was waar de regering ongeïdentificeerde luchtverschijnselen onderzoekt, stelde hij voor om op 20 september zoveel mogelijk mensen te verzamelen om het omheinde land over te steken. Laten we eens kijken naar die buitenaardse wezens, smeekte de gebeurtenisbeschrijving.

Binnen enkele dagen hadden bijna een miljoen mensen zich aangemeld - voor de grap of in ernst. Niet lang daarna kwam het leger erbij.

De shitpost van Roberts had al snel, verrassend genoeg, voor opschudding gezorgd die zowel hilarisch als zeer serieus was. Tot op heden hebben 3 miljoen Facebook-gebruikers Roberts' prank-evenementpagina met internationale aandacht overladen, waarbij ze inspelen op de ironische erkenning van het overheidsgeheim en buitenaardse banden die Area 51 vertegenwoordigt in de populaire cultuur. Maar terwijl online grappen zich verspreidden over het thuisbrengen van buitenaardse wezens vanuit een afgesloten militaire basis, kwam Storm Area 51 tot leven. Een woordvoerder van de luchtmacht onheilspellend waarschuwde mensen tegen het naderen van de grenzen van de basis. Mediakanalen vochten om interview Roberts en rapporteerde over zijn meme alsof het was een dreigende catastrofe .

Het heeft ook geleid tot voorbereidingen voor een noodtoestand in twee provincies van Nevada en genereerde meer buitenaardse merch dan iemand ooit zou willen. Bovenal heeft de meme Roberts, een langharige, relaxte broer, in een nationale schijnwerpers geduwd die hij waarschijnlijk niet verdiende - of in het centrum van een debacle met een plattelandsstad, de federale overheid, een zakenpartner , een stop-and-desist-bevel en frequente evocaties van Fyre-festival . Hangt ervan af aan wie je het vraagt.

Het is helemaal niet ontmoedigend, zegt Roberts, zonder enige overmoed. Toen de belangstelling toenam, nam hij het op zich om een ​​legitiem Area 51-evenement te organiseren - 148 mijl verwijderd van Rachel, terug in Las Vegas. Er is een beetje druk, maar tegelijkertijd is het een opwindende vorm van druk. Het is geweldig.

In de twee maanden sinds hij zijn open uitnodiging plaatste, is Roberts het zelfbenoemde gezicht geworden van een live festival genaamd Alienstock. Dit weekend, echte mensen komen ervoor opdagen .

Storm Area 51 was een voor de hand liggende grap - een grap die gebruik maakte van de liefde van het internet voor memes en gemakkelijk herhaalbare humor en samenvloeide tot iets veel groters: concurrerende festivals voor UFO-complottheoretici, fans van shitposting en de lokale bevolking van kleine steden in Nevada.

Door het profiel van Roberts een boost te geven, is het evenement meer dan een grap geworden. Het is nu, zoals Roberts zegt, een merk. Om nog maar te zwijgen van een mogelijke crisis. (Alienstock is misschien niet het Fyre-festival van dit jaar, maar ongebreideld opportunisme dreigt het dichterbij te brengen.)

En Storm Area 51 is in 2019 emblematisch geworden voor de cyclus van roem: het werd geboren uit het internet, veranderde een willekeurige student uit Bakersfield van de ene op de andere dag in een nationale figuur en is zo meta dat het nauwelijks kan worden begrepen door degenen buiten het en de wereld waaruit het is geboren.

Het speelt perfect in op de shitposting-cultuur, en het speelt ook perfect in op de echte complottheoretici, zegt Roberts. Ik denk dat het de perfecte storm heeft gecreëerd.

Storm Area 51 ontplofte. En dat deed Matty Roberts ook.

De inspiratie voor het evenement van Roberts was: tot Joe Rogan-ervaring interview die Roberts deze zomer heeft bekeken, met Area 51 obsessief en zelfverklaard klokkenluider Bob Lazar, een vermeende ex-overheidsingenieur die dubieus beweerde te hebben gewerkt aan buitenaardse technologie in de buurt van de luchtmachtsite. Tijdens de show vertelde Lazar wat volgens hem de buitenaardse geschiedenis van de basis is. Maar Roberts nam Lazar niet mee te serieus: eerst en vooral zegt hij over zijn Facebook-pagina, het is een shitposting-pagina.

Prikkeldraad en bewegwijzering grenzen op 13 september 2019 aan een poort van de Nevada Test and Training Range, gewoonlijk Area 51 genoemd, in de buurt van Rachel, Nevada.

Bridget Bennett/AFP/Getty Images

Nadat zijn meme viraal ging, zag Roberts een opening om de bekendheid van het evenement te vergroten en het om te zetten in offline bekendheid. Hij zou meer kunnen worden dan een schermnaam; hij zou het gezicht kunnen worden van de grootste meme van 2019. Beter nog, misschien kan hij er zelfs geld mee verdienen.

Het hele Alienstock, Storm Area 51-gedoe is iets dat je maar één keer in je leven krijgt, en ik heb het gevoel dat niet profiteren van deze duikplank die ik heb gekregen gewoon verspild is, zegt Roberts. Dus ik kan er net zo goed mee verder gaan.

Vooruitgaan in dit geval betekende in eerste instantie dat mensen naar de stad Rachel, Nevada werden geleid, waar slechts 54 mensen wonen, de meesten van hen gepensioneerden. Rachel's roem is dat het slechts 30 mijl ten noorden van Area 51 ligt, waardoor het het dichtstbijzijnde verzamelpunt is voor potentiële Area 51-overvallers. (Je hebt echt geen kaart nodig om plaatsen in Rachel te vinden, de enigszins cynische website van de stad aantekeningen.) Roberts nam contact op met het enige lokale bedrijf van de stad, een lodge genaamd de Little A'Le'Inn , om Alienstock te plannen als een Burning Man-stijl EDM-muziekfestival. Er werden maar liefst 30.000 aanwezigen verwacht, die al kamers in de buurt hadden geboekt of interesse hadden getoond om naar boven te rijden.

De naden begonnen te vertonen kort nadat Roberts eind juli Alienstock aankondigde. Het verkopen van kaartjes voor een evenement dat losjes geïnspireerd was op een meme, suggereerde een verschuiving van ironisch en zichzelf wegcijferend naar zelfverheerlijking en winstbejag - Alienstock zou een weekendlange ervaring worden in het midden van nergens, met parkeerplaatsen en kampeerplaatsen die tussen $ 60 en $ 140, allemaal om niet nader genoemde EDM-acts te zien en ... enthousiast te worden over buitenaardse wezens? Roberts en de eigenaar van de Little A'Le'Inn, Connie West, deden weinig andere beloften.

vergelijkingen met Fyre-festival , het muziekfestival 2017 strafzaak , kwam snel, ook van de inwoners van Rachel zelf. Half augustus presenteerden ze een lijst met zorgen aan de commissarissen van Lincoln County, Nevada, in een nadrukkelijk pleidooi voor hulp bij het voorkomen van Alienstock:

De belangrijkste organisator van het evenement is een 20-jarige jongen. De media vergelijken dit al met de Fyre-festivalramp in 2017, waarbij mensen veel geld betaalden voor een concertweekend dat nooit heeft plaatsgevonden. Er zijn nog veel lopende rechtszaken van die gebeurtenis.

kun je een stimuluscontrole krijgen bij 18

Een evenement met zoveel mensen duurt meestal 6-8 maanden om te plannen. De provincie en Rachel hadden 6 weken.

Commissarissen, vraag uzelf alstublieft af: denkt u echt dat er voldoende planning is gemaakt om klaar te zijn voor dit evenement? Dit kan onze provincie mogelijk ruïneren als het slecht gaat. Het zal Rachel zeker ruïneren.

Lincoln County Sheriff Kerry Lee vertelde Vox begin september dat de arme provincie van plan was om maar liefst $ 300.000 uit te geven voor extra wetshandhaving om Rachel en andere nabijgelegen steden tijdens het weekend te ondersteunen, allemaal voor een verwachte toestroom van bezoekers die misschien op zoek waren om het lot te tarten door het luchtmachtgebied binnen te vallen.

Mijn personeel is overspoeld met telefoontjes en werkt hieraan, zei Lee. We moesten werken aan een plan voor wetshandhaving, een communicatieplan, een medisch plan, een plan voor massale slachtoffers, een plan voor actieve schutters - al deze plannen die we moeten uitvoeren voordat dit gebeurt.

Hij klonk uitgeput. Ik besteed bijna 100 procent van mijn dag aan Area 51-dingen.

Een bord over het grap-evenement Storm Area 51 hangt op 13 september 2019 buiten het informatiecentrum en de herberg van Little A'Le'Inn in Rachel, Nevada.

Bridget Bennett/AFP/Getty Images

Ondertussen hadden Roberts en West nog steeds geen concrete details gegeven over wat bezoekers konden verwachten tijdens Alienstock, die vervolgens van 20-22 september in Rachel zou plaatsvinden. Roberts was afgestapt van het aanmoedigen van een inbreuk op de beveiliging in Area 51 en in plaats daarvan begon hij Alienstock aan te bieden als tegenprogramma voor de bestorming van de militaire faciliteit. (Gelukkig herkende hij de gevaren van een poging om de basis te overvallen. De luchtmacht speelt niet rond .)

Roberts reed twee weken eerder vanuit Zuid-Californië naar Rachel en plaatste selfies. Hij twitterde over anime en UFC. En hij drong erop aan dat Alienstock - en hij, Matty Roberts - een merk was dat gelovigen van Area 51 zouden willen kopen.

Alienstock is altijd meer een culturele beweging geweest, zei Roberts. Het is ontstaan ​​uit de nieuwsgierigheid van het internet en de nieuwsgierigheid naar buitenaardse wezens, UFO's, dat soort dingen, en gewoon het willen verzamelen en coole feestjes geven.

babyhaai: doo doo doo doo doo doo

Van culturele beweging tot een door Bud Light gesponsord festival

Het is die wens om coole feesten te geven die het profiel van Roberts heeft opgeblazen tot verontrustend onstabiele hoogten. Dagen na aankomst in Rachel kondigde Roberts aan dat hij en Alienstock uit elkaar waren gegaan met West en de Little A'Le'Inn. Hij gaf de schuld aan een gebrek aan kritieke infrastructuur en aan de angst dat de gebeurtenis, in de zorg van West, een mogelijke humanitaire ramp zou kunnen worden.

Ik moest proberen er elke associatie van te verwijderen, omdat ik niet wil dat mijn merk, en ik wil niet dat mijn gezicht, wordt geassocieerd met zoiets rampzaligs als Fyre Festival 2.0, zei Roberts. En het had nog erger kunnen zijn met de locatie, de militaire basis daar, en alleen de pure controverse achter het ding. Dus met alles gepresenteerd en niet genoeg beveiliging of iets dergelijks, had ik geen andere keuze dan te proberen mijn handen van het hele ding te wassen.

Ondanks wekenlange waarschuwingen dat Rachel, Nevada, een evenement van enige omvang niet aankon, een vooraf ondertekende noodtoestandverklaring (een andere volgde al snel) en een niet-bestaand evenementenschema, duurde het tot het elfde uur voordat Roberts het evenement naar een veiligere locatie te verplaatsen.

Hij heeft zich aangemeld om mede-presentator te zijn van een Area 51-themafeest in het Downtown Las Vegas Event Center op 19 september met Bud Light als sponsor. Alienstock - of in ieder geval de geest van Storm Area 51 die het had gedreven - was dood.

In plaats daarvan waren er op het feest hoelahoepers in neon-outfits en een paar borden en shirts die naar de meme verwezen. De aanwezigen - die het best als verspreid kunnen worden omschreven - pakten blikjes waterig bier met buitenaardse beelden. Hoewel hij naar verluidt een korte verschijning maakte, merkte een verslaggever die het evenement bijwoonde op dat Roberts nergens te vinden was.

Ondertussen stond West, van de Little A'Le'Inn, erop dat ze nog steeds gastheer zou zijn een soort evenement in Rachel , echter met bands die gratis zullen spelen. Roberts heeft haar een opzegging gestuurd.

De UFO-enthousiastelingen vechten terug

De ineenstorting van de samenwerking tussen West en Roberts is slechts een fragment van het drama dat is ontstaan ​​vanaf het moment dat Roberts zijn intentie verklaarde om de Storm Area 51-meme te verlengen. En het is niet alleen tussen Roberts en West; buitenaardse wezens en UFO-enthousiastelingen zien Roberts ook als een negatieve aanwezigheid in hun gemeenschappen.

Matty Roberts heeft zijn Alienstock-festival op het laatste moment verplaatst van de oorspronkelijk geplande locatie in Rachel, Nevada, naar het Downtown Las Vegas Events Center.

Ethan Miller/Getty Images

Een van Roberts' meest uitgesproken critici is de documentairemaker Jeremy Corbell, die toevallig te gast was in die Joe Rogan-podcastaflevering die Roberts voor het eerst zag. Corbell, die de afgelopen zeven jaar Bob Lazar heeft gevolgd en heeft verspreid wat zij zeggen dat het woord van waarheid is over Area 51, is een hartstochtelijk aanhanger van UFO-technologie en wantrouwt de overheid enorm. Voor Corbell weerspiegelt de interesse in Roberts' Storm Area 51-meme een enorm moment - voor zijn werk, voor ufologie, voor iedereen die hem of Lazar zal vermaken.

Maar Roberts, zegt hij, ondermijnt dat allemaal.

as tot as stof tot kant kuikens lied

Als je de microfoon hebt, heb je de verantwoordelijkheid om op dezelfde manier te handelen als je praat, zegt Corbell. En als je je echt zorgen maakt over veiligheid, dan moet je mensen informeren en persoonlijk gewin opzij zetten.

De relatie tussen Corbell en Roberts is volgens Corbell zwak; Corbell zegt dat de jongen uit Bakersfield Alienstock stiekem of links heeft gemaakt. En hij denkt dat Roberts dit vlampunt voor de bespreking van UFO's verandert in een mogelijk treinwrak. Dagen voor Alienstock zou plaatsvinden, sprongen twee YouTubers op het pistool en waren... gearresteerd omdat ze op eigen houtje probeerden Area 51 te bereiken .

Dit gaat veel verder dan een meme en buitenaards Budweiser [bier]. Deze kans gaat veel verder dan dat, zegt Corbell. Het is een culturele en sociale beweging die al 30 jaar aan de gang is, sinds 13 mei 1989, de datum waarop Bob Lazar zich voor het eerst uitsprak over het bestaan ​​van Area 51. Punt. Punt.

Maar waren Roberts en West echt de enigen die in hun eigen belang handelden? Corbell profiteert ook van de rotzooi van Roberts. Hoe meer we praten over Storm Area 51 - positief of negatief - hoe meer we de namen van Jeremy Corbell en Bob Lazar, evenals Connie West en Matty Roberts, in het bewustzijn van het publiek duwen. Rachel, Nevada? Op een gegeven moment verkocht de stad Storm Area 51 T-shirts op haar website.

Misschien is dat de reden waarom Matty Roberts zo kalm is ondanks de chaos die hij heeft gecreëerd. Wat er ook gebeurt, hij komt hieruit als iemand die groter is dan een kind met een shitpostende Facebook-pagina en minder dan 1.000 Twitter-volgers. Hij zal die Area 51-man zijn, ten goede of ten kwade.

Voorlopig neemt hij een semester vrij van school om aan de toekomst van Alienstock te werken, maar als hij teruggaat, zegt hij, zou hij zijn hoofdvak marketing kunnen overschakelen. Hij zou er waarschijnlijk ook verdomd goed in zijn.

Een bord buitenaardse snelwegen geplaatst langs State Route 375 in Rachel, Nevada, op 22 juli 2019.