Twee jaar later: de Oculus-acquisitie van Facebook heeft virtual reality voor altijd veranderd

Mark Zuckerberg's inzet van $ 2 miljard op VR veranderde een industrie.

Kurt Wagner

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd hercoderen

Ontdekken en uitleggen hoe onze digitale wereld verandert - en ons verandert.

Op een zonnige dinsdag in maart in San Francisco was Oculus-medeoprichter Palmer Luckey aan het tennissen.



Een half dozijn toeschouwers, de meesten in de stad uit Japan, joelden en aahten toen Luckey overhead smashes mixte met een verrassend nauwkeurige backhand return. Hij verdreef zijn tegenstander zonder te zweten - wat ironisch was, aangezien hij eruitzag alsof hij net van het strand was komen strompelen in teenslippers, cargoshorts en een bloemrijk blauw Hawaiiaans overhemd dat tot halverwege zijn borst was losgeknoopt.

Nadat hij het matchpunt had bereikt, hief Luckey zijn vuist en boog hij zich voor de kleine, juichende menigte. 'Ik win!' verklaarde hij. 'Dat was leuk.'

borden voor de vrouwenmars in Washington

Daarna zette hij zijn virtual reality-headset af en keerde terug naar de werkelijkheid, een kleine achterkamer van The Village, een trendy evenementenruimte weggestopt op een van de meer schetsmatige stukken van Market Street in San Francisco. Luckey schudde zijn tegenstander, Takeshi Kobayashi, een game-ontwikkelaar van het Japanse bedrijf COLOPL in de stad, de hand om zijn nieuwe game, VR Tennis Online, te laten zien aan leden van de pers die de Game Developers Conference een paar straten verderop bijwoonden.

Luckey versloeg Kobayashi op VR Tennis tijdens Oculus

Luckey versloeg Kobayashi bij VR Tennis tijdens de gamedemo-dag van Oculus.

Kurt Wagner/Re/code

COLOPL was slechts een van de 41 game-ontwikkelaars die samenwerkten met Oculus voor deze demodag. Vorig jaar demonstreerde Oculus slechts drie games. Die sprong is een belangrijke voor het bedrijf, dat op het punt staat zijn eerste golf van consumentenheadsets, de Oculus Rift, te verzenden. Wat goed is een $ 1.500 VR-systeem zonder fatsoenlijke games?

Maar de sprong is ook indicatief voor een ontluikende industrie. Vrijdag is het precies twee jaar geleden dat Facebook de technische wereld schokte door Oculus te kopen voor $ 2 miljard, een bedrijf dat slechts 18 maanden verwijderd was van de lancering dankzij $ 2,4 miljoen aan Kickstarter-toezeggingen .

Het was een gok die, simpel gezegd, virtual reality werkelijkheid maakte.

'Vóór [de overname] waren er een paar bedrijven die in VR geloofden. En als ik er een paar zeg, bedoel ik een Enkele ,' vertelde Luckey Opnieuw/coderen na zijn tennisoverwinning. 'Nadat die [overname] plaatsvond, denk ik dat het een signaal was voor de rest van de industrie dat VR hier was, dit gaat iets enorms worden en als je nu niet in VR zou investeren, zou je een schop onder je kont krijgen de lijn.'

'Zo maak je de reuzen wakker', voegde hij eraan toe.

Die Oculus-acquisitie heeft zeker het leven van Luckey veranderd - Forbes koppelt zijn nettowaarde van $ 700 miljoen - maar vraag bijna iedereen in de VR-industrie wat virtual reality bracht van een concept dat werd besproken door gamers in de kelder naar een product dat door 's werelds grootste technologiebedrijven werd verkocht, en ze zullen je verwijzen naar 25 maart 2014, de dag waarop Facebook Oculus kocht.

VR AR-investeringsactiviteit

Sinds die deal werd aangekondigd, is het aantal durfkapitaaldeals en de totale dollars die zijn geïnvesteerd in VR en augmented reality beide verdrievoudigd, aldus de analist. CB-inzichten . Vorig kwartaal hebben investeerders 42 VR- en AR-investeringen gedaan voor in totaal bijna $ 240 miljoen. In heel 2013 waren er slechts 37 VR/AR-investeringsdeals.

'Het aantal VR-bedrijven dat we vóór eind 2014 zagen, was zeer beperkt', zegt investeerder Mike Rothenberg, wiens firma Rothenberg Ventures meer dan 30 investeringen heeft gedaan in virtual en augmented reality-bedrijven. (Hij startte in 2014 ook een accelerator, River Accelerator genaamd, met een grote focus op VR- en AR-startups.) 'Als Oculus wordt overgenomen en je weet nu dat het de steun heeft van Facebook en het zeker op de markt komt, zal dat zeker de- risico's [potentiële investeringen]. Je wilt weten dat het ecosysteem er is.'

Het sleutelwoord in verband met de Oculus-acquisitie is 'validatie'. Toen Facebook – en nog belangrijker CEO Mark Zuckerberg – 2 miljard dollar uittrok voor een virtual reality-startup, ontwikkelden ontwikkelaars en investeerders die hoopvol de VR-industrie vorm zou krijgen waren er ineens van overtuigd. Zuckerberg zei dat VR zou infiltreren in sport, onderwijs en gezondheidszorg . Oculus is gegroeid van 75 medewerkers ten tijde van de overname naar meer dan 400 vandaag. Ontwikkelaars hebben dit opgemerkt.

Dat deden andere bedrijven ook. Sony werkte al aan een VR-headset, die het precies een week voor de Oculus-acquisitie aankondigde . Google was dat ook en zou een paar maanden later zijn goedkope kartonnen headset aankondigen. VR-ontwikkelaars geloven dat de push van Facebook Sony en Google en HTC, die ook een headset heeft, in overdrive heeft gestuurd.

'Facebook heeft iedereen van hun stuk gebracht', zegt Octavio Herrera, mede-oprichter van Lucid Sight, een startup die VR-games bouwt. 'Het is geen toeval dat het product van HTC geweldig is. Dat product van Sony is geweldig. Je kunt niet lui zijn als er serieuze concurrentie van Facebook is. Het heft alle schepen op.'

Oculus-oprichter Palmer Luckey pronkt met de Rift tijdens een evenement in San Francisco in juni 2015.

Oculus-oprichter Palmer Luckey pronkt met de Rift tijdens een evenement in San Francisco in juni 2015.

Kurt Wagner

Dat brengt ons bij de lente van 2016. Bedrijven maken zich op voor wat sommigen de 'console-oorlogen' noemen, een race om marktaandeel voor headsets op te bouwen onder de vroege VR-gebruikers. Sommigen geloven dat Oculus een vroege voorsprong heeft genomen door twee jaar te wachten om de Rift te verzenden, die begin deze maand zijn weg zal vinden naar vroege kopers. De VR-controllers waren vertraagd en zijn nog maanden verwijderd.

Luckey is het er niet mee eens dat Facebook een first-mover-voordeel heeft gemist. 'Het is nooit een winnende strategie om te proberen een compromis te sluiten over de kwaliteit van je apparaat of de kwaliteit van je lancering om maar een afspraak te maken', zei hij.

De kloof stelde anderen echter in staat om in te halen. HTC's headset, de Vive, wordt binnenkort verzonden. Het best gepositioneerd kan Sony zijn, dat eerder deze week net begon met de verkoop van zijn Playstation VR-headset. In tegenstelling tot de HTC- en Oculus-producten profiteert Sony van het feit dat: meer dan 35 miljoen mensen hebben al een PlayStation 4, de computer die nodig is om de headset te laten werken. ( De headset van PlayStation was snel uitverkocht! )

Maar hoewel 2016 misschien wordt gedomineerd door prijskoppen en verzenddatums, zijn sommigen van mening dat hardware er weinig toe doet voor Facebook, althans op de lange termijn. De sleutel is het bezitten van de software.

Een deel daarvan is de laag die de VR-versie van de App Store van Apple wordt, waar gebruikers games of films komen downloaden. Playstation heeft een eigen winkel en HTC zal een winkel gebruiken met de naam Steam, gemaakt door Valve .

Facebook beheert de Oculus Store, die draait op de Rift en Samsung's Gear VR-headset, maar het bedrijf zal ongetwijfeld proberen om het op zoveel mogelijk verschillende apparaten te krijgen.

Cris Miranda, een ondernemer met talloze verantwoordelijkheden bij Vivid Vision, een kleine VR-startup die zich richt op het bouwen van games voor mensen met amblyopie (ook wel een lui oog genoemd), gelooft dat software ook kan helpen bij de bestaande advertentieactiviteiten van Facebook.

'Het wordt een goudmijn voor bedrijven als Facebook op de dag dat ze je gezichtsuitdrukkingen in VR kunnen volgen of hoe je op bepaalde dingen reageert', legt hij uit. 'Ze zullen weten waar je ogen naar kijken.'

Praat met genoeg mensen in de VR-industrie en je zult snel ontdekken dat er weinig consensus is over wat dan ook. De sector is simpelweg te jong. Wie gaat de dominante headset maken? Wanneer gooit Apple zijn hoed in de ring? Welke verticaal zal VR naar de mainstream sturen? ( Een populaire mening: porno. ) Praat met vijf mensen, je krijgt waarschijnlijk vijf antwoorden.

Maar hoewel er in VR misschien niet veel zwart-wit is, is er veel optimisme. Dat is wat een weddenschap van Mark Zuckerberg doet.

'Ik zou zeggen dat we vijf jaar verder zijn dan waar we zouden zijn [zonder de overname]', zei Luckey, wijzend op de middelen die nodig zijn om de hardwaretechnologie te verbeteren en om ontwikkelaars aan te moedigen games en video's te bouwen om erop te bekijken . 'Er moet een sterk argument worden aangevoerd dat we er in vijf of zelfs tien jaar nooit zouden zijn gekomen.'

Na zijn tennisoverwinning gaf Luckey toe dat hij niet kon zeggen of Kobayashi - die hem de dag ervoor had 'vernietigd' - hem had laten winnen. Maar of het nu in je eentje gebeurt of dankzij een beetje hulp, winnen is winnen. 'Ik neem het,' zei hij.

Dit artikel verscheen oorspronkelijk op Recode.net.