Waarom zijn we kieskeurig? Dit is wat we weten over ons domste verdedigingsmechanisme.

Kietelen heeft zo'n geschiedenis dat Aristoteles schreef daarover in 350 v. Chr.: 'Het feit dat alleen mensen vatbaar zijn voor kietelen heeft te maken met 1) de fijnheid van hun huid en 2) omdat ze de enige wezens zijn die lachen.'

Hij had het niet helemaal goed, en eeuwen later is er nog steeds veel mysterie rond kietelen. Maar veel wetenschappers hebben zich daadwerkelijk in het onderwerp verdiept. Dit is wat we weten.

Wat is een kietel?



Een veertje op je huid zorgt voor een ander soort kietel dan iemand die je maag kietelt. (Shutterstock)

De definitie van kietelen is een beetje losjes, omdat het zowel een zelfstandig naamwoord als een werkwoord is. Het is een gevoel dat je krijgt als iets zachtjes over je huid beweegt of wanneer iemand je voor de lol aanvalt op een kwetsbare plek, zegt Glenn Weisfeld, een psycholoog die menselijke emoties en kietelen heeft bestudeerd.

Er zijn eigenlijk twee types van kietelen, bekend als knismesis en gargalesis. Knismesis is een lichte sensatie, zoals je zou voelen als er een veertje over je huid gaat. Je wilt het gevoel wegpoetsen omdat het een irritant gevoel is. Het andere type kietelen, gargalese, is wat er gebeurt wanneer iemand agressiever wordt gekieteld, zoals door een andere persoon.

Er zijn eigenlijk twee soorten kietelen, bekend als knismesis en gargalesis

De differentiatie gaat terug tot 1897, toen psycholoog G. Stanley Hall en zijn coauteur Arthur Allin bepaald de twee typen voor onderzoeksdoeleinden. Het grootste verschil tussen hen: gargalesis is het soort kriebel dat je jezelf niet kunt aandoen, maar je kunt jezelf zeker knismesis geven. Door de twee in onderzoek te scheiden, kunnen wetenschappers het soort kietelen dat ze bestuderen verduidelijken.

Waarom zijn we kieskeurig?

Er is geen duidelijke reden waarom mensen netelig zijn, maar het kan zijn omdat het een manier is voor ouders en kinderen om te communiceren. (Shutterstock)

Wetenschappers hebben verschillende ideeën over waarom, maar zijn niet helemaal zeker. Een daarvan is dat kietelen lonend is: het veroorzaakt gelach en, simpel gezegd, mensen houden van lachen.

Kietelen is ook een vorm van sociale binding . Het is een van de eerste vormen van communicatie tussen ouders en kinderen en het is een manier waarop jonge kinderen met hun vrienden spelen. Dus misschien, zeggen onderzoekers, is kietelen een manier om contact te maken met mensen. (Maar deze reden is niet voor iedereen van toepassing, omdat sommige mensen kietelen pijnlijk vinden.)

Een ander idee is dat we geëvolueerd zijn om kietelend te zijn als een manier om kwetsbare plekken te beschermen tegen aanvallen. Omdat je maag bijvoorbeeld kriebelt, ben je je er meer van bewust dat je hem moet beschermen als je met een of andere bedreiging wordt geconfronteerd.

Waarom kun je jezelf niet kietelen?

De hersengebieden die kietelen waarnemen, waaronder het cerebellum en de somatosensorische cortex, kunnen voorspellen wanneer je jezelf gaat kietelen. (Shutterstock)

Je kunt jezelf niet kietelen omdat je weet dat het eraan komt. Gebrek aan verrassing lijkt de kietelreactie op de een of andere manier te doen struikelen, omdat je hersenen van tevoren weten dat je een sensatie in je eigen lichaam gaat veroorzaken.

één groep mensen die zichzelf echt kan kietelen: mensen met schizofrenie

Bewijs uit hersenscans ondersteunt dat jezelf kietelen een andere reactie uitlokt. De twee belangrijkste delen van de hersenen die betrokken zijn bij kietelen, de somatosensorische cortex (die aanraking verwerkt) en de anterieure cingulate cortex (die gelukkige dingen verwerkt), worden veel meer gestimuleerd wanneer mensen door anderen worden gekieteld dan door zichzelf.

Maar er is één groep mensen die zichzelf echt kan kietelen: mensen met schizofrenie. Hoewel het niet helemaal duidelijk is waarom dit gebeurt, Onderzoek heeft aangetoond dat hun hersenen gemiddeld geen onderscheid kunnen maken tussen zelf gegenereerde en extern gegenereerde aanrakingen, wat hen mogelijk extra gevoelig maakt voor hun eigen aanraking.

Waarom maakt kietelen je aan het lachen?

Kietelen maakt je aan het lachen, maar onderzoekers zijn het er niet over eens waarom. (Shutterstock)

Het lijkt raar dat als we ons proberen te verdedigen tegen een (vriendelijke) aanval, onze natuurlijke reactie is om onbedaarlijk te lachen. Er zijn een handvol ideeën over waarom dit gebeurt, maar geen definitief antwoord.

Sommige evolutionaire onderzoekers zeggen dat lachen als je gekieteld wordt een verdedigingsmechanisme is. Door te kijken naar MRI-scans van mensen die worden gekieteld, hebben wetenschappers vastgesteld dat de hypothalamus - die verantwoordelijk is voor vecht- of vluchtreacties - een rol speelt wanneer je wordt gekieteld. Sommigen denken dat lachen tijdens een vriendelijke aanval de manier van je lichaam kan zijn om je onderwerping te signaleren aan de persoon die je aanraakt in een poging om verdere kriebels te voorkomen.

Een ander idee is dat lachen een aangeleerde reactie is tijdens de kindertijd. Als jonge kinderen gekieteld worden in een speelse omgeving waarin ze al aan het lachen zijn, kunnen ze na verloop van tijd kietelen associëren met lachen.

Hoe testen onderzoekers kietels?

Er is enig onderzoek naar kietelen gedaan in laboratoriumomgevingen, maar een wetenschapper bestudeerde het door simpelweg zijn eigen kinderen te kietelen. (Shutterstock)

Er is verrassend veel onderzoek naar kietels. Hier zijn enkele van de meest amusante.

1) In 1872, Darwin schreef eigenlijk over kietelen en vergeleek hoe mensen reageren op kietelen met hoe mensen reageren op grappen of humor. Hij stelde voor dat je, om gekieteld te worden, in een goed humeur moet zijn, verrast moet zijn en slechts licht aangeraakt moet worden.

2) Een onderzoeker in de jaren veertig bestudeerde kietelen met zijn twee kinderen als proefpersonen. Ohio wetenschapper Clarence Leuba van Antioch College kietelde zijn twee kleine kinderen terwijl ze een masker droegen, zodat ze niet konden zien of hij lachte. Zijn kinderen lachten echter nog steeds en Leuba concludeerde dat lachen waarschijnlijk een natuurlijke reactie is op kietelen, geen aangeleerde.

3) Decennia later, in een 1999 studie , hebben onderzoekers van de Universiteit van Californië-San Diego 32 studenten geblinddoekt en verteld dat een robothand één keer hun voeten zou kietelen, dan een persoon. Toen, in het geheim, kietelde de persoon hen beide keren.

De studenten reageerden op dezelfde manier wanneer ze dachten dat een machine hen kietelde als wanneer ze dachten dat het een echt persoon was. De onderzoekers concludeerden dat de reactie op kietelen eerder een natuurlijke reflex is dan een sociale die voortkomt uit een interactie tussen twee mensen. (Dit staat nog ter discussie, net als de andere ideeën over waarom we netelig zijn).

Waarom zijn sommige lichaamsdelen prikkelbaarder dan andere?

De plaatsen waar je het meest kietelt, zijn meestal ook plaatsen die het meest kwetsbaar zijn voor een fysieke aanval - die zonder botten om ze te beschermen, zoals je maag. Dat is logisch volgens degenen die geloven dat kietelen iets te maken heeft met het leren zichzelf te verdedigen.

is het presidentiële debat vanavond?

De meest kwetsbare delen van je lichaam zijn degenen die kietelen. (Penn-staat)

En onderzoekers hebben in de loop der jaren geprobeerd ze te catalogiseren. In een studie , uit 1997, lieten onderzoekers van de Universiteit van Californië-San Diego een assistent 72 studenten kietelen en ontdekten dat ze - niet verrassend - het meest kietelend waren op hun oksels, middel, ribben en de onderkant van hun voeten. Een ander studie , deze uit 1897, betrof het kietelen van 700 kinderen. Uit het onderzoek bleek dat de kinderen het meest kietelend waren op de onderkant van hun voeten en op hun oksels, nek en kin.

Natuurlijk is er altijd wat variatie van individu tot individu. Sommige mensen zijn helemaal niet zo prikkelbaar. Of je nu giechelt of ineenkrimpt door kietelen, weet dat je jezelf misschien dom kunt lachen voordat de wetenschap alle mysteries ontdekt over de grappigste manier waarop we onszelf verdedigen.