Yuval Harari, auteur van Sapiens, over hoe meditatie hem een ​​betere historicus maakte

Wat voor geest creëert een boek als Sapiens? Een duidelijke.

waarom hebben de vs geen gratis gezondheidszorg?
Foto door Lane Turner/The Boston Globe via Getty Images

Yuval Noah Harari's eerste boek, Sapiens , was een internationale sensatie. De geestverruimende tour van de Israëlische historicus door de troef van homo sapiens is een favoriet van onder meer Bill Gates, Mark Zuckerberg en Barack Obama. Zijn nieuwe boek, Homo Deus: een korte geschiedenis van morgen , gaat over wat er daarna komt voor de mensheid - en de bedreiging die onze eigen intelligentie en creatieve capaciteit vormt voor onze toekomst. En het is ook fantastisch interessant.

Ik wilde met Harari praten sinds het lezen Sapiens . Ik had een grote vraag over hem: wat voor soort geest creëert een boek zoals? Sapiens ? En nu weet ik het. Een duidelijke.



Vrijwel alles wat Harari in ons gesprek zegt, is fascinerend. Maar wat ik niet had verwacht, was hoe centraal zijn consistente beoefening van Vipassana-meditatie - waaronder elk jaar een 60-daagse stilteretraite - centraal staat bij het begrijpen van de werken van zowel de geschiedenis als het futurisme dat hij produceert. In dit fragment uit onze discussie, dat is bewerkt voor lengte en duidelijkheid, graven we diep in Harari's meditatieve praktijk en hoe het hem helpt de verhalen te zien die de mensheid zichzelf vertelt.

Om naar mijn hele gesprek met Harari te luisteren - dat ingaat op AI, de toekomst van werk, Harari's favoriete boeken en meer - abonneer je op mijn podcast, De Ezra Klein-show , Aan iTunes , Spotify, of waar u uw fijne audioprogrammering ook vandaan haalt of streamt SoundCloud .

Ezra Klein

Jij vertelde de bewaker dat je zonder meditatie nog steeds de middeleeuwse militaire geschiedenis zou onderzoeken - maar niet de Neanderthalers of cyborgs. Welke veranderingen heeft meditatie in uw werk als historicus gebracht?

Yuval Harari

Twee dingen, voornamelijk. Allereerst is het het vermogen om te focussen. Wanneer je de geest traint om zich op iets als de ademhaling te concentreren, geeft het je ook de discipline om je te concentreren op veel grotere dingen en om echt het verschil te zien tussen wat belangrijk is en al het andere. Dit is een discipline die ik ook in mijn wetenschappelijke carrière heb meegenomen. Het is zo moeilijk, vooral als je te maken hebt met geschiedenis op de lange termijn, om vast te zitten in de kleine details of om je te laten afleiden door een miljoen verschillende kleine verhalen en zorgen. Het is zo moeilijk om jezelf eraan te blijven herinneren wat echt het belangrijkste is dat in de geschiedenis is gebeurd of wat het belangrijkste is dat nu in de wereld gebeurt. De discipline om deze focus te hebben kreeg ik echt van de meditatie.

De andere belangrijke bijdrage, denk ik, is dat de hele oefening van Vipassana-meditatie is om het verschil te leren tussen fictie en realiteit, wat echt is en wat alleen maar verhalen zijn die we bedenken en construeren in onze eigen geest. Bijna 99 procent realiseer je je dat het slechts verhalen in onze geest zijn. Dit geldt ook voor de geschiedenis. De meeste mensen worden gewoon overweldigd door de religieuze verhalen, door de nationalistische verhalen, door de economische verhalen van de dag, en ze beschouwen deze verhalen als de realiteit.

Mijn belangrijkste ambitie als historicus is om het verschil te kunnen zien tussen wat er werkelijk in de wereld gebeurt en wat de ficties zijn die mensen al duizenden jaren creëren om te verklaren of om te controleren wat er in de wereld gebeurt.

Ezra Klein

Een van de ideeën die centraal staat in je boek Sapiens is dat de centrale kwaliteit van H omo wijs , wat ons in staat heeft gesteld de aarde te domineren, is het vermogen om verhalen te vertellen en ficties te creëren die wijdverbreide samenwerking mogelijk maken op een manier die andere soorten niet kunnen. En wat je als fictie beschouwt, varieert helemaal van de vroege mythologie tot de grondwet van de Verenigde Staten van Amerika.

Ik zou dat niet in verband hebben gebracht met de manier waarop meditatie verandert wat je als echt ziet, maar het is logisch dat als je observeert hoe je geest denkbeeldige verhalen creëert, er misschien veel meer in die categorie valt dan je aanvankelijk dacht.

Yuval Harari

Ja precies. We beseffen het zelden, maar alle grootschalige menselijke samenwerking is gebaseerd op fictie. Dit is het duidelijkst in het geval van religie, vooral de religie van andere mensen. Je kunt gemakkelijk begrijpen dat, ja, miljoenen mensen samenkomen om samen te werken aan een kruistocht of een jihad of om de kathedraal of een synagoge te bouwen, omdat ze allemaal een fictief verhaal over God en hemel en hel geloven.

Wat veel moeilijker te realiseren is, is dat in alle andere vormen van menselijke samenwerking precies dezelfde dynamiek opereert. Als je nadenkt over mensenrechten, mensenrechten zijn een fictief verhaal, net als God en de hemel. Ze zijn geen biologische realiteit. Biologisch gezien hebben mensen geen rechten. Als je pakt homo sapiens en als je naar binnen kijkt, vind je het hart en de nieren en het DNA. Je vindt geen rechten. De enige plaatsrechten bestaan ​​in de verhalen die mensen hebben verzonnen.

Een ander heel goed voorbeeld is geld. Geld is waarschijnlijk het meest succesvolle verhaal ooit verteld. Het heeft geen objectieve waarde. Het is niet zoals een banaan of een kokosnoot. Als je een dollarbiljet neemt en ernaar kijkt, kun je het niet eten. Je kunt het niet drinken. Je kunt het niet dragen. Het is absoluut waardeloos. We denken dat het iets waard is omdat we een verhaal geloven. We hebben deze meestervertellers van onze samenleving, onze sjamanen - zij zijn de bankiers en de financiers en de voorzitter van de Federal Reserve, en ze komen naar ons met dit verbazingwekkende verhaal dat: 'Zie je dit groene stuk papier? We vertellen je dat het één banaan waard is.'

Als ik het geloof en jij gelooft het en iedereen gelooft het, dan werkt het. Het werkt eigenlijk. Ik kan dit waardeloze stuk papier nemen, naar een volslagen vreemde gaan die ik nog nooit eerder heb ontmoet, hem dit stuk papier geven, en in ruil daarvoor zal hij me een echte banaan geven die ik kan eten.

Dit is echt geweldig, en geen ander dier kan het. Andere dieren handelen soms. In chimpansees wordt bijvoorbeeld gehandeld. Je geeft me een kokosnoot. Ik geef je een banaan. Dat kan met een chimpansee, maar je geeft me een waardeloos stuk papier en je verwacht dat ik je een banaan geef? Dat gaat bij een chimpansee nooit lukken.

hoe betalen instacart-shoppers hun boodschappen?

Daarom beheersen wij de wereld, en niet de chimpansees.

Ezra Klein

Maar er zijn manieren waarop die verhalen ook fragiliteit creëren. Je neemt zoiets als de financiële crisis van 2008-'09. Wat daar gebeurde, was dat de wereldwijde financiële markten zichzelf een verhaal hadden verteld. Ze hadden zichzelf een verhaal verteld over hoeveel risico er was, met name subprime hypotheekschulden, en dat verhaal bleek niet te kloppen. Plots moesten ze zichzelf een ander verhaal vertellen, en toen stortten alle verhalen die op dat verhaal waren gebouwd in elkaar - verhalen over hoe aandelen in de houtindustrie het zouden doen en hoeveel mensen in een jaar een baan zouden hebben. En uiteindelijk veranderde dat de realiteit.

Een kwetsbaarheid hier is wanneer je je verhalen begint te verwarren met de realiteit, en je zowel hun duurzaamheid overschat als hoe moeilijk het voor hen zou zijn om ze te veranderen of te verplaatsen.

Yuval Harari

Ja, het gaat twee kanten op. Omdat ze gebaseerd is op verhalen, is de menselijke samenleving veel flexibeler en dynamischer dan elke andere samenleving op aarde, en tegelijkertijd ook veel kwetsbaarder.

Denk bijvoorbeeld aan revoluties. Onder andere dieren is het erg moeilijk om het sociale systeem van de ene op de andere dag te veranderen. Het is bijna onmogelijk. Als je bijvoorbeeld aan een bijenkorf denkt, de bijen hebben hun sociale systeem al miljoenen en miljoenen jaren, en ze kunnen het niet veranderen tenzij door een heel langzaam en heel gecompliceerd proces van natuurlijke selectie en evolutie. De bijen kunnen niet zomaar op een ochtend wakker worden, de bijenkoningin executeren en een communistische dictatuur van werkbijen vestigen.

Ik hou van Nha Hanh die nog leeft 2021

Maar onder mensen hebben we zulke sociale revoluties. Precies een eeuw geleden, 1917, had je de communistische revolutie in Rusland, waar de revolutionairen de tsaar executeerden en binnen een paar jaar een heel ander sociaal systeem in Rusland vestigden, gewoon door het verhaal dat de Russen geloofden te veranderen. Ze geloofden niet meer in het goddelijke recht van de tsaar. In plaats daarvan geloofden ze nu dat het gezag van de arbeiders komt, van het volk.

Dit is de reden waarom elke samenleving zoveel moeite doet in propaganda en het hersenspoelen van mensen vanaf zeer jonge leeftijd om te geloven in het dominante verhaal van de samenleving, want als ze niet geloven, stort alles in.

Ezra Klein

Voordat we het onderwerp meditatie verlaten, las ik dat je routinematig 60-daagse retraites doet. Dat is een ervaring die ik me niet kan voorstellen, dus ik hoor graag hoe die voor jou zijn en welke rol ze in jouw leven vervullen.

Yuval Harari

Allereerst is het erg moeilijk. Je hebt geen afleiding, je hebt geen televisie, je hebt geen e-mails, geen telefoons, geen boeken. Je schrijft niet. Je hebt gewoon elk moment om je te concentreren op wat er nu echt gebeurt, op wat de realiteit is. Je komt de dingen tegen die je niet leuk vindt aan jezelf, dingen die je niet leuk vindt aan de wereld, die je zoveel tijd besteedt aan het negeren of onderdrukken.

Je begint met de meest basale lichamelijke gewaarwordingen van de in- en uitademing, van gewaarwordingen in je maag, in je benen, en als je je daarmee verbindt, krijg je het vermogen om echt te observeren wat er gebeurt. Je krijgt duidelijkheid over wat er in je hoofd omgaat. Je kunt woede, angst of verveling niet echt waarnemen als je je ademhaling niet kunt observeren. Je adem is zoveel gemakkelijker dan je woede of je angst observeren.

Mensen willen hun woede begrijpen, hun angst begrijpen. Maar ze denken dat het observeren van de adem, oh, dit is helemaal niet belangrijk. Maar als je iets zo voor de hand liggend en zo eenvoudig als de in- en uitademing niet kunt waarnemen, heb je absoluut geen kans om je woede echt waar te nemen, die veel stormachtiger en veel moeilijker is.

Wat er gedurende de 60 dagen gebeurt, is dat naarmate je geest meer gefocust en helderder wordt, je dieper en dieper gaat, en je begint de bronnen te zien van waar al deze woede vandaan komt, waar al deze angst vandaan komt, en je gewoon observeren. Je probeert niets te doen. Je vertelt geen verhalen over je woede. Je probeert er niet tegen te vechten. Gewoon observeren. Wat is woede? Wat is verveling? Je leeft soms jaren en jaren en jaren en ervaart elke dag woede en angst en verveling, en je observeert nooit echt, hoe voelt het eigenlijk om boos te zijn? Omdat je te veel opgaat in het boze.

De 60 dagen meditatie geven ze je de kans. Je kunt een golf van woede hebben, en soms kan het dagen duren en je doet dagenlang niets. Je observeert gewoon. Wat is woede? Hoe voelt het eigenlijk in het lichaam? Wat gebeurt er eigenlijk in mijn hoofd als ik boos ben? Dit is het meest verbazingwekkende dat ik ooit heb waargenomen, het observeren van deze interne verschijnselen.

Hillary Clinton-toespraken voor Goldman Sachs

Ezra Klein

Het maakt indruk op mij dat je de aanwezigheid of de inzet hebt om dit te blijven doen. Sapiens was een internationale bestseller. Het is een enorme hit in Silicon Valley. Toen ik Bill Gates op deze podcast had, raadde hij aan Sapiens voor mij en voor het publiek. Mark Zuckerberg heeft gesproken over Sapiens . Barack Obama heeft gesproken over Sapiens . Ik stel me de eisen van je tijd voor, de spreekbeurten, de betaalde spreekbeurten, de conferenties en vergaderingen waarvoor je nu wordt uitgenodigd, ik weet zeker dat er veel meer is dan je kunt doen. Ik ben benieuwd of je relatie met meditatie de afgelopen jaren na je succes is veranderd.

Yuval Harari

De verleiding is altijd om nog een spreekbeurt of een andere conferentie te houden, maar ik ben er erg gedisciplineerd in omdat ik weet dat dit de echt belangrijke dingen zijn. Dit is de bron van mijn wetenschappelijke succes, dus als ik het jaar vooruit plan, is het eerste wat ik doe - ik weet al dat ik in 2017 van 15 oktober tot 15 december naar India ga om bij een 60-daagse meditatie-retraite. Dat is het eerste wat ik in het schema zet. Daar moet verder alles omheen geregeld worden. Dat was vorig jaar in 2016 ook zo.

Eigenlijk hoorde ik pas op 20 januari over de verkiezing van Trump, want toen kwam ik uit de retraite. Ik kwam begin november binnen en ik miste de verkiezingen. Zoals ik al zei, je hebt absoluut geen afleiding. Je hebt geen connecties met de buitenwereld, geen e-mails, geen televisie, niets, dus je weet niet wat er aan de buitenkant gebeurt, maar wat er aan de binnenkant gebeurt is zo interessant.

Ezra Klein

Hoe structureer je de informatie die je gedurende de dag ontvangt naast de twee uur meditatie die je dagelijks doet? Hoe scheid je wat echt en belangrijk is en wat efemere of louter verhalen zijn?

Yuval Harari

Ik probeer mijn eigen agenda te bepalen en niet toe te staan ​​dat technologie de agenda voor mij bepaalt. Ik heb de neiging om boeken te lezen, lange boeken, in plaats van korte passages of tweets. Ik denk dat een ander ding dat de afgelopen eeuw is gebeurd, is dat we zijn overgegaan van een informatieschaarste naar een stortvloed aan informatie. Voorheen was het grootste probleem met informatie voor mensen dat ze er niet genoeg van hadden, en er was censuur, en informatie was zeer zeldzaam en moeilijk te verkrijgen. Nu is het net het tegenovergestelde. We worden overspoeld door enorme hoeveelheden informatie.

We verliezen echt de controle over onze aandacht. Onze aandacht wordt gekaapt door allerlei externe krachten. Voor mij, niet alleen in meditatie, maar als ik werk, probeer ik heel, heel gedisciplineerd te zijn met mijn aandacht om niet toe te staan ​​dat externe krachten mijn aandacht overnemen.

Ezra Klein

Het verbaast me hoeveel context dit me geeft Man van God . Om een ​​heel beknopte samenvatting van het boek te geven, je stelt dat mensen vroeger een samenleving hadden waarin verhalen over God centraal stonden. Ze verhuisden naar een in de afgelopen paar honderd jaar, gecentreerd rond verhalen over mensen. En nu gaan ze over naar een verhaal dat draait om verhalen over data.

In de mate dat we worden geëerd voor onze bijdragen aan de samenleving, zegt u dat het zal zijn voor de bijdrage die we leveren aan de gegevensstromen die verschillende computerondersteunde algoritmen gebruiken om waarde te genereren en productie te creëren. Ik voelde, toen ik het boek las, dat dat scenario voor jou aannemelijker lijkt dan voor mij, maar misschien komt het omdat je een beetje verder uit de dagelijkse kakofonie stapt, en dus de verandering en de mate waarin iedereen geobsedeerd en de hele tijd ondergedompeld in veel gegevens is duidelijker.

Yuval Harari

Ja, ik vind het een heel goede samenvatting van het nieuwe boek. De manier waarop ik leef beïnvloedt de manier waarop ik denk, en hopelijk passen de conclusies die ik in mijn onderzoek trek terug in de manier waarop ik leef - want alleen om tot een theoretische conclusie te komen die geen invloed heeft op hoe je werkelijk leeft, wat heeft het voor zin?